Een Wereldbeker in Rusland klinkt heel wat minder sexy dan een WK in het adembenemende Zuid-Afrika (2010) of het voetbalgekke Brazilië (2014). En het vooruitzicht om gedurende een maand in het rijk van Vladimir Poetin te vertoeven, wordt met de dag onprettiger. De moordpoging op de gewezen dubbelspion Sergei Skripal heeft de spanningen tussen Oost en West op scherp gezet.
...

Een Wereldbeker in Rusland klinkt heel wat minder sexy dan een WK in het adembenemende Zuid-Afrika (2010) of het voetbalgekke Brazilië (2014). En het vooruitzicht om gedurende een maand in het rijk van Vladimir Poetin te vertoeven, wordt met de dag onprettiger. De moordpoging op de gewezen dubbelspion Sergei Skripal heeft de spanningen tussen Oost en West op scherp gezet. In Engeland zweeft zelfs het woord boycot boven de nationale selectie van Gareth Southgate en het WK. Prins William, de president van de Engelse voetbalbond, en de rest van het koninklijke huis zullen deze zomer niet te zien zijn op de Russische tribunes. Neil Kinnock, de vroegere leider van Labour, pleitte ervoor dat ook de ploeg het voetbalfeest van Poetin links zou laten liggen en zijn zoon Stephen, een lid van het Britse parlement, wil dat premier May de FIFA verzoekt om het toernooi een jaar uit te stellen. In Zürich komen ze niet bij van het lachen. Ook veel supporters twijfelen echter of ze naar Rusland moeten afreizen. De prijzen van de hotels zijn lachwekkend. Een collega vertelde dat hij in Saransk 300 euro per nacht moet betalen voor een bed in een slaapzaal voor tien mensen. De Engelse fans vrezen bovendien dat de Russische hooligans het op hen gemunt zullen hebben, zoals twee jaar terug in Marseille. Er ging een siddering door het Verenigd Koninkrijk toen Arsenal vrijdag in de Europa League gekoppeld werd aan CSKA Moskou. Dat wordt een ernstige test voor de veiligheid van de buitenlanders. Intussen leven de Rode Duivels in alle rust naar hun eerste WK-voorbereidingswedstrijd toe. In alle rust is misschien overdreven. Er lijkt alweer herrie op komst over de portretrechten. De spelers (en vooral hun inhalige makelaars) moeten beseffen dat ze de jongste twee jaar veel imagoschade hebben geleden. De pijnlijke uitschakeling in Rijsel door Wales, de verhalen over rekeningen in belastingparadijzen, de discussies over de premies en nu weer de portretrechten: de doorsnee voetballiefhebber heeft stilaan de buik vol van de hebzucht van de voetbalmiljonairs. Met een zinderende partij dinsdag tegen Saudi-Arabië kunnen de Duivels weer harten winnen. Minder dan drie maanden voor de openingsmatch in Sotsji ligt de keurgroep van Roberto Martínez min of meer vast, maar de bondscoach moet in alle linies zijn twijfels hebben. Zelfs achter de keepers staan vraagtekens. Ook na zijn wanprestatie in Nou Camp behoort Thibaut Courtois tot de wereldtop, maar hij is al het hele seizoen zijn aureool van onoverwinnelijkheid kwijt. SimonMignolet blijft een waardevolle doublure, maar zijn statuut van bankzitter bij Liverpool zal zijn zelfvertrouwen niet aangezwengeld hebben. Thomas Vermaelen tobt alweer met een blessure en Vincent Kompany is weer fit, maar speelt lang niet altijd. Hun kwetsbaarheid zal de bondscoach verplichten minstens één extra verdediger op de vlucht naar Moskou te zetten. Ook het Belgische verdedigingsduo van Tottenham baart zorgen. Toby Alderweireld lag maandenlang in de lappenmand en Jan Vertonghen zakte tegen Juventus een paar keer door het ijs. Het grootste zorgenkind is het middenveld. Kevin De Bruyne beleeft een boerenseizoen, maar oogt de laatste weken ook wat minder. Thomas Meunier moet al te vaak Dani Alves laten voorgaan, Youri Tielemans heeft in Monaco nog geen progressie gemaakt, Marouane Fellaini is toch vooral een stoorzender bij vloeiend voetbal en dat Axel Witsel en Yannick Carrasco in China meehobbelen, zou hen hun plaats moeten kosten in de nationale keurgroep. Met Anthony Limbombe is er gelukkig vers bloed op komst. Voorin is Romelu Lukaku momenteel de enige die zijn beste niveau benadert. Dries Mertens en vooral Eden Hazard blijven ver verwijderd van hun beste vorm. Laat ons dus vooral met een realistisch verwachtingspatroon naar Rusland toeleven. Een uitschakeling vóór de kwartfinales zou een geweldige ontgoocheling zijn, een plaats bij de laatste acht een heel degelijke prestatie en alles wat nadien komt een onwaarschijnlijk succes. Van een wereldtitel kunnen we best alleen dromen.