In de zevende minuut kregen de Welshmen een opdoffer te verwerken. Joe Allen, een van de steunpilaren, moest geblesseerd het veld verlaten. Toch bracht dat de bezoekers niet te veel van de wijs. Na enkele mooie combinaties in één tijd stuurde Gareth Bale Harry Wilson het straatje in. Die klopte Courtois met een schuiver in de linkerbenedenhoek.

De Rode Duivels schoten wakker en reageerden met een scherpe voorzet van De Bruyne, Lukaku trapte van dichtbij over. De Bruyne nam zijn team op sleeptouw. Met een afstandsschot van buiten de zestienmeter, die via de paal binnen ging, zette de aanvoerder van Manchester City de 1-1 op het scorebord. Zes minuten later was de scheve situatie helemaal rechtgezet. Meunier schilderde de bal op het hoofd van Thorgan Hazard, die vrij kon binnen knikken. Het kwaliteitsverschil tussen beide teams werd steeds duidelijker met de rust in zicht.

Na de pauze kwam Wales meer opzetten, terwijl de Rode Duivels weinig offensieve intenties toonden. Twintig minuten voor affluiten kwam er toch wat dreiging. De Welshe doelman Ward duwde een voorzet van Meunier tot bij Mertens, die werd aangetrapt door Mepham. Ref Cüneyt Cakir wees naar de strafschopstip. Romelu Lukaku zette de elfmeter om, zijn 58e doelpunt voor de Rode Duivels. De wedstrijd lag in een beslissende plooi, de Belgen nemen zo in zekere zin revanche voor de 3-1 nederlaag in de kwartfinale van het EK 2016.

Martinez: 'Persoonlijkheid en moed'

'We hebben veel persoonlijkheid en moed getoond', verklaarde bondscoach Roberto Martinez na afloop in Leuven. 'We wisten dat het een lastige wedstrijd zou worden', stak Martinez van wal. 'Maar het werd nog moeilijker dan we hadden verwacht toen we die goal slikten. De situatie was ideaal voor de uitploeg, met een vroege goal en geen supporters in de tribunes. Maar wij toonden daarna veel persoonlijkheid en moed. We aanvaardden op geen moment dat de match ons zou ontglippen.'

'We hebben veel energie in de wedstrijd gestoken', vertelde de bondscoach. 'Romelu Lukaku verdedigde goed mee. En Kevin De Bruyne heeft echt de leidersrol op zich genomen. Leander Dendoncker en Youri Tielemans namen veel ruimte voor hun rekening. En achterin waren de ervaren Toby Alderweireld, Jan Vertonghen en Thomas Vermaelen zeer kalm. Thibaut Courtois, die volgens mij in het beste moment van zijn carrière zit, maakte de goede beslissingen. En de wingbacks, Thomas Meunier en Thorgan Hazard, deden het goed in een fysiek veeleisende wedstrijd voor hen. Ik ben in de wolken.'

Martinez bevestigde verder dat Eden Hazard een bezoek had gebracht aan het nationaal oefencentrum in Tubeke. 'Hij werkt hard met het medisch departement van de bond in overleg met Real Madrid, maar hij maakt geen deel uit van de selectie.'

Kwalificatieschema

In de andere wedstrijd van woensdag in groep E won Tsjechië met 2-6 tegen Estland. Zaterdag spelen de Rode Duivels in Praag tegen Tsjechië. Volgende week dinsdag staat in Leuven een duel met Wit-Rusland op het programma.

In Europa plaatsen de tien poulewinnaars zich voor het WK van eind volgend jaar (21 november-18 december). De tien runner-ups worden ondergebracht in drie play-offs met halve finales en een finale, samen met de twee beste groepswinnaars van de UEFA Nations League 2020-2021 die zich nog niet rechtstreeks hebben gekwalificeerd voor het WK en niet tot de runner-ups behoren. De winnaars van de drie play-offs krijgen ook nog een WK-ticket.

In de zevende minuut kregen de Welshmen een opdoffer te verwerken. Joe Allen, een van de steunpilaren, moest geblesseerd het veld verlaten. Toch bracht dat de bezoekers niet te veel van de wijs. Na enkele mooie combinaties in één tijd stuurde Gareth Bale Harry Wilson het straatje in. Die klopte Courtois met een schuiver in de linkerbenedenhoek. De Rode Duivels schoten wakker en reageerden met een scherpe voorzet van De Bruyne, Lukaku trapte van dichtbij over. De Bruyne nam zijn team op sleeptouw. Met een afstandsschot van buiten de zestienmeter, die via de paal binnen ging, zette de aanvoerder van Manchester City de 1-1 op het scorebord. Zes minuten later was de scheve situatie helemaal rechtgezet. Meunier schilderde de bal op het hoofd van Thorgan Hazard, die vrij kon binnen knikken. Het kwaliteitsverschil tussen beide teams werd steeds duidelijker met de rust in zicht. Na de pauze kwam Wales meer opzetten, terwijl de Rode Duivels weinig offensieve intenties toonden. Twintig minuten voor affluiten kwam er toch wat dreiging. De Welshe doelman Ward duwde een voorzet van Meunier tot bij Mertens, die werd aangetrapt door Mepham. Ref Cüneyt Cakir wees naar de strafschopstip. Romelu Lukaku zette de elfmeter om, zijn 58e doelpunt voor de Rode Duivels. De wedstrijd lag in een beslissende plooi, de Belgen nemen zo in zekere zin revanche voor de 3-1 nederlaag in de kwartfinale van het EK 2016. 'We hebben veel persoonlijkheid en moed getoond', verklaarde bondscoach Roberto Martinez na afloop in Leuven. 'We wisten dat het een lastige wedstrijd zou worden', stak Martinez van wal. 'Maar het werd nog moeilijker dan we hadden verwacht toen we die goal slikten. De situatie was ideaal voor de uitploeg, met een vroege goal en geen supporters in de tribunes. Maar wij toonden daarna veel persoonlijkheid en moed. We aanvaardden op geen moment dat de match ons zou ontglippen.' 'We hebben veel energie in de wedstrijd gestoken', vertelde de bondscoach. 'Romelu Lukaku verdedigde goed mee. En Kevin De Bruyne heeft echt de leidersrol op zich genomen. Leander Dendoncker en Youri Tielemans namen veel ruimte voor hun rekening. En achterin waren de ervaren Toby Alderweireld, Jan Vertonghen en Thomas Vermaelen zeer kalm. Thibaut Courtois, die volgens mij in het beste moment van zijn carrière zit, maakte de goede beslissingen. En de wingbacks, Thomas Meunier en Thorgan Hazard, deden het goed in een fysiek veeleisende wedstrijd voor hen. Ik ben in de wolken.' Martinez bevestigde verder dat Eden Hazard een bezoek had gebracht aan het nationaal oefencentrum in Tubeke. 'Hij werkt hard met het medisch departement van de bond in overleg met Real Madrid, maar hij maakt geen deel uit van de selectie.'In de andere wedstrijd van woensdag in groep E won Tsjechië met 2-6 tegen Estland. Zaterdag spelen de Rode Duivels in Praag tegen Tsjechië. Volgende week dinsdag staat in Leuven een duel met Wit-Rusland op het programma. In Europa plaatsen de tien poulewinnaars zich voor het WK van eind volgend jaar (21 november-18 december). De tien runner-ups worden ondergebracht in drie play-offs met halve finales en een finale, samen met de twee beste groepswinnaars van de UEFA Nations League 2020-2021 die zich nog niet rechtstreeks hebben gekwalificeerd voor het WK en niet tot de runner-ups behoren. De winnaars van de drie play-offs krijgen ook nog een WK-ticket.