Met slechts één overwinning in 2017 beleven de Reds hun slechtste periode in bijna 25 jaar. Begin januari stonden ze nog op een tweede stek in het klassement met vijf punten achterstand op leider Chelsea, en waren ze nog in de running voor de FA Cup én de League Cup.
...

Met slechts één overwinning in 2017 beleven de Reds hun slechtste periode in bijna 25 jaar. Begin januari stonden ze nog op een tweede stek in het klassement met vijf punten achterstand op leider Chelsea, en waren ze nog in de running voor de FA Cup én de League Cup. Een maand later zijn de jongens van Jürgen Klopp weggezakt naar de vijfde plaats, staan ze dertien punten in het krijt bij Chelsea en zijn ze uitgeschakeld in beide bekercompetities. De ploeg die in het begin van dit seizoen nog uitpakte met flitsend voetbal, lijkt helemaal de pedalen kwijt. Vijf mogelijke redenen voor de cruciale wedstrijd tegen Tottenham. De slechte resultaten vielen samen met het ontbreken van Sadio Mané, die met Senegal de Afrika Cup speelde. De 24-jarige vleugelaanvaller is met negen doelpunten de topschutter van Liverpool dit seizoen, maar is met zijn bedrijvigheid en werklust ook op andere manieren belangrijk. "We missen Sadio, maar zijn afwezigheid is niet de enige reden voor onze mindere prestaties", verkondigde Klopp eind januari. Door de leegte die de vlugge buitenspeler achterliet, moest Klopp schuiven met zijn pionnen. Adam Lallana verhuisde naar de flank, terwijl de Engelse international de voorbije maanden helemaal open bloeide als een van de drie middenvelders. Daardoor kwam Emre Can centraal in het elftal te staan, maar de Duitse Turk presteert te onregelmatig om de ploeg op sleeptouw te nemen. Met Lallana tegen de zijlijn geduwd, boet Liverpool in aan creativiteit en tempowisselingen. Ook vooraan moest er herschikt worden. Firmino speelde zijn beste wedstrijden dit seizoen als centrale pion in een aanvalslijn met drie, maar ook de Braziliaan kwam in de eerste weken van 2017 vaker dan hem lief was op de flank terecht. Zijn vervangers, Sturridge en Origi, zijn allebei niet in bloedvorm. De achterhoede van de achttienvoudige kampioen bezorgt de spitsen van de Premier League geen slapeloze nachten. 30 keer werd er al een gaatje gevonden in de rode afweergordel, het meest van alle ploegen in de top 8. Ter vergelijking: Chelsea slikte nog maar 17 goals. Zelfs de verdediging van Middlesbrough, de vijftiende in de stand, kan betere cijfers voorleggen. Centraal werd het vertrek van Skrtel (Fenerbahçe) en Sakho (uitgeleend aan Crystal Palace) opgevangen met de komst van Klavan en Matip. Geen van beiden is een rots in de branding. De jonge Joe Gomez is een optie voor de toekomst, maar krijgt weinig speelminuten. Linksback Alberto Moreno geniet niet het volste vertrouwen van de coach, waardoor James Milner vaak moet depanneren op een positie die niet zijn beste is. Aan de rechterkant is Engels international Clyne de enige die tot dusver echt kan overtuigen. In een periode waarin veel clubs met ettelijke miljoenen zwaaien, hield Liverpool zich rustig op de transfermarkt. Zelfs het vertrek van goudhaantje Mané naar de Afrika Cup werd niet opgevangen. Klopp wil naar eigen zeggen geen spelers kopen die de kern enkel verbreden, maar geeft liever de kans aan jeugdspelers. Dan is het vreemd om te constateren dat veel beloften werden uitgeleend (Brannagan, Fulton, Kent, Chirivella) terwijl degenen die bleven vooral verkommeren op de bank of in de tribune (Gomez, Randall, Alexander-Arnold). Het zorgt ervoor dat de ex-coach van Dortmund weinig kwalitatieve wisselmogelijkheden overhoudt. Klopp houdt er een stevig trainingsritme op na. In combinatie met weinig rotatie (Liverpool gebruikte nog maar 23 spelers in de Premier League, enkel WBA en Chelsea gebruikten er minder) zorgt dat voor vermoeidheid en blessures. Matip, Henderson, Clyne en Coutinho lagen al in de lappenmand. Inspanningscoach Raymond Verheije, die al vaker commentaar gaf op de trainingsmethoden van de Duitser, is niet verbaasd. "Ik zei in het begin van het seizoen al dat Liverpool een terugslag zou krijgen in de tweede seizoenshelft. Dat kan ook niet anders, met de manier waarop Jürgen Klopp zijn spelers tot het uiterste drijft." Na de nederlaag tegen Southampton viel het ook ex-Liverpoolspeler Jamie Carragher op. "Ze waren niet goed en niet snel genoeg. Het leek wel alsof ze geen benen meer onder hun lijf hadden."Jonas Van himbeeck