Het was een duidelijk geëmotioneerde Andrés Iniesta die op vrijdagmiddag om 13u35 het woord nam in een zaaltje van het oefencomplex van FC Barcelona. Een veel te klein zaaltje, want de belangstelling was enorm. Ook de voltallige spelerskern, inclusief Thomas Vermaelen, zat op de eerste rij. Samen met de echtgenote en kinderen van Iniesta.
...

Het was een duidelijk geëmotioneerde Andrés Iniesta die op vrijdagmiddag om 13u35 het woord nam in een zaaltje van het oefencomplex van FC Barcelona. Een veel te klein zaaltje, want de belangstelling was enorm. Ook de voltallige spelerskern, inclusief Thomas Vermaelen, zat op de eerste rij. Samen met de echtgenote en kinderen van Iniesta.De 34-jarige middenvelder nam meteen zelf het woord, zonder spiekbriefje, waarbij hij zijn tranen de vrije loop liet. 'Dit is mijn laatste seizoen hier. Het is een zeer moeilijke maar wel overwogen beslissing. Dit is de beste ploeg ter wereld. Aanvoerder zijn van deze club is een enorme verantwoordelijkheid en een enorme eer. Deze club heeft me alles geschonken. Van mijn kant heb ik steeds het maximum gegeven, sinds ik hier op mijn twaalfde toekwam haalde deze club het beste uit mij. 'Maar ik merkte dat dat steeds moeilijker werd. Fysiek en mentaal kon ik niet meer alles geven, dan is het beter om afscheid te nemen. Bij mijn vorige contractverlening werd er afgesproken dat de club en ikzelf de situatie jaar per jaar zouden evalueren, dat vertrouwen bestaat er tussen ons. Ik probeer daarin eerlijk te zijn. Al maanden twijfel ik en dit is dan ook een moeilijke dag voor mij. Ik wil La Masía en FC Barcelona bedanken voor alles wat ze mij gegeven hebben, dankzij hen ben ik deze voetballer geworden.'Op dat moment stokte Iniesta even in zijn speech en welden de tranen weer op. Hij bedankt zijn ploegmaats -'Zij stonden al die jaren naast mij en haalden het beste uit mij'- en zijn echtgenote -'De mooiste mens op aarde, zij maakt me elke dag gelukkig.'Waarna Iniesta een bijzonder lang en hartelijke applaus kreeg van de aanwezigen. Over zijn volgende bestemming vertelde hij niets, maar dat onderwerp kwam dan toch aan bod toen journalisten de kans kregen vragen te stellen.'Ik heb altijd gezegd dat ik nooit tegen FC Barcelona wil voetballen', lichtte het Barça-icoon een tip van de sluier, het wordt een club buiten Europa dus. 'Maar ik wil mij nu eerst concentreren op het afwerken van dit seizoen. De dubbel pakken en vervolgens het WK in Rusland. Ten gepaste tijde zal ik bekend maken waar ik daarna naartoe ga. Ik wil nu vooral genieten van de laatste wedstrijden in dit shirt.' Alles wijst er op dat de geruchten kloppen die de Spanjaard linken aan een avontuur in China, meer bepaald Chongqing Dangdai Lifan, waar een contract van drie jaar klaarligt. In die zin bevestigde Iniesta ongewild zijn plannen toen gevraagd werd of hij ooit terugkeert naar Barça. 'Ja, ik ga nu drie jaar weg en dan kom ik terug hier voetballen', grapte hij. 'Neen, serieus, we zullen wel zien of ik hier ooit terugkeer in een of andere functie.'Tot slot werd er bij Iniesta gepeild naar zijn mooiste momenten en beste trainers. Over het tweede hield hij zich, zoals verwacht kon worden, op de vlakte. Hij bedankte al zijn trainers in die 22 jaar bij Barcelona. 'Omdat ze mij een voor een het vertrouwen en de kans gaven om hier te spelen. Elk van hen vertegenwoordigt een speciale periode.' Wel verrassend was zijn antwoord op het mooiste moment in die 22 jaar. 'Dat was mijn debuut voor Barcelona op het veld van Brujas', vertelde El Blanquito, die in oktober 2002 op het veld van Club Brugge als achttienjarige mocht debuteren onder Louis van Gaal. 'Ik heb het geluk gekend veel prijzen te pakken en veel mooie momenten te beleven, maar die eerste keer bij het A-elftal, daar is alles mee begonnen. Daarom blijft het voor mij ook het meest gedenkwaardige moment.'Iniesta zou Iniesta niet zijn zonder zijn indrukwekkende en tot kippenvel beroerende afscheidsrede een vleugje nederigheid mee te geven. Gevraagd hoe hij wil dat men hem zal herinneren in Nou Camp, antwoordde de Barça-speler: 'Als een goed mens en een goede voetballer. Vooral voor mijn ploegmaats dan, want zij werken dag in-dag uit met mij. Ik heb hier altijd veel waardering gevoeld, zowel van de club als van de supporters, daar ben ik zeer dankbaar voor. Maar Barça zal ook zonder Iniesta blijven winnen en prijzen pakken, daar ben ik van overtuigd.'En onder alweer een salvo van oorverdovend applaus stond Iniesta op en wandelde kalm het zaaltje uit. Een afscheid zoals alleen de groten dat geven en verdienen.