Ziezo. De tweede opeenvolgende deelname aan het WK is een feit, de dertiende in totaal. Niet dat we er een seconde aan twijfelden - zoveel vertrouwen straalt deze generatie Rode Duivels wel uit - maar voor het eerst in de geschiedenis al op twee speeldagen van het einde van de groep, is mathematische zekerheid mooi. Afgedwongen op verplaatsing bij één van de grote concurrenten, net als vier jaar geleden in Zagreb.
...

Ziezo. De tweede opeenvolgende deelname aan het WK is een feit, de dertiende in totaal. Niet dat we er een seconde aan twijfelden - zoveel vertrouwen straalt deze generatie Rode Duivels wel uit - maar voor het eerst in de geschiedenis al op twee speeldagen van het einde van de groep, is mathematische zekerheid mooi. Afgedwongen op verplaatsing bij één van de grote concurrenten, net als vier jaar geleden in Zagreb. Daar was Romelu Lukaku toen strijdend om het nummer een in de spits de grote held, met twee doelpunten. Zondagavond scoorde Big Rom, nu een zekerheid voorin opnieuw, zijn 27e al voor de nationale ploeg. Het zal niet lang meer duren voor deze generatie voetballers hun voorgangers van de recordtabellen duwen. Jan Vertonghen als recordinternational (95, eentje minder dan recordhouder Jan Ceulemans), Lukaku als recordschutter (Bernard Voorhoof en Paul Van Himst staan op dertig). Eerste Europese geplaatste, in het spoor van het in Zuid-Amerika autoritaire Brazilië en de Aziaten Iran en Japan, die al verder staan in de afwikkeling van hun voorronde. In totaal 35 goals in acht wedstrijden en slechts 3 tegendoelpunten... Net als Marc Wilmots vier jaar geleden legt ook Roberto Martínez met deze Duivels een nagenoeg vlekkeloos parcours af. Vier jaar geleden eindigde het toernooi met een kwartfinale tegen Argentinië, nu kan/moet beter worden gedaan. Want er is tussen beide campagnes wel degelijk een verschil. Vier jaar geleden stond het land op zijn kop, na de plaatsing voor Brazilië, toen de eerste eindronde (als we er de Olympische Spelen van Peking even tussenuit laten) voor de Rode Duivels sedert het WK in Japan. Nu is het, EK meegerekend, de derde op een rij en is er duidelijk gewenning. Job done, niet meer. Vier jaar geleden waren er de duiveluitdagingen die na een lange dooltocht door de woestijn fans en ploeg weer met elkaar hadden verzoend. Sinds Frankrijk gaapt de kloof weer wat breder, daarom zoekt de KBVB naar 'animatoren'. In Zagreb waren ze nog met 2200 om een wild feestje te bouwen, in Athene met een kleine 1000. Succes went snel. Ook bij de Rode Duivels zelf: zij waren zondagavond zeer kritisch over hun eigen prestaties. Opvallend. Roberto Martínez heeft nu een jaar om tegen tegenstanders van zwaarder kaliber dan Grieken of Bosniërs deze Rode Duivels nog beter te laten renderen. Hij fileerde bij zijn aanstelling de tactiek van zijn voorganger, zijn werk en coaching zullen in Rusland ook worden uitvergroot. Onderweg - en dat mag u best letterlijk nemen, want het lijkt er sterk op dat de voorbereiding er een vol reizen zal worden om in verre oorden als Koeweit, China of India met deze sterrengeneratie de kas te spekken - komen er ongetwijfeld ambetante vragen. Over zijn coaching, zijn wissels en zijn plannen nadien. Misschien is het aangewezen om daar zelf snel duidelijkheid over te brengen. Intern hoor je dat de Spanjaard, gehuwd met een Schotse, het liefst weer aan de slag wil in de Premier League. Niet voor niets liet Bart Verhaeghe vorig weekend weten dat er over een nieuw contract pas na het WK wordt gepraat. Sportief logisch, want pas daar zullen we weten of de optimistische, offensieve Spanjaard van de Belgen ook een defensief blok weet te maken. En of hij zijn groep kan laten focussen onder grote stress. Maar ook logisch omdat Verhaeghe weet waar de ambities van Martínez liggen. En die liggen niet bij EURO 2020. In Rusland gaat het om winnen, zei Lukaku, misschien wel een van de meest ambitieuze Duivels. Op dat vlak kunnen de Belgen duidelijk nog stappen zetten. Volleyballers, hockeyers, de basketters deze week. We blinken deze post-olympische zomer uit in de groepssporten: goeie generaties, gekoppeld aan een betere opleiding en begeleiding, vaak producten van de topsportschool. Alleen dat laatste tikkeltje grinta om het ook af te maken lijkt te ontbreken. Toeval of DNA? In het voetbal zullen we het over een jaar weten.