Wat doet een Rode Duivel die een paar dagen vrij heeft en een ontgoochelend verlies bij titelrivaal Liverpool moet doorslikken? Bijpraten met vrienden, wat tijd doorbrengen met de familie in zijn nieuwe huis én eens langs lopen bij de sponsor, Nike, in Laakdal. Niet zo ver van Zolder, waar Kevin De Bruyne de voorbije jaren een mooi nieuw huis liet bouwen. In Drongen, waar hij vandaan komt, zien ze hem niet meer zoveel.

Tenzij voor de beker die zijn naam draagt en waar de beste jeugdteams voor worden uitgenodigd. Of daar komende zomer Barcelona ook weer bij zal zijn, staat officieel nog niet vast, in december volgt daarover uitsluitsel. Wel heeft Roc Nation, het managementbureau dat ook De Bruyne vertegenwoordigt, zijn samenwerkingscontract met het tornooi verlengd.

Vorige zomer gebeurde dat voor het eerst, wat leidde tot de aanwezigheid van onder meer bondscoach Roberto Martínez, en wat Red Flames, die handtekeningen kwamen uitdelen en wedstrijden bekeken. Dat deed uiteraard ook de naamgever aan het tornooi, die elke keer langs komt.

Primeur

In een notendop was dat de week van De Bruyne, die woensdag in de late namiddag in Tubeke werd verwacht voor een nieuwe sessie met de Rode Duivels. Eerste afspraak: vanavond (18u) een duel met de Russen, die in het begin van de campagne hun enige nederlaag in de groep leden: met 3-1 in Brussel.

Een gelijkspel volstaat voor groepswinst, met nog een wedstrijd te gaan (dinsdag tegen Cyprus) ware het niet dat de Rode Duivels zich een bijzonder doel stelden: 30 op 30. Nooit eerder gebeurd. Op weg naar het WK in Brazilië pakten de Rode Duivels 26 op 30. Op de weg naar het WK in Rusland haalden ze 28 op 30 en op weg naar het EK in Frankrijk was dat 23 op 30. Het maximum zou een primeur zijn.

Minder speelminuten

De voorbije twee interlands miste De Bruyne door blessures. De eerste twee van de campagne, waaronder de 3-1 tegen Rusland, miste hij ook, toen door een dijletsel. Dat maakt dat hij tot dusver slechts vier van de acht interlands speelde. In twee ervan was hij, in afwezigheid van Eden Hazard, wel de aanvoerder.

Aanwezig in de statistieken was De Bruyne slechts twee keer, in de beide duels tegen de Schotten. Thuis maakte hij één doelpunt en zorgde hij voor één assist, uit scoorde hij ook en kwamen er drie assists van zijn voet. Met voorlopig twee doelpunten en vier assists én slechts 50 procent van de wedstrijden speelklaar was dit de minste van zijn kwalificatietornooien qua speelminuten, niet in de statistieken.

Op weg naar Rusland bracht De Bruyne vier goals aan, maar scoorde hij niet in de zeven wedstrijden waaraan hij deelnam. Dat valt wel op: op weg naar Brazilië (2014) en Frankrijk (2016) miste hij geen enkele wedstrijd. Op weg naar Rusland waren dat er drie, nu vier. Jaren topvoetbal beginnen hun tol te eisen op lichamelijk vlak.

Rusland, bis

Het zou trouwens wel eens goed kunnen dat de Rode Duivels volgende zomer nog een paar keer het vliegtuig richting Sint-Petersburg mogen nemen. Dat zal van de wedstrijd van vandaag afhangen, maar de kans is groot dat België en Rusland eind november weer aan mekaar worden gekoppeld, bij de loting van de groepen.

Dat zou betekenen dat de Belgen hun groepswedstrijden afwerken in Sint-Petersburg én in Kopenhagen. Logistiek is dat een hele operatie, maar nu ze al de derde keer in één jaar in de stad te gast zijn, denken ze bij de bond op dat vlak alvast voldoende ervaring te hebben met het hotel en het stadion, waar in juli 2018 nog werd verloren van Frankrijk, maar gewonnen van Engeland.