'We hebben geknokt, en dat heeft geloond.' Zo vat Johan Walem de laatste twee wedstrijden van zijn Beloften samen. Thuis tegen Cyprus werd in de toegevoegde tijd de zege binnengehaald (3-2). Daarna volgde, begin vorige week, een nieuwe zege in de slotminuten, uit bij Turkije (1-2).
...

'We hebben geknokt, en dat heeft geloond.' Zo vat Johan Walem de laatste twee wedstrijden van zijn Beloften samen. Thuis tegen Cyprus werd in de toegevoegde tijd de zege binnengehaald (3-2). Daarna volgde, begin vorige week, een nieuwe zege in de slotminuten, uit bij Turkije (1-2). Na zes matchen zijn de Beloften nog altijd ongeslagen, ze staan aan de kop van hun poule met vier overwinningen en twee gelijke spelen. En nu? Walem: 'We hebben nog niet tegen Hongarije gespeeld, een van de groepsfavorieten. Maar ik ben blij met onze teamspirit.' De volgende match, thuis tegen Hongarije, staat eind maart op het programma. Nochtans was de campagne niet zo best begonnen, met twee draws thuis tegen Turkije en Zweden. 'Ik heb me geen zorgen gemaakt', zegt de coach. 'Ik zeg altijd: wanneer je tegen rechtstreekse concurrenten speelt, is het vooral belangrijk dat je niet verliest. Als je links en rechts punten raapt, is dat altijd oké.' Een andere bron van tevredenheid: de glimlach terug te zien op het gezicht van spelers die het bij hun club moeilijk hebben, zoals Landry Dimata, die in Wolfsburg weinig aan spelen toekomt maar uitblonk bij de Beloften. De vijf doelpunten in de laatste twee wedstrijden stellen de selectieheer gerust, alhoewel... 'We hebben nog veel te veel kansen nodig om te scoren. Ik heb dat herhaald vóór die twee matchen en toen kreeg ik daar kritiek op. Maar ik ben de coach, ik mag mijn mening toch geven? Ik mag mijn boodschap toch overbrengen? In Turkije hebben we twee keer gescoord, maar daar hadden we zeventien kansen voor nodig.' Er blijven nog vier matchen over voor België om zich te plaatsen voor het EK, dat in de zomer van 2019 in Italië en San Marino plaatsvindt. De negen groepswinnaars zijn gekwalificeerd, net als Italië. De beste vier tweedes spelen barrages voor nog eens twee plaatsen. Het EK is van groot belang, want de vier halvefinalisten kwalificeren zich voor de Olympische Spelen. Zo ver vooruit wil Walem nog niet kijken. 'Dat is voorbarig. Laten we ons eerst maar eens plaatsen voor dat EK. Daarna zien we wel, maar aan zo'n toernooi nemen altijd kleppers deel als Italië, Frankrijk, Duitsland...' En dan is er nog het geval Charly Musonda Jr, die niet geselecteerd was voor de ontmoetingen met Cyprus en Turkije. Volgens de trainer is de zaak duidelijk. 'Ik heb geen probleem met hem. Hij heeft zelf besloten om niet naar de vorige samenkomst te komen. Ik ben dan zelf naar Chelsea gegaan om erover te praten en ik heb daar met mensen van de club, zoals zijn coach, gesproken. Ondertussen heb ik geen nieuws meer gekregen. 'Het dossier ligt nu bij de bond. Ik wil alleszins de verdere kwalificatiecampagne afwerken met een groep die mij voldoening geeft.'