Op weg naar drie opeenvolgende zeges in de Champions League moet Real Madrid zijn doelman Keylor Navas dankbaar zijn. Wanneer Sergio Ramos, nochtans de koning in zijn zestien meter, al eens een duel verloor, hielden de handen van de Costa Ricaanse doelman de netten van de Koninklijke schoon, waardoor Real in de running bleef in de Champions League. Daardoor kon Navas voor de derde keer in vier jaar de beker fier omhoog steken, hij die na een fantastisch WK 2014 naar Madrid was gehaald om er clubmonument Iker Casillas als eerste keeper op te volgen.
...

Op weg naar drie opeenvolgende zeges in de Champions League moet Real Madrid zijn doelman Keylor Navas dankbaar zijn. Wanneer Sergio Ramos, nochtans de koning in zijn zestien meter, al eens een duel verloor, hielden de handen van de Costa Ricaanse doelman de netten van de Koninklijke schoon, waardoor Real in de running bleef in de Champions League. Daardoor kon Navas voor de derde keer in vier jaar de beker fier omhoog steken, hij die na een fantastisch WK 2014 naar Madrid was gehaald om er clubmonument Iker Casillas als eerste keeper op te volgen. Ondanks die prestaties is niet iedereen in het Casa Blanca fan van de Costa Ricaanse international. Een jaar na zijn komst probeert de club nog om zich te verzekeren van de diensten van David de Gea. Die zaak springt af net voor het einde van de transferperiode. Nog geen jaar later heeft Keylor zijn eerste beker met de grote oren vast. Dat bezorgt hem bij de topclub extra krediet, dankzij een aantal opgemerkte reddingen en een paar bemoedigende woorden van trainer Zinédine Zidane, die als geen ander met diplomatieke woorden een sfeer van vertrouwen weet te creëren bij de Koninklijke. 'Keylor is mijn keeper', zegt hij, kort en duidelijk. Maar nu is Zidane weg en belandt het dossier van de keepersplaats opnieuw boven op de stapel. Kortom: het wordt een prioriteit tijdens deze mercato. Op het lijstje staan de vaste namen, want zelfs wanneer een transfer niet aan de orde is, heeft de topclub uit Madrid een shortlist met namen die in beeld zijn en met wie geregeld contact wordt gehouden. Voor de plaats van doelman staan David de Gea, Gianluigi Donnarumma, Alisson Becker, Kepa en Thibaut Courtois aangestipt. De eerste drie zijn veel te duur. Dus probeert Real het bij Kepa, maar uiteindelijk tekent de doelman van Atlético gewoon bij. Op hetzelfde moment voert Courtois besprekingen om zijn contract in Londen open te breken, dat loopt tot 2019. Wanneer blijkt dat de onderhandelingen vast zitten, wordt duidelijk dat de mogelijke transferprijs snel zal dalen, en dat is iets wat Real interesseert. Courtois zelf kent intussen de codes wel die hij moet hanteren om zichzelf te sturen in een wereld vol haaien. In februari trekt een uitspraak van hem de aandacht in Madrid, wanneer hij in een interview met Sport/Voetbalmagazine aangeeft: 'Mijn hart ligt in Madrid.' Hij vertelt er over zijn twee kinderen, die in de Spaanse hoofdstad bij hun moeder wonen. 'Als Real echt interesse zou tonen, kan dat mijn situatie beïnvloeden', klinkt het. De dagelijkse gesprekken met zijn dochtertje via FaceTime en het frequente heen-en-weer reizen dat hij bij de minste vrije dag onderneemt tussen Londen en Madrid, tonen aan dat Courtois niet zomaar uit zijn nek kletst wanneer hij het heeft over het belang van Madrid in zijn leven. Vanaf de eerste dag toen hij door Chelsea aan Atlético uitgeleend werd, voelde hij zich thuis in de straatjes en bij het levensritme van de Spaanse grootstad. 'Ik mis nog twee prijzen: een beker en de Champions League', maakte de speler met het best gevulde palmares van alle Belgische spelers ooit duidelijk na de winter. Drie maanden later hield hij na zijn negentiende clean sheet van het seizoen de prestigieuze FA Cup over, ten koste van het Manchester United van José Mourinho. Blijft nog één trofee te gaan. Een die volgend jaar in de trui van Chelsea niet te winnen valt, want met een vijfde plaats in de Premier League is die club niet eens geplaatst. En waar kun je voor winst in de Champions League beter zitten dan bij Real? Beetje bij beetje zwaait de poort van Real verder open. De prijs (minder dan 40 miljoen euro) maakt van Courtois een koopje op een internationale markt waar de bedragen steeds verder stijgen. Met zo'n prijs komt Courtois niet eens op het podium van duurste keepers aller tijden, nu Alisson Becker Gianluigi Buffon verdrongen heeft als meest geprijsde doelman ooit. Goed nieuws voor Real, dat nooit veel geld heeft neergeteld voor een keeper. De rest vult Courtois zelf wel in. Hij weet dat Florentino Pérez om de vier jaar verliefd wordt op de topspelers aan wie heel de wereld zich tijdens het WK heeft vergaapt. In 2010 viel de keuze van de voorzitter van Real op twee revelaties van het knap voetballende Duitse team van Joachim Löw: Mesut Özil en Sami Khedira. Vier jaar later zijn het Keylor Navas en de Colombiaan James Rodríguez die aan een sterk WK een ticket naar Real overhouden. Overtuigd dat wie uitblinkt op een topevenement als het WK, goed gewapend is om de dagelijkse druk bij een topclub als Real te dragen, bekijkt Florentino zo'n WK aandachtig. Als beste keeper van het toernooi beschikt Thibaut Courtois dus over de beste papieren om naar Real te gaan en een stap dichter te komen bij wat in zijn ogen écht telt in het leven: zijn kinderen en de Champions League.