Nog vijf matchen te gaan in de reguliere competitie en KV Mechelen doet nog altijd mee voor een plaats in play-off 1. Dat komt wat onverwacht. De club puurt wel al extra inkomsten uit de stadionvernieuwing, maar die zitten nog niet in de sportieve werking. KV vulde zijn spelerskern afgelopen zomer wel aan, maar de kwaliteitsinjectie was niet overweldigend. Tijd om eens naar een verklaring te vissen bij middenvelder Mats Rits, 'De Tirette' voor de ploegmaats. Vorige maand werd hij door dit blad nog verkozen tot de meest bepalende speler van KV dit seizoen. 'De afgelopen jaren hadden we af en toe misschien iets hoger kunnen eindigen', zegt Rits. 'Zeker het seizoen waarin we play-off 2 wonnen, was onze kern echt sterk. Misschien hebben we nu wel het tikje geluk dat we toen misten. Sowieso is onze groep hecht en staan we heel goed in blok. We overschatten onszelf niet. We willen niet altijd het spel naar ons toetrekken. Soms moeten we eerst onze verdedigende taak uitvoeren.'
...

Nog vijf matchen te gaan in de reguliere competitie en KV Mechelen doet nog altijd mee voor een plaats in play-off 1. Dat komt wat onverwacht. De club puurt wel al extra inkomsten uit de stadionvernieuwing, maar die zitten nog niet in de sportieve werking. KV vulde zijn spelerskern afgelopen zomer wel aan, maar de kwaliteitsinjectie was niet overweldigend. Tijd om eens naar een verklaring te vissen bij middenvelder Mats Rits, 'De Tirette' voor de ploegmaats. Vorige maand werd hij door dit blad nog verkozen tot de meest bepalende speler van KV dit seizoen. 'De afgelopen jaren hadden we af en toe misschien iets hoger kunnen eindigen', zegt Rits. 'Zeker het seizoen waarin we play-off 2 wonnen, was onze kern echt sterk. Misschien hebben we nu wel het tikje geluk dat we toen misten. Sowieso is onze groep hecht en staan we heel goed in blok. We overschatten onszelf niet. We willen niet altijd het spel naar ons toetrekken. Soms moeten we eerst onze verdedigende taak uitvoeren.' MATS RITS: 'We bekijken het match per match. De trainer hamert daar sterk op en we weten dat zelf ook. Wij hebben hier nog nooit iets anders moeten doen dan elke match negentig minuten knokken voor wat we krijgen. Dat wordt nu niet anders. We rekenen dus niet.' RITS: 'Dat is een signaal van de club, dat staat los van de spelers. De trainer jaagt de groep aan en het is ook aan de spelers zelf om op scherp te staan. Ik kan me niet inbeelden dat een speler bij een match denkt: vandaag hoeft het niet zo.' RITS: 'Ik denk niet dat zo'n stage het verschil maakt tussen play-off 1 halen of niet. Dat zou te gemakkelijk zijn.' RITS: 'KV Mechelen is altijd heel stabiel, terwijl andere clubs misschien wat meer ups en downs kennen. En het is ook niet zo dat Marc Coucke (voorzitter van KV Oostende, nvdr) plots een groot budget in deze club pompt. Wij doen het stap voor stap.' RITS: 'Van mijn vierde tot mijn zesde, toen het officieel nog niet mocht, speelde ik bij FC Walem, waar mijn grootvader voorzitter was. Ik voetbalde er weleens mee met de identiteitskaart van een ander. Ik ging ook naar jeugdkampen van de winkel Profi-Sport. Daar zat Lierse mee in de organisatie. Zo belandde ik als duiveltje bij die club. We hadden er een geweldige ploeg en speelden elk jaar kampioen. Voor mij ging het er goed tot we op een groot veld moesten voetballen. Toen gebruikten we enkel nog de lange bal; Romelu Lukaku duwde vier man opzij en trapte hem binnen. Mijn pa zei: je krijgt een stijve nek van te kijken naar alle ballen die over je hoofd vliegen. Al voor de winterstop vertelde ik het jeugdbestuur dat ik na dat seizoen zou vertrekken. Vanaf toen mocht ik niet meer meedoen. Elke week kreeg iedereen een kaartje waarop stond met welke groep je een match zou spelen, maar ik kreeg geen kaartje meer.' RITS: 'Omdat ik bij Lierse in een superploeg zat, speelde ik er ook als een echte salonvoetballer: een passje hier, een zooltje daar. Bij Beerschot belandde ik in een team dat niet overliep van de topspelers. Ik leerde er wat voetbal ook is: duels winnen, strijden, lopen.' RITS: 'Real Madrid kwam eens kijken. Achteraf vind ik het een eer dat zo'n ploeg interesse toonde, maar op het moment zelf besef je nog niet goed wat dat is. Nu ik zeven jaar in een eerste ploeg zit, weet ik dat het echt niet simpel is om bij een topclub te geraken of om nog maar te spelen in de eerste klasse.' RITS: 'Zover zou je mij nu niet meer krijgen. De fotograaf vroeg om dat te doen, dus deed ik dat. Toen kwamen die dingen allemaal maar op me af. Het raakt aan een probleem: de begeleiding van jong talent. Dat heeft niet enkel met pers te maken, maar ook met de overgang naar de trainingsweken van een eerste ploeg. Het is logisch dat je als zestienjarige soms eens meedoet en soms niet, zodat je lichaam aan het regime kan wennen. Maar als jonge gast denk je: ik móét hier meetrainen, ook al voel je iets. Als niemand iets zegt, train je gewoon altijd vollen bak, zoals ik bij Beerschot.' RITS: 'Nu vind ik dat ook. Het was nog zoiets dat gewoon op mij afkwam. Mijn eigen club zei dat ze dat op dat uur en daar zou aankondigen. Ja, dan volg je.' RITS: 'Nee, die avond was ook onvergetelijk. Mij blijft vooral bij hoe Daniel Cruz me heel goed hielp. Hij werd een echte vriend. Hij was de chouchou van het publiek en nam me mee bij de fans.' RITS: 'Ik wilde er investeren in mijn lichaam en opleiding. Het idee was er om met de beloften te spelen: er is daar een B-kern die ook overdag traint. Maar die begon twee weken na de A-kern. Dus begon ik met de A-kern, net als nog wat andere jongeren. In het begin liepen we er met 35. Na twee weken moesten er vier naar de B-kern, ik was daar niet bij. Na nog eens twee weken gebeurde weer hetzelfde. Uiteindelijk bleven we over met 23 man en was ik er nog altijd bij. Op een bepaald moment werd ik zelfs negentiende man, maar toen blesseerde ik mij aan mijn enkel en wat later aan mijn rug. Die enkelblessure was pech: standbeen omgeslagen. Die rugblessure was een stressfractuur; niemand kon zeggen hoe die er kwam. Ze kon te wijten zijn aan overbelasting, maar evengoed aan een val.' RITS: 'Jan Vertonghen deed het niet altijd, maar als hij op training dacht: die bal heb ik, dan had hij die ook. Daar kon niemand iets tegen beginnen.' RITS: 'Van hem blijft me vooral bij hoe gedreven hij was. De dag na een match speelden we weleens tennisvoetbal. Soms had je dan niet zo veel zin. Maar als je met De Boer in een ploegje zat en je liet de bal vallen, dan kon hij je helemaal verrot schelden.' RITS: 'Als je de jongste bent, vlieg je er na een nederlaag makkelijker weer uit dan iemand met ervaring. Maar misschien lag het ook aan mezelf.' RITS: 'Misschien had ik onbewust nog niet echt door wat ik er allemaal voor moest doen. Maar Harm zei mij nooit persoonlijk dat ik harder moest werken. Anders had ik dat waarschijnlijk wel gedaan. Dus vond ik het jammer om achteraf zoiets te lezen.' RITS: 'Nee. Ik moest trouwens niet weg uit Amsterdam. Maar ik wou echt spelen en een belofteteam blijft toch wat anders.' RITS: 'Begin 2015 hadden we een akkoord, enkel de handtekeningen kwamen er maar niet. Hoe dat kwam, daar ga ik niet op in. Ik sprak vaak met Aleksandar Jankovic (toen trainer, nvdr), Fi Vanhoof (toen sportief directeur, nvdr) en Thierry Steemans (financieel directeur, nvdr). Naast hen waren er nog mensen die me steunden, maar anderen hier hadden het waarschijnlijk minder voor mij. Dat is geen probleem, maar als de club niet verder wou met mij, moest ze mij dat zeggen.' RITS: 'Dat was frustrerend.' RITS: 'Even zat ik bij Walter Mortelmans, daarna stapte ik over naar Dejan Veljkovic, in januari 2015. ' RITS: 'Yannick Ferrera (de huidige trainer, nvdr) zit niet bij Veljkovic en nog nooit kreeg ik zo veel positieve commentaren als nu. Hij maakte me zelfs kapitein. Jankovic zei of insinueerde nooit dat ik naar Dejan moest gaan.' RITS: 'Nee, het is perfect normaal dat het tot mijn 21e duurde. Youri Tielemans en Romelu Lukaku zijn uitzonderingen: hun lichaam was klaar op hun 16e, het mijne niet.' RITS: 'Een enorme motivator. Hij kon de dag voor de match een speech geven waardoor je meteen het veld op wou rennen. Voor mij is het grote verschil met Ferrera dat de trainingen nu tactischer zijn. We trainen tegenwoordig bijna altijd in wedstrijdsituaties, ook tijdens de opwarming.' RITS: 'In zo'n 4-4-2 sta je compact, met de linies kort bij elkaar. Met de 5-3-2 konden we er aanvallend makkelijker uitkomen, maar gaven we ook meer ruimte weg.' RITS: 'Filipovic is een verdedigende middenvelder die zijn positie houdt. El Messaoudi is ook een heel goede voetballer en durft weleens een dribbel vooruit te doen of te infiltreren. Hij heeft ook meer loopvermogen.' RITS: 'Ik snap wat je bedoelt, maar dan kan het ook statischer en voorspelbaarder worden. Alles heeft voor- en nadelen. En middenvelders moeten altíjd naar elkaar kijken.' RITS: 'Ik vind Toni Kroos fantastisch: simpel en goed. Die zal ook geen vier spelers dribbelen, maar speelt wel altijd zuiver.' RITS: 'Niet bij mij. Daar moet je je over zetten; anders leef je in het verleden en loopt het fout.'