Denis Odoi (30) begon zijn eerste seizoen in de Premier League met twee schorsingsdagen, opgelopen na zijn rode kaart in de eindrondefinale tegen Aston Villa eind vorig seizoen. Het blijken de enige twee wedstrijden die hij miste, verder kwam hij telkens aan de aftrap. Niet langer als vleugelback zoals we hem bij Lokeren en Anderlecht leerden kennen, maar als centrale verdediger in een viermans- of driemansdefensie. '
...

Denis Odoi (30) begon zijn eerste seizoen in de Premier League met twee schorsingsdagen, opgelopen na zijn rode kaart in de eindrondefinale tegen Aston Villa eind vorig seizoen. Het blijken de enige twee wedstrijden die hij miste, verder kwam hij telkens aan de aftrap. Niet langer als vleugelback zoals we hem bij Lokeren en Anderlecht leerden kennen, maar als centrale verdediger in een viermans- of driemansdefensie. 'Ik ben tevreden, ja, ik toonde dat ik dit niveau aankan', aldus Odoi. 'Al zullen de mensen focussen op de tegenvallende resultaten en het hoge aantal tegendoelpunten. Maar ik bekijk het zo: had ik vier jaar geleden bij Lokeren verklaard dat ik ooit in de Premier League vaste waarde zou zijn, had iedereen mij uitgelachen.' Fulham beleeft een moeilijke terugkeer naar de hoogste afdeling en bengelt onderin het klassement. Onder Claudio Ranieri - in november ingehaald als vervanger van Slavisa Jokanovic - wordt nu wel anders gevoetbald. Meer de oude Britse stijl, met de lange bal en speculerend op de omschakeling. Probleem is dat de kern nog samengesteld werd met het oog op combinatievoetbal. 'Technisch beschikken we over voldoende kwaliteit, maar inzake discipline en wilskracht zitten we misschien niet op het niveau van de Premier League', legt Odoi de vinger op de wonde. Naïef voetbal, noemden de analisten van Match of the Day het al meermaals. 'We zijn nochtans niet slecht aan het seizoen gestart', vindt Odoi. 'Net zoals in de Championship probeerden we goed te combineren en ons spel op te dringen, maar het grote verschil is dat in de Premier League elk foutje afgestraft wordt. Bij balbezit stonden we vaak te open en dan geef je kansen weg zodra je de bal verliest. Voor je het weet bengel je onderin en geraak je daar nog moeilijk weg. Als je tegen Man City, Liverpool of Tottenham speelt, kan je ze enkel afstoppen door als ploeg te verdedigen. Dat doen die topclubs trouwens ook. Toen we tegen Liverpool speelden, zag ik vedetten als Salah, Mané en Firmino keihard werken bij balverlies. Dat verklaart waarom ze bovenin staan.' Maart wordt een belangrijke maand voor Fulham. In Craven Cottage worden dan achtereenvolgens Chelsea (3/3), Liverpool (17/3) en Manchester City (30/3) ontvangen. Minstens één stuntzege dringt zich op willen de Londenaars hun vel redden in de Premier League. Odoi is realistisch: 'Het wordt heel moeilijk. Eigenlijk moeten we vooral kijken naar wat daarna komt. In de laatste zes wedstrijden treffen we onder meer Watford, Bournemouth, Newcastle, Wolverhampton en Cardiff, dat is meer ons niveau.' Al kan komende maand voor Odoi en maats wel een mooie rol als scherprechter in het titeldebat opleveren. Welke van de pretendenten maakte het meest indruk op hem? 'City. Collectief zeer sterk: je staat constant onder druk en het gevaar komt langs alle kanten. Ze wachten tot je als tegenstander eens ergens een gaatje laat vallen. We spelen dan wel in dezelfde competitie maar op het veld lijkt het wel een andere', besluit onze landgenoot.