Met nog één speeldag te gaan, zijn de kaarten in de Europa League stilaan geschud. Wat valt op bij het bekijken van de ploegen die overwinteren? De slachting in West-Europa. Eén Engelse club overleeft. Geen Belgische. Geen Nederlandse, terwijl ook Zwitserland en Portugal tikken krijgt. Geen Hoffenheim meer, noch Hertha BSC en FC Köln in moeilijkheden, bye bye Bundesliga. Everton eruit en zelfs Athletic Bilbao nog niet zeker.
...

Met nog één speeldag te gaan, zijn de kaarten in de Europa League stilaan geschud. Wat valt op bij het bekijken van de ploegen die overwinteren? De slachting in West-Europa. Eén Engelse club overleeft. Geen Belgische. Geen Nederlandse, terwijl ook Zwitserland en Portugal tikken krijgt. Geen Hoffenheim meer, noch Hertha BSC en FC Köln in moeilijkheden, bye bye Bundesliga. Everton eruit en zelfs Athletic Bilbao nog niet zeker. Of/wellicht geen interesse meer bij de grote landen of ze laten daar van hun pluimen ten voordele van wél geïnteresseerde Oost-Europeanen, die wel allemaal verder willen blijven op de weg naar Kiev, waar de finale wordt gespeeld. Een extra uitdaging voor Dinamo is dat. Op één speeldag van het einde staan in de EL tien ploegen uit Oost-Europa op een kwalificatieplaats. Als daar na de winter ook nog beide Moskous uit de CL bijkomen, zijn dat er 12 ploegen op 32. Dat is toch een sportieve shift.Toch komt die ene die we er willen uitlichten uit West-Europa. Uit het midden van Zweden nog wel. Östersunds FK. Bekerwinnaar in Zweden en Europees debutant. Het schakelde op weg naar de poules Galatasaray uit, en PAOK, en overleeft nu in een groep met Bilbao, Köln, en het Oekraïense Luhansk. Het verloor al die tijd maar twee keer: in Bilbao en bij PAOK. Een topprestatie.Als u Östersunds niet weet liggen, is dat geen schande. De bekendste Zweedse steden liggen allemaal in het zuiden van het land. Winter City Östersund, pas de 24ste stad in Zweden qua omvang, ligt veel noordelijker, op zes uur rijden van Stockholm en telt maar een goeie 50.000 inwoners. Inclusief een verlaten legerbasis, waar vluchtelingen worden gehuisvest. In de stad zijn allerlei projecten om hen in de maatschappij te integreren. Onder meer ook de club werkt daar aan mee. En dat is niet vreemd, want de sterke man achter die club, Daniel Kindberg, is sterk verweven met de lokale economie, vooral in de huizenmarkt.Sportief is zijn beleid een sprookje. Voetbal is/was in dat deel van Zweden geen prioriteit, wie er wil sporten, doet dat op latten of schaatsen. De lokale voetbalclubs - drie in totaal - speelden anoniem op amateurniveau, tot ze in '96 fusioneerden tot FK. Dat bleef anoniem verder doen, want pas toen Kindberg er zijn schouders onder zette, vanaf 2010, gingen het snel. In de beginfase speelde zelfs bondscoach Roberto Martínez zijn rolletje. Östersund vond in Engeland clubs bereid om spelers uit te lenen en een samenwerking op te zetten. Swansea was er een van. Martínez ging langs in Zweden en er kwamen spelers. In 2011 werd Graham Potter coach en hij is er nog steeds. Hij wist vorig seizoen Jamall Blackman (nu Sheffield United) bij Chelsea los te weken voor een uitleenbeurt en heeft nog steeds twee Engelsen in de kern. Naast ook spelers uit Iran, Irak, Syrië, Nigeria, Ghana, Oeganda, Congo en uiteraard ook Zweden.Naast het sympathieke kantje, is er ook een grijs kantje aan de ploeg. Waar komt het geld vandaan? Op de weg naar de promotie betaalde de ploeg veel beter dan de rechtstreekse concurrentie en naar alle uitwedstrijden binnen Zweden wordt gevlogen, toch een serieuze kost. Niet van de fans, naar de Jämtkraft Arena komt gemiddeld 5.200 man. Maar de ambitieuze Kindberg ('Ooit worden we kampioen') is zoals gezegd sterk verweven met de lokale (immo)markt. En samen met de sportieve ambitie stegen ook de (huur)prijzen in de buurt. Een en ander is vorm van onderzoek door de centrale overheid want ook bij hen loopt het succes in de kijker en stelt men zich vragen.En wat heeft Barcelona hier mee te maken? Wel, dit: toen (inter)nationale verslaggevers de voorbije maanden op bezoek gingen voor het verhaal achter het succes, merkten ze ter plaatse weinig Zweedse vlaggen. Wel vlaggen van Jämtland, een Zweedse provincie. Zich wat afzettend tegen het rijkere zuiden is er een vrij groot regionaal bewustzijn. Net als bij de Catalanen.