Na een gezapig wedstrijdbegin, waar beide ploegen de kat uit de boom keken, brak Youri Tielemans (14.) de partij open. De middenvelder van Leicester werkte een knappe collectieve aanval af met een droge knal - zijn eerste treffer voor België. Maar nauwelijks afgetrapt zorgde Denis Cheryshev (16.) voor de gelijkmaker, toen hij zwak uitverdedigen van Thibaut Courtois afstrafte. De Duivels gingen op zoek naar een nieuw doelpunt, maar de bezoekende defensie stond pal. Michy Batshuayi had iets voor halfweg na een lang uitgesponnen aanval de 2-1 aan de voet, maar Dzhikiya redde op de lijn. Op slag van rusten klom België dan toch op 2-1, toen Eden Hazard (45.) neerging in de zestien. De captain nam - uiteraard - zelf zijn verantwoordelijkheid en trapte de penalty onhoudbaar binnen.

In de tweede periode bleven grote kansen schaars. De Belgen drongen wel aan, maar konden het Russische sluitstuk Guilherme niet echt bedreigen. Batshuayi kwam er opnieuw kortbij - ditmaal was de paal spelbreker. Aan de overkant bleef het wel opletten voor de Russen, al kregen ze geen echte kans tussen de palen. Twee minuten voor tijd deed Eden Hazard (88.) met zijn tweede van de avond de boeken toe. Golovin liep nadien nog tegen zijn tweede geel aan.

Op de tweede speeldag, komende zondag, maakt België de verplaatsing naar Cyprus. De Cyprioten haalden het eerder donderdag met 5-0 van voetbaldwerg San Marino.

'Erg belangrijk om met zege te starten'

'Het resultaat tegen de Russen stemt ons tevreden', stelde Hazard. 'Winst in de opener van een kwalificatiecampagne mag niet onderschat worden en is heel belangrijk, ook met het oog op de volgende partijen. Er waren nog werkpunten, maar we hebben vertrouwen opgedaan voor de wedstrijd tegen Cyprus. Dat wordt een heel ander duel dan tegen Rusland.'

Omdat meerdere certitudes out waren, verschenen youngsters als Youri Tielemans, Leander Dendoncker en Timothy Castagne aan de aftrap. Zij lieten opnieuw zien wat ze in hun mars hadden, en het was routinier Thibaut Courtois die bij het tegendoelpunt zwaar in de fout ging. 'Maar iedereen weet dat Thibaut een geweldige doelman is', zette Hazard zijn oud-teammaat bij Chelsea uit de wind. 'Hij was al zo vaak de redder in nood voor ons. Daarnaast hebben de vervangers getoond dat ze er stonden. We kunnen op hen rekenen.'

Hazard kan zondag in Cyprus zijn honderdste cap pakken. De Henegouwer is niet te veel bezig met die mijlpaal. 'Wat ik me voor die galawedstrijd toewens? Niets speciaals. Ik hoop gewoon dat we op Cyprus de volle buit veroveren.'

'Thibaut toonde na foutje zijn klasse'

Bondscoach Roberto Martinez houdt een positief gevoel over aan de 3-1 zege.Vooral de prestatie van Eden Hazard, die twee treffers scoorde, en de youngsters, viel bij de Spanjaard in de smaak. 'Als Eden zo voetbalt, moet je gewoon genieten', vertelde Martinez. 'Leander Dendoncker en Youri Tielemans tonen dan weer tot wat spelers die in eigen land doorbreken in staat zijn.'

'De prestaties van Tielemans en Dendoncker vormen een duidelijke boodschap voor het Belgische voetbal', verkondigde de Spanjaard. 'Het zijn twee spelers die in België hun strepen verdienden en pas nadien naar het buitenland trokken. Dat loont. We zien te veel talenten te vroeg België verlaten.'

Martinez toonde zich tevreden over het verdedigende spel van zijn team, dat Rusland weinig kansen gunde. De tegentreffer kwam er na onbegrijpelijk slecht uitverdedigen van Thibaut Courtois. 'We stonden er defensief, dat was duidelijk. Thibaut liet het hoofd niet hangen na zijn foutje. Hij keepte voort alsof er niets gebeurd was en toonde zo zijn klasse.'