Dé sterspeler van de gouden generatie kennen we in België heel goed: middenvelder Sergej Milinkovic-Savic (geboortejaar 1995), die in het seizoen 2014/15 voor KRC Genk speelde en daarna voor een slordige tien miljoen euro aan Lazio Roma werd verkocht. Vorig jaar debuteerde hij in het A-elftal van Servië en intussen staat hij volgens Italiaanse en Spaanse media in de belangstelling van absolute topclubs als Real Madrid en wordt zijn transferwaarde op 150 miljoen euro geschat.
...

Dé sterspeler van de gouden generatie kennen we in België heel goed: middenvelder Sergej Milinkovic-Savic (geboortejaar 1995), die in het seizoen 2014/15 voor KRC Genk speelde en daarna voor een slordige tien miljoen euro aan Lazio Roma werd verkocht. Vorig jaar debuteerde hij in het A-elftal van Servië en intussen staat hij volgens Italiaanse en Spaanse media in de belangstelling van absolute topclubs als Real Madrid en wordt zijn transferwaarde op 150 miljoen euro geschat. Maar hij is niet de enige uit de drie jaar geleden in Nieuw-Zeeland zo succesvolle belofteselectie die nu mee is naar Rusland. Er werden er nog vier geselecteerd van de ploeg die toen in de WK U20-finale Brazilië klopte: -doelman Predrag Rajkovic (1995) van Maccabi Tel Aviv, die in Nieuw-Zeeland aanvoerder was en werd uitgeroepen tot beste doelman van het toernooi; -centrale verdediger Milos Veljkovic (1995) van Werder Bremen; -rechtsbuiten Andrija Zivkovic (1996) van Benfica; -centrale middenvelder Marko Grujic (1996), eigendom van Liverpool en het voorbije seizoen uitgeleend aan Cardiff City, dat de promotie naar de Premier League afdwong. Waren er in 2015 niet bij in Nieuw-Zeeland, maar zijn van dezelfde leeftijd of nog jonger, en zitten nu wel in de WK-selectie: -linksbuiten Nemanja Radonjic (1996) van Rode Ster Belgrado; -centrale verdediger Nikola Milenkovic (1997) van Fiorentina; -centrumspits Luka Jovic (1997) van Eintracht Frankfurt. Uiteraard ook mee naar Rusland en ook nog altijd vrij jong: Aleksandar Mitrovic (1994). De Servische centrumspits die Anderlecht in 2013 bij Partizan Belgrado weghaalde en in 2015 verkocht aan Newcastle, dat hem het voorbije seizoen uitleende aan Fulham. Een verklaring voor die opvallende instroom van talent is er niet, aldus Ivica Jarakovic, Servische Balkanscout van KV Kortrijk die destijds als jonge aanvaller naar Anderlecht kwam en daarna een groot deel van zijn carrière in België speelde (bij onder meer KVK, RWDM en AA Gent). Deze aankomende gouden generatie doet hem denken aan degene die in 1987 voor Joegoslavië het WK U21 in Chili won in een finale tegen West-Duitsland en er op het WK 1990 in Italië in de kwartfinales tegen Argentinië uitging na het nemen van strafschoppen. 'Dat was ook zo'n uitzonderlijke generatie', zegt hij. 'In die wereldtitel bij de U20 die we in 2015 behaalden, was ook wel het aandeel van de coach niet gering: Veljko Paunovic, die nu in de MLS Chicago Fire leidt, is een heel goeie coach, iemand die spelers op hun beste positie zet en een geweldige motivator is. Feit is ook dat een klein land als Servië zich op internationale jeugdkampioenschappen kan overtreffen tegen grotere landen. Talent is er in ex-Joegoslavië sowieso altijd geweest. In Servië staan vooral Partizan Belgrado en Vojvodina erom bekend om jonge spelers te rekruteren, op te leiden en kansen te geven. Rode Ster Belgrado daarentegen is altijd een club geweest die meer koopt dan zelf vormt. In elke generatie zitten er wel een paar heel goeie. Het verschil is dat het er nu zowat een heel elftal zijn.' 'Sporttalent is voor ons wat frieten en chocolade voor de Belgen zijn', lacht Goran Lovre, Serviër die voor Anderlecht speelde en nu voor zijn vroegere Belgische club scout in de Balkan. 'Wij zijn gemaakt om te sporten. Van klein af pushen onze ouders ons om aan sport te doen en van zodra we zeven à acht jaar zijn, geven ze ons de vrijheid om op straat te spelen. Ook op school sporten we heel veel. We doen dus haast niks anders. Voetbal is bij ons de populairste sport. Ons grootste probleem is dat de infrastructuur heel slecht is en de overheid niet veel investeert. De staat is eigenaar van Rode Ster en van Partizan. Veel geld van transfers van jonge spelers komt in zakken van politici terecht en niemand vindt de moed om er iets aan te doen. De stadions zijn oud, private investeerders willen de clubs overnemen en nieuwe stadions bouwen, maar de staat wil niet verkopen. Maar die talentstroom is er altijd. Van nature, vanzelf. De laatste vijftien jaar was Servië op grote jeugdtoernooien vrijwel altijd bij de besten, toch braken er veel talenten niet door. De bond doet daar te weinig inspanningen voor.Hoewel die gouden generatie nu al ruim vertegenwoordigd is in de WK-selectie, komt dit WK voor deze jongens te vroeg, zegt Jarakovic. 'Momenteel zijn er nog oudere, ervaren spelers die het goed doen op hun positie, zoals BranislavIvanovic (Zenit Sint-Petersburg), NemanjaMatic (Manchester United), AleksandarKolarov (AS Roma) en LukaMilivojevic (Crystal Palace). Er is niet veel ruimte om door te breken voor die jonge gasten. In principe zullen alleen Mitrovic en Milinkovic-Savic in de basis staan. Ik hoop wel dat Zivkovic en Grujic al veel mogen invallen. Binnen vier jaar zal die generatie er wel staan. Maturiteit is toch een belangrijke factor om op zo'n toernooi iets groots te realiseren. Dat weten jullie in België ook wel. Van Milinkovic-Savic verwacht ik nu wel al veel. Er is veel te doen rond hem, maar ik denk wel dat hij de voeten op de grond kan houden. Ik kijk ook uit naar Adem Ljajic (26), offensieve middenvelder van Torino die in vorm is. En naar onze Mitrogol natuurlijk, hé. Hij is ondertussen getrouwd en vader geworden, vond bij Fulham met Slavisa Jokanovic een trainer die in hem gelooft en hem de warmte geeft die Balkanspelers doorgaans willen voelen én hij speelde een goed seizoen. Ik denk dat de nieuwe bondscoach Mladen Krstajic hem die ook kan geven.' 'Ik vind dat je die jongens in Rusland al de kans moet geven om iets te veranderen', zegt Lovre. 'Het zijn kerels met talent die drie jaar geleden op het WK U20 bewezen dat ze collectief zijn ingesteld én mentaal sterk zijn en die dat het afgelopen seizoen ook bij hun club deden. Nikola Milenkovic zal volgens mij al starten. Eigenlijk had die voor Anderlecht moeten spelen. Maar ze wilden er nog wat wachten en uiteindelijk vertrok hij voor vijf miljoen euro naar Fiorentina. Daar leerde hij meteen Italiaans en ontwikkelde hij zich verder. In de WK-voorbereidingswedstrijden was hij een van de besten. Ook van Radonjic verwacht ik veel. Hij is een van de grootste talenten, een fantastische vleugelspeler, maar ook een van de gekste van de laatste twintig jaar. Daardoor kende hij problemen. Maar nu is hij weer op de juiste weg. Jovic, nog zo iemand met een groot potentieel, kende een geweldig seizoen bij Eintracht Frankfurt. Als je zulke jongens een kans geeft, weet je nooit wat een WK je kan brengen.