We schrijven 10 maart 2018. Manchester United moet steeds meer terrein prijsgeven. Liverpool monopoliseert de bal en voert de druk op. De ploeg van José Mourinho stond nochtans 2-0 voor aan de rust, maar is een schim van zichzelf in de tweede helft. Een owngoal van Eric Bailly in de 66e minuut doet Old Trafford verstijven. Twintig minuten voor tijd gooit de Portugese coach zijn soldaat in de strijd. Marouane Fellaini valt in, voor het eerst sinds 31 januari. Maar al bij zijn eerste baltoetsen doet Big Mo zich gelden. Hij houdt de bal bij, zodat het blok van Manchester uit de eigen zestien meter kan wegkomen. United weet stand te houden (2-1).

Een goeie speler kost minimaal 50 miljoen euro. En ik kan in juni gratis weg.

Marouane Fellaini

De Belg krijgt lof voor zijn invalbeurt. Nadat hij vorig seizoen geschitterd had met de Red Devils van Manchester, was het huidige seizoen er eentje dat getekend werd door blessures. Maar na tien seizoenen en 244 wedstrijden in de Premier League kent hij het klappen van de zweep.

We zoeken hem thuis op, een tiental kilometer ten noorden van Old Trafford. Hij is goedgezind en helemaal niet bezig met de actualiteit. Nochtans noemt de internationale pers hem bij PSG, Monaco, Besiktas of Juventus, en zelfs in China, met een contract dat navenant zou zijn. Alleszins loopt in juni zijn contract bij Manchester United af.

Je lijkt echt op een kantelmoment in je carrière te staan.

Marouane Fellaini: 'Ik ben nu dertig jaar, einde contract en in onderhandeling met Manchester United. Er zijn meerdere clubs die interesse tonen. Ik wacht af wat er gaat gebeuren.'

We kunnen ons inbeelden dat de verklaringen van José Mourinho je plezier deden. Hij gaf aan dat hij graag zou zien dat je bijtekent.

Fellaini: 'Uiteraard, ik heb altijd het vertrouwen gehad van de staf, maar je moet tot een vergelijk zien te komen.'

Heb je na tien seizoenen Premier League niet eens zin in wat anders? Zin om het grijze Manchester te verlaten?

Fellaini: 'Misschien wel, maar je mag niet vergeten dat ik bij een van de grootste clubs ter wereld speel. Dat loopt goed, ik ken mijn ploegmaats en de staf perfect, iedereen respecteert me. Waarom dan veranderen? Maar het heeft geen zin om op de zaken vooruit te lopen. Ik ben erg op mijn gemak momenteel.'

Heb je niet de indruk dat jouw imago in Engeland veranderd is sinds eind vorig seizoen, toen je vooral in de finale van de Europa League uitblonk?

Fellaini: 'Ik heb vorig seizoen vijftig matchen gespeld, waarvan meer dan dertig als titularis. Ik kreeg in het begin veel kritiek, maar ik heb het hoofd niet laten hangen en uiteindelijk, in de finale, ben ik daarvoor beloond geweest. We hebben drie trofeeën gewonnen. Dit jaar was ik ook goed begonnen, maar dan geraakte ik jammer genoeg geblesseerd.'

Hebben die tien jaren Premier League niet behoorlijk wat schade toegebracht aan je lichaam?

Fellaini: 'Neen, ik denk dat het vooral met wat tegenslag te maken heeft. Wanneer ik geblesseerd was, wilde ik al eens te snel terugkeren. Dat is nu zo, het is allemaal niet te erg.'

Mourinho

Hoe is je relatie met Mourinho, die altijd lovend over je was, ook toen de kritiek scherp was?

Fellaini: 'Dat gaat goed, hij geeft me het vertrouwen. Hij weet perfect wat ik de ploeg kan bijbrengen. Of het nu voor tien, vijftien of twintig minuten is, hij weet dat ik alles zal geven, dat ik jacht zal maken op de bal, dat ik de ploeg zal doen opschuiven. Hij weet wat mijn nut is.'

Je hebt al op verschillende posities gespeeld. Welke rol speel je bij voorkeur op het veld?

Fellaini: 'Ik speel graag als verdedigende middenvelder, maar hier bij Manchester gebruiken ze me liever als een box-to-box, zeker na de komst van Nemanja Matic dit seizoen. Maar mijn rol varieert, soms is mijn opdracht wat meer aanvallend, soms wat meer verdedigend.'

Ben je fier op die tien jaar Premier League die je er na dit seizoen hebt opzitten?

Fellaini: 'Dat is toch niet slecht, hé? ( lacht) Ik ken er niet te veel die het zolang volhouden in een dergelijke competitie. En er zit ook veel stabiliteit in mijn parcours: vijf jaar Everton en vijf jaar Manchester United.'

Je hebt nog niet het gevoel dat je opgebrand bent?

Fellaini: 'Het weegt wel. Maar het is ook een ongelooflijke ervaring. De dag dat ik Engeland verlaat, zal ik trots kunnen zijn op het parcours dat ik heb afgelegd.'

Ondanks alle moeilijkheden heb jij je in elke ploeg wel weten door te zetten, ongeacht welke coach er aan het hoofd stond, ook in Manchester.

Fellaini: 'Heel de staf doet er alles aan opdat ik zou blijven. Maar de club heeft een vergissing begaan door mijn contract vorig jaar niet te verlengen. Nu sta ik in een sterke positie, zeker gezien Mourinho heeft verklaard dat hij me wil houden. Vorig jaar ben ik naar de coach toe gestapt en heb ik gezegd dat ik een nieuw contract wilde. Ik heb dan nog een tweede ontmoeting gehad, maar ik ga het ook geen tien keer vragen. Nadien werd ik dan belangrijk voor de ploeg... En een goeie speler kost minimaal 50 miljoen euro. De club weet dat ze daar in de fout is gegaan.'

Marouane Fellaini: 'Hoe durft iemand als Jamie Carragher mij eigenlijk de les te spellen? Die gast heeft vanuit zijn wagen naar een meisje gespuwd na Manchester-Liverpool.', PABLO CRUTZEN
Marouane Fellaini: 'Hoe durft iemand als Jamie Carragher mij eigenlijk de les te spellen? Die gast heeft vanuit zijn wagen naar een meisje gespuwd na Manchester-Liverpool.' © PABLO CRUTZEN

Vorig jaar namen de supporters je soms flink op de korrel. Heb je daaronder geleden?

Fellaini: 'Dat is weleens gebeurd wanneer ze overdreven. Zoals tegen Tottenham toen ik moest invallen een week nadat ik op Everton een penalty had veroorzaakt. Uiteindelijk weet ik één ding, en de supporters weten dat ook: bij alle trofeeën die de club de voorbije jaren gewonnen heeft, heb ik een belangrijke rol gespeeld.

Carragher

De pers en enkele analisten zoals Jamie Carragher, de ex-verdediger van Liverpool, wezen er vaak op dat je spel te brutaal was.

Fellaini: 'Hoe durft iemand als Jamie Carragher mij eigenlijk de les te spellen? Die gast heeft vanuit zijn wagen naar een meisje gespuwd na Manchester-Liverpool. Weet je, door kritiek kun je ook stappen vooruit zetten. Je werkt wat harder, je hebt zin om te tonen dat ze zich vergissen.'

Het schijnt dat je al van kleins af een harde werker bent geweest.

Fellaini: 'Toen ik jong was, heb ik héél hard gewerkt. Nadien heb ik op mijn vrije dagen ook van het leven kunnen genieten, maar voordien heb ik enorme opofferingen moeten maken. Ondertussen heb ik daar leren mee om te gaan. Ik ken mijn lichaam en ik heb een goeie entourage om me raad te geven.'

Zoals Lieven Maesschalck, die je geregeld consulteert?

Fellaini: 'Ja. Hij heeft ongelooflijk veel ervaring. Het is een meester in zijn vakgebied en bovendien een fijne gast. Onze relatie gaat verder dan alleen maar het werk.'

China

Is China een optie voor jou?

Fellaini: 'Ik weet dat echt niet. Een optie? Ja, ik sta open voor alles. Met het leven in China zou ik geen probleem hebben. Ik hou ervan om andere plaatsen te ontdekken en andere culturen. En ik ga daar dan ook niet alleen naartoe. Als ik ga, is het met de familie.'

We weten dat je vader altijd aan je zijde heeft gestaan tijdens je carrière. Hoe is dat nu?

Fellaini: 'Hij woont nu in Marokko en hij is daar heel gelukkig. Maar hij volgt me nog altijd van zeer nabij. Dat zal ook nooit veranderen.'

Je hebt in de pers gezegd dat je na het WK zou stoppen bij de Rode Duivels. Bevestig je dat ook nu?

Fellaini: 'Als ik geen fysieke problemen heb, dan ga ik naar het WK. Nadien zullen we zien. Ik heb nog geen beslissing genomen.'

Wat verwacht je van dit WK?

Fellaini: 'Onze generatie heeft twee grote toernooien gespeeld: het wereldkampioenschap in Brazilië en het Europees kampioenschap in Frankrijk, waarin we telkens de kwartfinales haalden. Vandaag zijn we tot volle wasdom gekomen. Dat verplicht ons een stap vooruit te zetten en dus tot de halve finales door te dringen. We hebben er de kwaliteiten en de ervaring voor. Nu zullen we vooral blijk moeten geven van een goede mentaliteit.'

En is die tegenwoordig aanwezig? Want de Rode Duivels kregen vaak het verwijt dat ze niet dezelfde cultuur van winnen hebben als de grote naties.

Fellaini: 'De spelers hebben die, want ze komen tegenwoordig bijna allemaal uit in de grote competities en winnen daar titels. Nu moet er van de groep een geheel gemaakt worden. Dat is niet eenvoudig, zeker niet tegenover grote landen als Duitsland of Brazilië, waar ze opgegroeid zijn met die cultuur van winnen. Je hoort ook dat we aan ons spel moeten werken, want tegen Saudi-Arabië bijvoorbeeld waren we te afhankelijk van bepaalde individuen. De stage en de drie vriendschappelijke wedstrijden die er aankomen zullen uiterst belangrijk worden om dat op punt te stellen. We gaan de tijd hebben om goed te werken.'

Bij de Rode Duivels moeten we nog leren om het spel te ondergaan en onze rug te rechten tegen de grote landen.' - Marouane Fellaini

Wat moet er nog beter?

Fellaini: 'De pressing, het defensief terugplooien... We moeten ook leren om het spel te ondergaan en onze rug te rechten tegen de grote landen. De coach weet beter dan wie ook op welke punten we moeten werken.'

Beschikken jullie over genoeg leidersfiguren om de weg te wijzen?

Fellaini: 'We hebben Vincent Kompany, die zijn goede vorm teruggevonden heeft, Jan Vertonghen, Eden Hazard die onze technische leider is. Vincent zal niet aarzelen om zich uit te spreken.'

Heb jij ook geen zin om die rol in te vullen, gezien je lange geschiedenis bij de Duivels?

Fellaini: 'Als ik echt zin zou gehad hebben in die armband, dan denk ik dat ik al kapitein geweest zou zijn. Ik weet dat de spelers me respecteren, ik kom met iedereen goed overeen. Maar Vincent doet het uitstekend in die rol.'

Denk je dat je basisspeler zult zijn op het WK?

Fellaini: 'Dat zal afhangen van mijn vormpeil. Maar ik weet dat ik gespeeld heb telkens ik fit was. En ik weet dat de coach op mij rekent.'

Dat sfeertje van ouwe-jongens-krentenbrood dat rond de Rode Duivels wordt gecreëerd, komt dat overeen met de werkelijkheid?

Fellaini: 'De verstandhouding binnen deze groep is écht heel goed, dat zeg ik met de hand op het hart. We zijn natuurlijk niet allemaal boezemvrienden, maar we vormen echt een geheel.'

Jij wordt soms herleid tot een fysieke krijger. Voel je je capabel om in een ploeg te spelen die 60 tot 70 procent van de tijd balbezit heeft?

Fellaini: 'Het is al gebeurd dat ik in een wedstrijd 60 of 70 ballen raakte. Het zou me ook niet storen om 80 procent balbezit te hebben.'

Heb je nog altijd last van je schouder? Je vertelde vorig jaar dat je daar al heel je carrière mee sukkelt...

Fellaini: 'Dat heb ik onder controle. Het speelt veel minder vaak op. Ik was negentien toen het me overkwam, dat is lang geleden.'

Vastgoed

Tot welke leeftijd zie jij jezelf voetballen?

Fellaini: 'Ik zou zeggen: tot ik 35 ben. Ik heb er nog plezier in. Wanneer ik terugkeer na een blessure, weer van het trainingsveld kan proeven en de bal raken, dan doet me dat echt goed.'

Is het op den duur niet te veel van hetzelfde? Word je het nooit beu?

Fellaini: 'Ik hou van wat ik doe, ook al is dat soms nogal repetitief, ja. Het is al lang zo dat het geen hobby meer is maar mijn beroep. Maar ik heb een toffe job. Tegenwoordig denk ik ook al wel aan de tijd na het voetbal, al is die nog veraf. Ik heb geïnvesteerd in vastgoed in Spanje, Marokko en België. Ik heb nog vijf jaar om me op het einde van mijn loopbaan voor te bereiden.'

Je behoort ook tot de voetballers die van mode houden. We zagen je onlangs nog poseren voor het tijdschrift GQ.

Fellaini: 'Toen men me daarvoor contacteerde, heb ik eerst geweigerd. Ze vroegen me om mijn look te veranderen. Daarna heb ik gezegd: waarom ook niet... We hebben vijf, zes uur in de studio gezeten en goed gelachen. Ik ben eigenlijk best tevreden over het resultaat.'

Zie je de spelers van Manchester United ook weleens buiten het voetbal?

Fellaini: 'We gaan weleens op restaurant. En we zijn onlangs voor enkele dagen naar Dubai getrokken voor een teambuilding - ook al trainden we elke dag. Niet vergeten dat dit ons beroep is.'

© PABLO CRUTZEN

Nainggolan-Lukaku-Zlatan-Mourinho

Wat is jouw mening over heel de polemiek rond Radja Nainggolan?

Marouane Fellaini: 'Ik ken hem heel goed, ik weet wat zijn kwaliteiten zijn. Als het in zijn hoofd goed zit, moet hij spelen. Hij kan op verschillende posities uit de voeten. Hij kan vechten, heeft ook een goed schot. Maar goed, ook Kevin De Bruyne kan op de 8 spelen. We hebben verschillende mogelijkheden.'

Hoe beoordeel jij het seizoen van Romelu Lukaku bij United?

Fellaini: 'Ik weet één ding van Romelu en dat is dat hij altijd scoort. Hij is daardoor geobsedeerd, hij weet alles van andere aanvallers. Ongelooflijk wat hij presteert op zijn 24 jaar nog maar. In de kleedkamer is het een goeie gast. Hij heeft respect, werkt hard en is altijd verbeten. Hij heeft zich heel snel geïntegreerd. Hij spreekt ook verschillende talen, dat vergemakkelijkt de integratie.'

Vertel eens wat over Zlatan.

Fellaini: 'Da's mijn maat. Ik heb hem veel succes gewenst met het vervolg van zijn carrière, we blijven contact houden. Kijk maar eens wat een gebeuren zijn aankomst in Los Angeles was. Het zou me niet verbazen mocht Zlatan ooit acteur worden. Hij heeft er de kop en de manier van doen voor.'

Speelt hij een rolletje of is hij echt zo?

Fellaini: 'Hij blijft altijd hetzelfde. Dat is een soort natuurlijke arrogantie. Je vindt dat leuk of niet. Ik was de eerste die met hem trainde bij United, want de groep was op stage vertrokken naar China toen wij allebei terugkeerden van het Europees kampioenschap. Een week lang waren we voortdurend samen. Hij is zoals ik, hij werkt hard maar lacht ook graag. Echt, Zlatan heeft klasse. Hij is op en top prof, ook al had hij niet zo snel moeten terugkomen. Hij wilde te veel tonen 'ik ben de leeuw'. ( lacht) Ik zei het al: het is een acteur.'

Wat is de voornaamste sterkte van José Mourinho?

Fellaini: 'Hij is altijd gericht op de overwinning. Toen we in de wedstrijd tegen City bij de rust 2-0 achter stonden, maakte hij het ons heel duidelijk dat United niet mocht toestaan dat City in eigen huis de titel zou vieren. We moesten fierheid tonen en je hebt de reactie gezien. Ze hebben de tweede helft aangevat met front foot. Hij is heel sterk in de communicatie en hij kan erg overtuigend zijn: nog vier spelers en hij zal een volledig nieuw basiselftal gekocht hebben bij United.'

We schrijven 10 maart 2018. Manchester United moet steeds meer terrein prijsgeven. Liverpool monopoliseert de bal en voert de druk op. De ploeg van José Mourinho stond nochtans 2-0 voor aan de rust, maar is een schim van zichzelf in de tweede helft. Een owngoal van Eric Bailly in de 66e minuut doet Old Trafford verstijven. Twintig minuten voor tijd gooit de Portugese coach zijn soldaat in de strijd. Marouane Fellaini valt in, voor het eerst sinds 31 januari. Maar al bij zijn eerste baltoetsen doet Big Mo zich gelden. Hij houdt de bal bij, zodat het blok van Manchester uit de eigen zestien meter kan wegkomen. United weet stand te houden (2-1). De Belg krijgt lof voor zijn invalbeurt. Nadat hij vorig seizoen geschitterd had met de Red Devils van Manchester, was het huidige seizoen er eentje dat getekend werd door blessures. Maar na tien seizoenen en 244 wedstrijden in de Premier League kent hij het klappen van de zweep. We zoeken hem thuis op, een tiental kilometer ten noorden van Old Trafford. Hij is goedgezind en helemaal niet bezig met de actualiteit. Nochtans noemt de internationale pers hem bij PSG, Monaco, Besiktas of Juventus, en zelfs in China, met een contract dat navenant zou zijn. Alleszins loopt in juni zijn contract bij Manchester United af. Je lijkt echt op een kantelmoment in je carrière te staan. Marouane Fellaini: 'Ik ben nu dertig jaar, einde contract en in onderhandeling met Manchester United. Er zijn meerdere clubs die interesse tonen. Ik wacht af wat er gaat gebeuren.' We kunnen ons inbeelden dat de verklaringen van José Mourinho je plezier deden. Hij gaf aan dat hij graag zou zien dat je bijtekent. Fellaini: 'Uiteraard, ik heb altijd het vertrouwen gehad van de staf, maar je moet tot een vergelijk zien te komen.' Heb je na tien seizoenen Premier League niet eens zin in wat anders? Zin om het grijze Manchester te verlaten? Fellaini: 'Misschien wel, maar je mag niet vergeten dat ik bij een van de grootste clubs ter wereld speel. Dat loopt goed, ik ken mijn ploegmaats en de staf perfect, iedereen respecteert me. Waarom dan veranderen? Maar het heeft geen zin om op de zaken vooruit te lopen. Ik ben erg op mijn gemak momenteel.' Heb je niet de indruk dat jouw imago in Engeland veranderd is sinds eind vorig seizoen, toen je vooral in de finale van de Europa League uitblonk? Fellaini: 'Ik heb vorig seizoen vijftig matchen gespeld, waarvan meer dan dertig als titularis. Ik kreeg in het begin veel kritiek, maar ik heb het hoofd niet laten hangen en uiteindelijk, in de finale, ben ik daarvoor beloond geweest. We hebben drie trofeeën gewonnen. Dit jaar was ik ook goed begonnen, maar dan geraakte ik jammer genoeg geblesseerd.' Hebben die tien jaren Premier League niet behoorlijk wat schade toegebracht aan je lichaam? Fellaini: 'Neen, ik denk dat het vooral met wat tegenslag te maken heeft. Wanneer ik geblesseerd was, wilde ik al eens te snel terugkeren. Dat is nu zo, het is allemaal niet te erg.' Hoe is je relatie met Mourinho, die altijd lovend over je was, ook toen de kritiek scherp was? Fellaini: 'Dat gaat goed, hij geeft me het vertrouwen. Hij weet perfect wat ik de ploeg kan bijbrengen. Of het nu voor tien, vijftien of twintig minuten is, hij weet dat ik alles zal geven, dat ik jacht zal maken op de bal, dat ik de ploeg zal doen opschuiven. Hij weet wat mijn nut is.' Je hebt al op verschillende posities gespeeld. Welke rol speel je bij voorkeur op het veld? Fellaini: 'Ik speel graag als verdedigende middenvelder, maar hier bij Manchester gebruiken ze me liever als een box-to-box, zeker na de komst van Nemanja Matic dit seizoen. Maar mijn rol varieert, soms is mijn opdracht wat meer aanvallend, soms wat meer verdedigend.' Ben je fier op die tien jaar Premier League die je er na dit seizoen hebt opzitten? Fellaini: 'Dat is toch niet slecht, hé? ( lacht) Ik ken er niet te veel die het zolang volhouden in een dergelijke competitie. En er zit ook veel stabiliteit in mijn parcours: vijf jaar Everton en vijf jaar Manchester United.' Je hebt nog niet het gevoel dat je opgebrand bent? Fellaini: 'Het weegt wel. Maar het is ook een ongelooflijke ervaring. De dag dat ik Engeland verlaat, zal ik trots kunnen zijn op het parcours dat ik heb afgelegd.' Ondanks alle moeilijkheden heb jij je in elke ploeg wel weten door te zetten, ongeacht welke coach er aan het hoofd stond, ook in Manchester. Fellaini: 'Heel de staf doet er alles aan opdat ik zou blijven. Maar de club heeft een vergissing begaan door mijn contract vorig jaar niet te verlengen. Nu sta ik in een sterke positie, zeker gezien Mourinho heeft verklaard dat hij me wil houden. Vorig jaar ben ik naar de coach toe gestapt en heb ik gezegd dat ik een nieuw contract wilde. Ik heb dan nog een tweede ontmoeting gehad, maar ik ga het ook geen tien keer vragen. Nadien werd ik dan belangrijk voor de ploeg... En een goeie speler kost minimaal 50 miljoen euro. De club weet dat ze daar in de fout is gegaan.' Vorig jaar namen de supporters je soms flink op de korrel. Heb je daaronder geleden? Fellaini: 'Dat is weleens gebeurd wanneer ze overdreven. Zoals tegen Tottenham toen ik moest invallen een week nadat ik op Everton een penalty had veroorzaakt. Uiteindelijk weet ik één ding, en de supporters weten dat ook: bij alle trofeeën die de club de voorbije jaren gewonnen heeft, heb ik een belangrijke rol gespeeld. De pers en enkele analisten zoals Jamie Carragher, de ex-verdediger van Liverpool, wezen er vaak op dat je spel te brutaal was. Fellaini: 'Hoe durft iemand als Jamie Carragher mij eigenlijk de les te spellen? Die gast heeft vanuit zijn wagen naar een meisje gespuwd na Manchester-Liverpool. Weet je, door kritiek kun je ook stappen vooruit zetten. Je werkt wat harder, je hebt zin om te tonen dat ze zich vergissen.' Het schijnt dat je al van kleins af een harde werker bent geweest. Fellaini: 'Toen ik jong was, heb ik héél hard gewerkt. Nadien heb ik op mijn vrije dagen ook van het leven kunnen genieten, maar voordien heb ik enorme opofferingen moeten maken. Ondertussen heb ik daar leren mee om te gaan. Ik ken mijn lichaam en ik heb een goeie entourage om me raad te geven.' Zoals Lieven Maesschalck, die je geregeld consulteert? Fellaini: 'Ja. Hij heeft ongelooflijk veel ervaring. Het is een meester in zijn vakgebied en bovendien een fijne gast. Onze relatie gaat verder dan alleen maar het werk.' Is China een optie voor jou? Fellaini: 'Ik weet dat echt niet. Een optie? Ja, ik sta open voor alles. Met het leven in China zou ik geen probleem hebben. Ik hou ervan om andere plaatsen te ontdekken en andere culturen. En ik ga daar dan ook niet alleen naartoe. Als ik ga, is het met de familie.' We weten dat je vader altijd aan je zijde heeft gestaan tijdens je carrière. Hoe is dat nu? Fellaini: 'Hij woont nu in Marokko en hij is daar heel gelukkig. Maar hij volgt me nog altijd van zeer nabij. Dat zal ook nooit veranderen.' Je hebt in de pers gezegd dat je na het WK zou stoppen bij de Rode Duivels. Bevestig je dat ook nu? Fellaini: 'Als ik geen fysieke problemen heb, dan ga ik naar het WK. Nadien zullen we zien. Ik heb nog geen beslissing genomen.' Wat verwacht je van dit WK? Fellaini: 'Onze generatie heeft twee grote toernooien gespeeld: het wereldkampioenschap in Brazilië en het Europees kampioenschap in Frankrijk, waarin we telkens de kwartfinales haalden. Vandaag zijn we tot volle wasdom gekomen. Dat verplicht ons een stap vooruit te zetten en dus tot de halve finales door te dringen. We hebben er de kwaliteiten en de ervaring voor. Nu zullen we vooral blijk moeten geven van een goede mentaliteit.' En is die tegenwoordig aanwezig? Want de Rode Duivels kregen vaak het verwijt dat ze niet dezelfde cultuur van winnen hebben als de grote naties. Fellaini: 'De spelers hebben die, want ze komen tegenwoordig bijna allemaal uit in de grote competities en winnen daar titels. Nu moet er van de groep een geheel gemaakt worden. Dat is niet eenvoudig, zeker niet tegenover grote landen als Duitsland of Brazilië, waar ze opgegroeid zijn met die cultuur van winnen. Je hoort ook dat we aan ons spel moeten werken, want tegen Saudi-Arabië bijvoorbeeld waren we te afhankelijk van bepaalde individuen. De stage en de drie vriendschappelijke wedstrijden die er aankomen zullen uiterst belangrijk worden om dat op punt te stellen. We gaan de tijd hebben om goed te werken.' Wat moet er nog beter? Fellaini: 'De pressing, het defensief terugplooien... We moeten ook leren om het spel te ondergaan en onze rug te rechten tegen de grote landen. De coach weet beter dan wie ook op welke punten we moeten werken.' Beschikken jullie over genoeg leidersfiguren om de weg te wijzen? Fellaini: 'We hebben Vincent Kompany, die zijn goede vorm teruggevonden heeft, Jan Vertonghen, Eden Hazard die onze technische leider is. Vincent zal niet aarzelen om zich uit te spreken.' Heb jij ook geen zin om die rol in te vullen, gezien je lange geschiedenis bij de Duivels? Fellaini: 'Als ik echt zin zou gehad hebben in die armband, dan denk ik dat ik al kapitein geweest zou zijn. Ik weet dat de spelers me respecteren, ik kom met iedereen goed overeen. Maar Vincent doet het uitstekend in die rol.' Denk je dat je basisspeler zult zijn op het WK? Fellaini: 'Dat zal afhangen van mijn vormpeil. Maar ik weet dat ik gespeeld heb telkens ik fit was. En ik weet dat de coach op mij rekent.' Dat sfeertje van ouwe-jongens-krentenbrood dat rond de Rode Duivels wordt gecreëerd, komt dat overeen met de werkelijkheid? Fellaini: 'De verstandhouding binnen deze groep is écht heel goed, dat zeg ik met de hand op het hart. We zijn natuurlijk niet allemaal boezemvrienden, maar we vormen echt een geheel.' Jij wordt soms herleid tot een fysieke krijger. Voel je je capabel om in een ploeg te spelen die 60 tot 70 procent van de tijd balbezit heeft? Fellaini: 'Het is al gebeurd dat ik in een wedstrijd 60 of 70 ballen raakte. Het zou me ook niet storen om 80 procent balbezit te hebben.' Heb je nog altijd last van je schouder? Je vertelde vorig jaar dat je daar al heel je carrière mee sukkelt... Fellaini: 'Dat heb ik onder controle. Het speelt veel minder vaak op. Ik was negentien toen het me overkwam, dat is lang geleden.' Tot welke leeftijd zie jij jezelf voetballen? Fellaini: 'Ik zou zeggen: tot ik 35 ben. Ik heb er nog plezier in. Wanneer ik terugkeer na een blessure, weer van het trainingsveld kan proeven en de bal raken, dan doet me dat echt goed.' Is het op den duur niet te veel van hetzelfde? Word je het nooit beu? Fellaini: 'Ik hou van wat ik doe, ook al is dat soms nogal repetitief, ja. Het is al lang zo dat het geen hobby meer is maar mijn beroep. Maar ik heb een toffe job. Tegenwoordig denk ik ook al wel aan de tijd na het voetbal, al is die nog veraf. Ik heb geïnvesteerd in vastgoed in Spanje, Marokko en België. Ik heb nog vijf jaar om me op het einde van mijn loopbaan voor te bereiden.' Je behoort ook tot de voetballers die van mode houden. We zagen je onlangs nog poseren voor het tijdschrift GQ. Fellaini: 'Toen men me daarvoor contacteerde, heb ik eerst geweigerd. Ze vroegen me om mijn look te veranderen. Daarna heb ik gezegd: waarom ook niet... We hebben vijf, zes uur in de studio gezeten en goed gelachen. Ik ben eigenlijk best tevreden over het resultaat.' Zie je de spelers van Manchester United ook weleens buiten het voetbal? Fellaini: 'We gaan weleens op restaurant. En we zijn onlangs voor enkele dagen naar Dubai getrokken voor een teambuilding - ook al trainden we elke dag. Niet vergeten dat dit ons beroep is.'