Een week geleden stonden we in het restaurant van het State Kremlin Palace aan te schuiven voor een snelle hap, een paar uur voor de loting. Voor ons stond een Spanjaard van Cadena Ser, het Madrileense radiostation. Ons was hij onbekend, een collega kende hem en zijn reputatie. 'Dat is één van de weinigen met een rechtstreekse lijn naar Cristiano Ronaldo', fluisterde die.
...

Een week geleden stonden we in het restaurant van het State Kremlin Palace aan te schuiven voor een snelle hap, een paar uur voor de loting. Voor ons stond een Spanjaard van Cadena Ser, het Madrileense radiostation. Ons was hij onbekend, een collega kende hem en zijn reputatie. 'Dat is één van de weinigen met een rechtstreekse lijn naar Cristiano Ronaldo', fluisterde die.Hoe het ging met Cristiano, vroegen we dan ook. Tenslotte duurde het aanschuiven lang, een mens moet met iets de tijd doden. Volgde een verhaal waaruit wat frustratie sprak. Dat het scoren moeilijk lukte - dat record van minstens een goal in elke groepswedstrijd in de Champions League dit seizoen, 9 in 6 wedstrijden, vertekent het beeld. In La Liga maakte Cristiano er tot dusver nog maar twee. Messi zit al aan dertien! Hij is ook wat ongelukkig over zijn contract, klonk het verder. Vorig jaar nog maar verlengde hij dat, en het loopt nog tot 2021. Maar dat hij gevoelig minder verdient dan zijn rivaal uit Barcelona, steekt en alweer een nieuw vragen, is lastig. Zeker nu de cijfers uit de verbintenis die met Lionel Messi is gesloten, uitlekten en dat blijkbaar toch een en ander scheelt, is dat wat bitter. En wat ook af en toe steekt, is het gefluit dat vanuit de tribunes klinkt. De man nuanceert dat, het publiek van Madrid is kritisch van nature, ze fluiten nogal makkelijk tegen iedereen. Zelfs tegen de held die hen vorig seizoen de trofee in de Champions League én de titel bezorgde. Maar ze dragen hem wel in hun hart, op dat vlak geen probleem.Ronaldo versus Messi, het blijft een tweestrijd dit decennium, en het drijft ook hen, blijkbaar. Die zucht naar erkenning. 'Ik wil zeven van die gouden ballen', zei Ronaldo gisteren. En passant voegde hij er aan toe dat hij ook zeven kinderen wil. Hoe ze beiden fit blijven en er hun ploeg altijd maar weer doorsleuren, naar nog een prijs, of een kwalificatie, is lovenswaardig. Ronaldo met Portugal tijdens de WK-kwalificaties, Messi idem dito met Argentinië. Messi in de clásico in Madrid vorig seizoen, toen er nog een waterkansje op de titel was, en zijn land op de hoogvlakte van Quito in Ecuador, toen plaatsing voor Rusland in gevaar was. Ronaldo met zijn 15 goals tijdens de kwalificaties voor Rusland in groep B. Allicht zal naast hun prestaties in Spanje en Europa ook hun onderlinge duel op dat tornooi mee de toekenning van de komende Gouden Bal bepalen en mee een onderling verschil definiëren (nu is de stand in dit referendum 5-5) maar eigenlijk doet het er niet toe, die hele discussie. Wie de beste is. Ze zijn anders als voetballer, maar voor beiden geldt dit: zoveel jaar aan de top, zoveel jaar stress, altijd fit, en altijd presteren... We zijn benieuwd of één van hun opvolgers, Neymar om er maar eentje te noemen, het zo lang zal volhouden. Hier past alleen absolute bewondering.