De strijd is al geopend, de eerste titelkaarten werden al meteen op tafel gelegd. Kampioen Anderlecht en runner-up Club Brugge moeten weten dat AA Gent - waar midden vorige week alweer 15.500 abonnementen (aan hogere tarieven dan vorig seizoen) werden verkocht - vanaf komend seizoen nog eens wil meedingen naar de titel.
...

De strijd is al geopend, de eerste titelkaarten werden al meteen op tafel gelegd. Kampioen Anderlecht en runner-up Club Brugge moeten weten dat AA Gent - waar midden vorige week alweer 15.500 abonnementen (aan hogere tarieven dan vorig seizoen) werden verkocht - vanaf komend seizoen nog eens wil meedingen naar de titel. Coach Hein Vanhaezebrouck illustreert perfect het gevoel dat momenteel overheerst. 'Je geld oppotten, dat heeft geen zin. Wanneer je portefeuille te vol zit met hetgeen je verdiende, daar heb je niks aan. Wij willen graag proberen mee te draaien bovenin. Dan moet je ook transfers doen die dat mogelijk maken. Zoiets kost nu eenmaal geld.' 'Al drie jaar lang is onze doelstelling om Europees voetbal te halen. Als het een beetje kan, dan moet de eerste twee als eindklassement, want die geven een kans op de Champions League en meer naambekendheid. Dus is dat voortaan ook onze ambitie.' 'De status van AA Gent veranderde door onze titel en het parcours dat we de laatste twee seizoenen aflegden in de Champions League en de Europa League. Vroeger waren wij het kleintje van de G5. Nu worden we zo niet meer aanzien.' 'In plaats van spelers te halen voor een paar 100.000 euro bij Kortrijk en Charleroi, worden we tegenwoordig gedwongen om het dubbele neer te tellen. We betalen dus grotere transfersommen. Nicklas Pedersen werd in de zomer van 2013 nog voor 1,7 miljoen euro overgenomen van KV Mechelen. Nu betaalden we bijna 4 miljoen euro voor de overgang van Franko Andrijasevic. We moeten dus spreken over een totaal ander economisch model. Het is ook maar goed dat we het geld dat binnenkwam voor Matz Sels, SvenKums en Laurent Depoitre nuttig besteden.' Naar het beeld van zijn trainer wil ook voorzitter Ivan De Witte graag met de borst vooruit de uitdaging aangaan om nog eens kampioen te spelen. 'Daarom doen we ook rekruteringen op een hoog niveau', verklaarde hij bijzonder fier en blij tijdens de voorstelling van de Kroatische aanvallende middenvelder Andrijasevic van kampioen HNK Rijeka. 'Financieel is Franko misschien wel de duurste transfer ooit in onze clubgeschiedenis. Dat is omdat we in iets geloven. Wie mij een beetje kent, weet ik dat ik niet ben gespeend van enige ambitie. Ik ben enthousiast over de komst van Andrijasevic. Niet alleen als voetballer, maar ook als persoonlijkheid. Het gaat om een correcte persoon, die zeker voor een meerwaarde kan zorgen door zijn scorend vermogen.' 'Wij durven onze nek uit te steken. Wij vinden dat AA Gent stilaan tot de top van het Belgische voetbal behoort. Je voelt dat de anderen ons respecteren.' Naast woorden zijn er nu dus ook daden. Een krachtig signaal, om de nieuwe positie duidelijk kenbaar te maken. AA Gent op nieuwe wegen als het ware. 'Je moet kleur durven te bekennen als topclub', zo luidt nu ook de overtuiging van algemeen manager Michel Louwagie. 'Het betalen van onze transfersommen, ook voor Damien Marcq, duidt op onze wil. Dankzij onze grotere financiële mogelijkheden kunnen we het ons permitteren om nieuwe spelers te kopen zonder eerst iemand te moeten wegdoen. Sylla, Andrijasevic en Marcq, dat zijn drie echte toptransfers. Koita en Avila, in mijn optiek zijn dat nog aspirant-profs, terwijl Inbrum al iets verder staat in zijn ontwikkeling. Ongeveer dertig jaar geleden beschikte AA Gent over een budget van omgerekend 750.000 euro, nu - zonder Europees voetbal meegerekend - gaan we al naar 44 miljoen euro. Qua management vergt dat dus een totaal andere aanpak.' Dat weerspiegelt zich ook in de gehanteerde transferpolitiek, waar tegenwoordig wordt geopteerd voor onmiddellijke inzetbare basisspelers naast enkele jongens met potentie. Het lijkt er sterk op dat het trio beleidsbepalers - De Witte, Louwagie en Vanhaezebrouck, die iets meer sportieve inspraak kreeg na zijn contractverlenging tot 2019 begin mei - meer naar elkaar toegroeide sinds de moeilijke periode in november-december vorig jaar. De zevende plaats toen bij de winterstop zorgde voor een koerswijziging én scherpte. 'De voorzitter en Hein schudden graag eens aan de boom', ondervond Louwagie. Na de duidelijke meerwaarde die Kalinic, Kubo, Kalu en Gigot gaven sinds hun komst in januari werd beslist om op de ingeslagen weg verder te gaan. Nadat in mei al Mamadou Sylla overkwam van KAS Eupen, volgde begin vorige week de drievoudige Kroatische international Andrijasevic. Iemand die mooie adelbrieven kan voorleggen, want net kampioen in eigen land, topschutter bij HNK Rijeka én speler van het seizoen. 'Iemand die we in de winterstop eigenlijk al wilden', bevestigt sportief manager Patrick Turcq. 'Franko had toen zijn woord gegeven aan hun voorzitter, want hij wilde graag eens een titel vieren én was een sleutelspeler binnen het team. Ik ontdekte Franko zes jaar geleden al voor KV Kortrijk, bij de invallers van Hajduk Split, als nummer zes. Later, bij Dinamo Zagreb fungeerde Franko als acht, vorig seizoen als een moderne tien. Hij voelt zich het best met de bal aan de voet en komt graag vaak in de zestien meter. Ik was vooral onder de indruk van zijn vista, kopbalsterkte en opportunisme voor doel.' Een mening die wordt gedeeld door Branko Karacic. 'Zijn beste positie is achter een diepe spits. Franko heeft de juiste feeling in de ruimte en weet goed zijn momenten te kiezen.' Branimir, de zoon van de ex-spelmaker van Cercle Brugge en AA Gent uit de jaren tachtig en negentig, prospecteert de Kroatische markt voor de Buffalo's. 'Franko teert op een sterke intuïtie', oordeelt hij. 'Een genetische kwestie, want zijn vader Stjepan speelde als middenvelder in de jaren negentig voor AS Monaco, Celta Vigo en Rayo Vallecano. Franko oogt minder spectaculair dan Ivan Perisic, maar zal zeker het spel van AA Gent iets bijbrengen. Hij kan het middenveld helpen bij de opbouw, de bal vasthouden met de rug naar doel, naar de flank openen én hij reageert bijzonder sterk op voorzetten. Een rustige gast, met een grote discipline, wat hij van thuis meekreeg.' Vedran Runje is ervan overtuigd dat Andrijasevic als koele killer voor doel veel beter zal doen dan goaltjesdief Jérémy Perbet, wiens (beperkte) voetballende kwaliteiten een rem vormden op het combinatievoetbal van AA Gent. 'Vooral zijn profiel is interessant. Door zijn fysieke sterkte overbrugt hij gemakkelijk grote afstanden en door zijn infiltraties vanuit de tweede linie scoort hij vlot. Daarom is hij ook moeilijker te verdedigen', beweert de oud-Standardgoalie. 'Dit kan opnieuw een goed lottoformuliertje worden, nadat ze eerder Lovre (Kalinic, nvdr) erbij haalden. Let vooral op zijn feeling, wanneer de ballen voor doel komen. Zijn plaatsing is goed, als een soort magneet gaat hij naar de bal.' 'Zag je Ivan Rakitic nog aan het werk bij FC Sevilla? Die rol past hem als gegoten. Het spel wat verdelen, voor diepgang zorgen en snel aansluiten bij de pivot. Luka Modric is meer de generator, die voor de acceleratie gaat. Bij de nationale ploeg krijgen zij, net als Marcelo Brozovic van Inter, nog de voorkeur. Ferme bommen, Franko komt al aardig in de buurt inzake niveau. Hij zit hen op de hielen.' Andy Bara, de makelaar van Andrijasevic die bij de afhandeling van de overgang werd vergezeld door 39-voudig international Boris Zivkovic (ex-Bayer Leverkusen, Portsmouth en VfB Stuttgart), stelt dat zijn speler over de streep werd getrokken door een aantal gesprekken met Hein Vanhaezebrouck én Kalinic. 'Net als in Kroatië wil Franko één van de beste spelers van het team worden', geeft Bara mee. 'Hij kon ook naar Málaga CF en Celta Vigo. Daar zou hij een nummer zijn in een te grote spelerskern.' 'Franko wil vooral spelen en zich tonen, ook met het oog op het WK in Rusland. In januari was er een ploeg uit China die 1,8 miljoen euro als salaris bood. Franko sloeg dat voorstel af, want kampioen spelen met Rijeka was zijn absolute prioriteit. Het typeert zijn ingesteldheid.' Puur sportief bekeken benadrukt Bara graag zijn sprongkracht. 'Een pluspunt bij corners en stilstaande fasen, zowel verdedigend als aanvallend. Dat maakt Franko ook zo speciaal. Het is een speler die altijd in beweging is, zoals vroeger Zvonimir Soldo. In balverlies de eerste verdediger van de ploeg, bij balbezit de man die voor een snelle omschakeling kan zorgen. Technisch is Franko goed, maar geen Cristiano Ronaldo of Modric. De tien is zijn natuurlijke positie, waar hij zijn maximale rendement kan halen. En fysiek voorzie ik alleszins weinig problemen.' Dat Damien Marcq naar de Arteveldestad verhuisde, was doordat Hein Vanhaezebrouck en technisch coördinator Gunther Schepens al enige tijd gecharmeerd blijken door de kwaliteiten van de Franse controlerende middenvelder. Mogi Bayat gaf dan maar het noodzakelijke zetje om bij Charleroi gedelegeerd bestuurder Mehdi Bayat te overtuigen. De uit Boulogne afkomstige 28-jarige prof kreeg een driejarige overeenkomst met optie. 'We hadden hem al enkele jaren in ons vizier', bevestigde Louwagie. 'Ik ben dan ook heel tevreden dat het ditmaal lukte. Damien beschouw ik als een persoonlijkheid. Een belangrijke gave in het huidige voetbal, en zeker ook voor de vestiaire. Hij moet voor wat orde zorgen. De coach wou er graag een chef bij, iemand met leiderschap.' Marcq zelf toonde zich dan weer bijzonder realistisch. 'In Charleroi leerde ik verdedigen, omdat we als ploeg iets lager op het veld stonden', opperde de Noord-Fransman. 'Ik zie mezelf vooral als een doorgeefluik. Ballen krijgen vanuit de defensie en meegeven aan de meer offensief gerichte ploegmaats. Jongens met meer kwaliteiten, zoals Danijel Milicevic. Ik heb er geen moeite mee om veel inspanningen te verrichten voor de ploeg. Na tien jaar profbestaan weet ik ondertussen hoe ik een profteam door de moeilijke momenten moet loodsen, als rustbrenger. Dat kan door een voorbeeldrol te vervullen en me te laten horen. Ik weet dat mijn passing veel meer precisie zal vergen, want AA Gent speelt graag de bal rond.' 'Nog nooit speelde ik kampioen. Dat prikkelt me wel. Ik zou het graag eens meemaken, die beleving. Er was ook interesse van andere clubs, maar dan meer als doublure. Ik had gewoon veel zin om de eisen van een Belgische topper te leren kennen. Charleroi is meer een ploeg in opbouw, Gent beschikt over een selectie van 23 tot 25 spelers met meerwaarde.' Zoals Matthieu Verschuere tussen 2003 en 2005 de karakterspeler met doorzicht én mentaliteit was, wordt dat nu ook verwacht van Marcq. Een aandrijver, die soms à la Vanderhaeghe destijds bij Anderlecht eens een professioneel foutje begaat of als klootzakje fungeert. Vanhaezebrouck houdt van lopers en strijders in de middenstrook, jongens die de mouwen durven opstropen en met hun werkkracht een voorbeeldfunctie vertolken. 'Marcq is een beetje een trainer die op het veld staat', beweert Eupencoach Jordi Condom. 'Hij helpt altijd de ploeg op de juiste plaats en het geschikte moment, door zijn ervaring.' Een beetje de brandweerman van het team dus. 'Samen met Nicolas Penneteau en Javi Martos vormde Damien mijn verlengstuk op het veld', beaamt ook Felice Mazzu. 'De wederzijdse coaching is tegenwoordig cruciaal, want naast de zijlijn horen je spelers je soms niet roepen.'