30 juni is een soort tussenperiode. Zo'n dag waarop het geen school meer is, maar ook nog geen vakantie. Een dag waarop je normaal gezien niet al te veel verwacht van een tiener, en al zeker geen overuren. Daarop lijkt Erling Haaland in 2018 geen uitzondering. Daags voor de wedstrijd tegen Brann Bergen sloft de zeventienjarige aanvaller met zijn hoofd naar beneden naar de kleedkamer van FC Molde. Op training heeft hij al de hele week geen doelpunt gemaakt. Zijn coach, Ole Gunnar Solskjaer, beent naar hem toe. De voormalige luxe-invaller van Manchester United neemt 25 minuten de tijd voor een bijles die de geschiedenis in zal gaan. Een beetje advies, wat onschuldige handgebaren, een paar simpele schouderklopjes. In het hoofd van Haaland gaat er een knop om. De volgende dag heeft hij slechts 21 minuten nodig om vier doelpunten te maken, precies evenveel als hij scoorde sinds zijn debuut in de profcompetitie een jaar eerder. Amin Nouri, de voormalige Noorse rechtsback van Oostende, noemt het een keerpunt: 'Vanaf dat moment begonnen ze in Noorwegen echt zijn naam te kennen. Door die vier goals begonnen mensen te beseffen welke kwaliteiten Erling had.'
...

30 juni is een soort tussenperiode. Zo'n dag waarop het geen school meer is, maar ook nog geen vakantie. Een dag waarop je normaal gezien niet al te veel verwacht van een tiener, en al zeker geen overuren. Daarop lijkt Erling Haaland in 2018 geen uitzondering. Daags voor de wedstrijd tegen Brann Bergen sloft de zeventienjarige aanvaller met zijn hoofd naar beneden naar de kleedkamer van FC Molde. Op training heeft hij al de hele week geen doelpunt gemaakt. Zijn coach, Ole Gunnar Solskjaer, beent naar hem toe. De voormalige luxe-invaller van Manchester United neemt 25 minuten de tijd voor een bijles die de geschiedenis in zal gaan. Een beetje advies, wat onschuldige handgebaren, een paar simpele schouderklopjes. In het hoofd van Haaland gaat er een knop om. De volgende dag heeft hij slechts 21 minuten nodig om vier doelpunten te maken, precies evenveel als hij scoorde sinds zijn debuut in de profcompetitie een jaar eerder. Amin Nouri, de voormalige Noorse rechtsback van Oostende, noemt het een keerpunt: 'Vanaf dat moment begonnen ze in Noorwegen echt zijn naam te kennen. Door die vier goals begonnen mensen te beseffen welke kwaliteiten Erling had.' Weinigen die op diezelfde 30 juni 2018 nog twijfelen aan de kwaliteiten van Kylian Mbappé. De Franse raket is twee jaar ouder dan zijn toekomstige Noorse rivaal en staat aan het kanon op het WK in Rusland. Tegenover het Argentinië van Lionel Messi scoort het nummer 10 van Les Bleus twee goals in vier minuten een tijd - het wordt 4-3. Zo loodst Mbappé zijn ploeg naar de kwartfinales van de wereldbeker die ze twee weken later zullen winnen. Het is niet bekend of Erling Haaland deze spectaculaire WK-match miste door de extra oefeningen van zijn coach. Evenmin weten we of hij besloot voor zijn tv te gaan zitten op dat andere bepalende moment, twee jaar eerder op EURO 2016. In het Duitse hotel waar het Franse U19-team is verzameld voor hun eigen EK, ziet Kylian Mbappé hoe Les Blues in eigen land de finale verliezen tegen Portugal. Mbappé, op dat moment nog maar 17, is ter elfder ure bij de selectie gekomen nadat de ontluikende Ousmane Dembélé is doorgeschoven naar de U21. 'We kwamen een schakel tekort', vertelt Ludovic Batelli, die destijds de leiding had over de Franse U19-ploeg, in SoFoot Club. 'Ik had geen spelers van dat profiel in mijn generatie, dus keek ik bij de U17. Ik koos voor Kylian.' Het bleek een juiste gok. Mbappé bedankte met vijf doelpunten, waarvan twee in de halve finale tegen Portugal - een kleine revanche elf dagen na de echte WK-finale. Een gevoel voor show was hem dan al niet vreemd. Achteraf bekeken loopt de geschiedenis soms op vreemde wijze parallel. Bij zijn tweede optreden voor de Noorse U15, in de intieme sfeer van het Brumunddal Stadion, steelt Erling Haaland in de tweede helft de show. De Zweedse doelman, Sebastian Thorberg, staat aan de rand van zijn strafschopgebied te wachten op de aftrap van de tweede helft en is niet klaar voor wat er staat te gebeuren. John Vik, hoofdscout voor FC Molde, zit aan de andere kant op de tribune en mist geen moment. 'Ik zag Erling iets fluisteren tegen Erik Botheim', zegt hij in SoFoot. 'Ik dacht: neen, dat gaat hij toch niet doen? Hij gaat toch niet de ballen hebben om dát te proberen? Maar jawel hoor. Botheim schuift de bal naar Erling, en die scoort vanaf de middellijn.' Een minuut later maakt Haaland het af met een tweede doelpunt, vermetel en geenszins onder de indruk van de omstandigheden. Twee maanden nadien, op 2 december 2015, verschijnt Kylian Mbappé plots op een veel prestigieuzere plaats. In de laatste twee minuten van een duel tussen AS Monaco en Caen dropt trainer Leonardo Jardim de zestienjarige Mbappé in de ploeg, meteen zijn debuut in de Ligue 1. Hij vervangt Fabio Coentrão in een poging om een gelijkspel af te wenden - wat misschien al te optimistisch is. Voormalig Cercledoelman Paul Nardi, die die avond samen met Mbappé op de bank zit, is echter niet verbaasd: 'Een paar weken eerder was hij voor het eerst opgenomen in de A-ploeg. Ik herinner me die training, zijn eerste wedstrijdje bij de grote jongens. Hij scoorde. Twee of drie keer, dat weet ik niet meer. Hij heeft de profgroep in ieder geval nooit meer verlaten.' Het gaat hard voor Mbappé, heel hard. Amper acht dagen later geeft hij in de Europa Leaguewedstrijd op Tottenham Hotspur een assist aan Stephan El Shaarawy. Even later volgt een eerste doelpunt tegen Troyes. Op het einde van het seizoen verplettert hij zijn leeftijdsgenoten op de prestigieuze Coupe Gambardella voor U18 - 3-0 tegen Lens, twee goals en een assist - gevolgd door EURO U19. De raket is gelanceerd, en zal het seizoen nadien volledig ontploffen. Mbappé speelt een belangrijke rol in de titelwinst van Monaco op het oppermachtige PSG, en in de Europese campagne die eindigt in de halve finales van de Champions League. De supersonische Fransman maakt 28 doelpunten en geeft 14 assists, en laat geen kans voorbijgaan om indruk te maken. Iets meer dan een jaar na zijn profdebuut kruist Kylian tijdens een bekerwedstrijd opnieuw het pad van Paul Nardi, die in het doel staat bij Rennes. Zeven ballen gaan er in het mandje van Nardi, waaronder drie van de nieuwe Franse publiekslieveling. Nardi: 'Ik was uitgeleend door Monaco. De jongens voor me hadden medelijden met me. Kylian zat op een wolk. Uiteraard was er bij hem geen plaats voor sentiment. Zijn snelheid deed ons pijn.' Ook Erling Haaland maakt als piepjonge speler een bijzonder snelle progressie mee. Wanneer hij in 2019 arriveert bij Salzburg, de kampioenenfabriek van Red Bull, lijkt hij nog een jong talent zoals zovelen. 'Voordat hij naar Oostenrijk ging, had niemand een dergelijke ontwikkeling kunnen voorspellen,' zegt Amin Nouri. 'We wisten dat hij goed was, maar niet zó goed.' Hoewel hij Noorwegen verlaat met een dierlijk instinct voor het doel en een interessant fysiek potentieel, valt de Noorse reus vooral door zijn povere balbehandeling. Scouts overal ter wereld kennen dan wel zijn naam, velen twijfelen over waar zijn plafond ligt. Salzburg gelooft in hem, en stelt een persoonlijk trainingsprogramma op. Terwijl zijn teamgenoten in de competitie spelen, werkt Erling in het trainingscentrum van de club een apart programma af, waar hij met een individuele coach specifiek traint op de eerste baltoets. De eerste maanden blijft Haaland onder de radar, maar vanaf de zomer volgen de doelpunten. Nadat ze hun eerste twee groepswedstrijden op het WK voor U21 in Polen verloren hebben, amuseren de jonge Noren zich in het stadion van Motor Lublin, in het oosten van het land. Honduras is niet de moeilijkste tegenstander, en hun verdediging is zo zacht als boter. De Noren scoren twaalf goals, waarvan Haaland er negen voor zijn rekening neemt. Na het laatste fluitsignaal krijgt hij uiteraard een microfoon onder zijn neus geduwd: 'Ik wou er eigenlijk tien maken, maar negen is ook goed.' Erling Haaland heeft honger, en zijn voeten zijn intussen goed genoeg om de doelpunten aan te voeren. Hij opent het seizoen met een knal. Wanneer Salzburg tegen het Genk van Felice Mazzu speelt in de Champions League, ziet videoanalist Sandro Salamone het Noorse wonderkind aan het werk. Hij trekt grote ogen: 'Hij was atletisch, fysiek, had een exceptionele snelheid, was technisch op zijn gemak en had bovenal een onthutsend vermogen om te scoren. Ik kon meteen zien dat hij buitenaards was. Ik herinner me dat ik tegen Felice zei dat Haaland binnen de drie jaar topscorer zou zijn in de Premier League. Gewoonlijk besteden we in de voorbereidingsvideo voor het team niet te veel aandacht aan de spelers van de tegenpartij, maar voor Haaland hebben we een uitzondering gemaakt.' Die voorkeursbehandeling doet de Genkse spelers glimlachen. Salamone: 'Een van onze spelers vertelde me dat hij met Haaland had gewerkt en dat zijn goede statistieken vooral te danken waren aan het feit dat hij in Oostenrijk speelde, omdat dat land niet zo sterk was.' Voormalig Genkspeler Dieumerci Ndongala bevestigt: 'We hadden hem duidelijk onderschat. De coach drong erop aan dat we hem in de gaten moesten houden, maar aangezien we in een groep zaten met Napoli en Liverpool, gingen we ervan uit dat we met Salzburg om de derde plaats zouden spelen. We hadden er geen idee van dat ze met een massavernietigingswapen zouden komen aanzetten.' De Oostenrijkers laten Racing alle hoeken van het veld zien, Haaland maakt drie goals. Dat zal zo'n beetje zijn kruissnelheid worden de eerste seizoenshelft, waarin hij 28 doelpunten scoort in 22 wedstrijden. 'In de tunnel, voor de wedstrijd, sloeg hij zichzelf in het gezicht,' zegt Salamone. 'Zo van: hé man, het is de Champions League, je moet klaarwakker zijn. Hij dacht alleen maar aan scoren. Daarbij: als je hem ziet, is hij overal gespierd. Eerlijk gezegd: die man is niet normaal. Hij is een beest.' Tijdens zijn jaren bij het sterrenteam van PSG is Thomas Meunier een expert geworden in het analyseren van buitenaardse voetballers. De Rode Duivel deelde de kleedkamer met zowel Mbappé als Haaland, twee voetbalfenomenen die geen moment van zwakte lijken te kennen in hun weg naar de absolute top. 'Toen ik met Kylian trainde, was hij al buitengewoon, maar ik ben verbaasd over hoeveel hij is gegroeid en geëvolueerd. Eerlijk gezegd weet ik niet hoe hij het doet', zegt Meunier. Paul Nardi bevestigt: 'Kylian had al een immens potentieel, maar hij was minder snel, minder behendig voor het doel dan hij nu is. Zijn kracht is dat hij constant vooruitgang boekt.' 'Dit seizoen is er voor het eerst sinds zijn ontdekking iets minder over Erling gesproken', zegt Thomas Meunier, die samen met de Noor bij Dortmund speelde. 'Hij speelde een uitstekend seizoen, maar kreeg af te rekenen met blessures. In het algemeen is hij wat rauwer. Qua stijl heb ik hem eigenlijk liever. Hij doet me denken aan een Alan Shearer of een Oliver Bierhoff. Dat zijn meer authentieke aanvallers. Gewoon aan zijn manier van doen kan je al zien dat Erling een echte Engelse nummer negen is. Als hij een doelpunt maakt, is het met kracht. Zelfs met de platte voet trapt hij loeihard. Kylian is meer verfijnd.' 'PSG mag dan een sterrenteam zijn, het is nog steeds een beetje alleen Mbappé', zegt Matz Sels, die de Franse spits regelmatig tegenover zich krijgt sinds hij bij Straatsburg in het doel staat. 'Hij is gewoonweg te snel. Hij kiest zijn momenten en dan prikt hij. Bovendien weet hij dat hij genoeg heeft aan één kans.' Op een dag deed Sels er alles aan om Mbappé tegen te houden, en hij kreeg daarvoor felicitaties van de man zelf. 'Toen ik een paar goede reddingen deed tegen hem, kwam hij na de wedstrijd naar me toe om me te feliciteren. Het duurde niet lang, want er zijn altijd veel mensen die met hem willen praten na wedstrijden,' lacht Sels. Dat is het lot van kometen. Iedereen wil hen zo snel mogelijk vereeuwigen, alsof de werkelijkheid het anders zal overnemen en de paranormale verschijnselen onverbiddelijk zullen verdwijnen. Kylian Mbappé en Erling Haaland lijken het echter nog even vol te houden. De eerste weerstond de hofmakerij van Real Madrid en verlengde zijn verblijf in Parijs. De tweede maakt zich bij Manchester City op voor de Premier League. In de schemering van het rijk van Cristiano Ronaldo en Lionel Messi is er geen twijfel meer mogelijk: de toekomst start vandaag.