De voetbaltrein dendert voort. De play-offs zijn nog niet afgelopen en daar begint al de voorbereiding op het WK. Sinds vorige maandag ligt bij FIFA de lijst van 35 spelers waaruit Roberto Martínez zijn selectie voor het WK in Rusland zal samenstellen. Over die namen krijgt de buitenwereld volgende maandag duidelijkheid. Op het middaguur maakt de bondscoach zijn selectie van 23 spelers bekend. De twaalf anderen moeten stand-by blijven.
...

De voetbaltrein dendert voort. De play-offs zijn nog niet afgelopen en daar begint al de voorbereiding op het WK. Sinds vorige maandag ligt bij FIFA de lijst van 35 spelers waaruit Roberto Martínez zijn selectie voor het WK in Rusland zal samenstellen. Over die namen krijgt de buitenwereld volgende maandag duidelijkheid. Op het middaguur maakt de bondscoach zijn selectie van 23 spelers bekend. De twaalf anderen moeten stand-by blijven. Op dinsdag 22 mei begint fase één van de voorbereiding, vanaf 28 mei start fase twee. Ter herinnering: de Rode Duivels spelen in eigen land nog oefenwedstrijden tegen Portugal (2 juni), Egypte (6 juni) en Costa Rica (11 juni). Op 13 juni vertrekt de hele delegatie naar de Russische hoofdstad, waar 's anderendaags Rusland en Saudi-Arabië het tornooi aftrappen. De eerste match van de Rode Duivels is die tegen Panama, op maandag 18 juni. Zijn jullie er klaar voor? Chris Van Puyvelde: ( lacht) 'Wij zijn zo goed mogelijk voorbereid. Om één voorbeeld te geven: iedereen zal na de competitie zeven dagen rust krijgen. Op 22 mei begint de voorbereiding officieel, maar die startdatum is zeer flexibel. Tot 28 mei trainen we alleen 's morgens, in de namiddag kunnen spelers naar hun familie. Vanaf 28 mei zal iedereen aanwezig zijn, behalve SimonMignolet, die na de CL-finale nog tijd kan krijgen. Dat zal van hem afhangen, misschien heeft hij wel zin om direct aanwezig te zijn. In principe werken we vanaf dan in blokken. Blokken van trainingen, naast blokken van familie, gecombineerd met drie oefenwedstrijden. Onze voorbereiding is gebaseerd op ervaringen van vroeger en ervaringen van anderen. Roberto heeft overal wat geluisterd, ik ook. Thierry Henry heeft ervaring en contacten, we hebben zo breed mogelijk gekeken. En onze conclusie was dat mentale rust voor een WK even belangrijk is als de individuele opvolging van elke speler op fysiek gebied. Dat hebben we de laatste twee jaar ook intensief gedaan, Richard Evans, de fysical coach, heeft veel gereisd en info gedeeld met de clubs. Roberto weet heel goed wat de werkwijze van de clubtrainers is en daarmee wat de gevoeligheden zijn. Per speler hebben we daardoor al een paar maanden kunnen bepalen wat straks nodig is om hem zo goed mogelijk te laten functioneren. Op een WK wordt heel veel bepaald door details. Duitsers hebben dat in het verleden bewezen en daar hebben we ons voor een heel stuk aan gespiegeld. Zij wilden trouwens ook het hotel waar wij in Rusland verblijven, maar dan volledig. Wij waren tevreden met één vleugel. Alles komt goed, ook het oefenveld. Niet vergeten: dat staat onder controle van de FIFA, dat enorm strenge eisen stelt.' Is de ploeg er klaar voor? Van Puyvelde: 'Ja, denk ik. Omdat dit voor velen hét moment zal zijn in hun carrière om op dit niveau te presteren. Ook mentaal. Delicaat zijn in deze fase blessures. Daar is elke bondscoach nu bang voor. Terecht, want een blessure in april of mei betekent een kruis door het WK. En als dat gaat om sleutelspelers, is dat zeer erg. Zo hebben wij er wel een paar.' Wie is in jouw ogen onmisbaar? Van Puyvelde: 'Ik denk dat we in verdedigend opzicht het meest fragiel zijn. Daarmee verklap ik geen geheim.Die kunnen op tien, vijftien meter heel agressief uit de hoek We hebben twee spelers die ik luipaarden noem. Tijgers, voetballers die op korte afstand heel veel kunnen doen. Dat zijn Vincent Kompany en Thomas Vermaelen. Onlangs zag ik Kompany, toen hij net terug was, een sprint maken... Je mag honderd jaar trainen, dat is aangeboren. Zijn zij fit dan kan hen mixen met positioneel sterke mensen zoals Toby Alderweireld of Jan Vertonghen. Een van hen moet zeker fit zijn, ik hoop uiteraard beiden. Vincent blijft daarnaast belangrijk als leider, dat is een realiteit die door iedereen herkend én erkend wordt.' Maak je je zorgen over de fysieke belasting in Engeland en het uitgeperst arriveren na een lang seizoen? Van Puyvelde: 'Neen. Omdat we over goeie data beschikken. Ik denk dat Pep Guardiola inmiddels ook beseft dat de Engelse competitie een andere is dan de Spaanse. In Spanje is de stijl toch eerder voetballen en laten voetballen. Met duels, én snelheid van uitvoering, maar in Engeland is de variatie groter, lijkt me. En de focus, mentaal goed zijn in de belangrijke wedstrijden, hebben ze daar wel.' Maak je je zorgen dat sommige jongens - Toby Alderweireld, Thomas Meunier, Yannick Carrasco - dit seizoen minder aan de bak kwamen? Van Puyvelde: 'Ik denk dat daar een evenwicht in zal zijn. Minder gespeeld hebben, betekent ook frisser zijn. Zoiets hangt af van speler tot speler, denk ik. Daarom trainen we in het begin van de aanloop naar het WK zeer individueel. We gaan niet reizen, niet op stage. Voor dat laatste kiezen we bewust, ook met de ervaringen uit het verleden. Anderzijds: misschien was het vóór het WK in Brazilië wél goed dat we naar Zweden reisden voor een stage en dat wij voor het EK naar Lausanne gingen. Het is gevaarlijk om iets uit zijn tijdskader te halen. Anderzijds: dit is het derde tornooi op rij, er is heel wat kennis voorhanden. Ik heb Lausanne zelf meegemaakt, alles was daar perfect: andere omgeving, mooi kader. Je moet de invloed ook niet overdrijven. Stel dat dit goed is, dan blijft de volgende jaren misschien iedereen thuis. Speelt niemand in het voorjaar nog oefenwedstrijden. Ik zal het anders zeggen: als we tegen Wales niet met zoveel geblesseerden moesten afrekenen, had iedereen nu gezegd: die aanpak was goed, dat moeten we onthouden. Daarom zeg ik nu: blessures zullen straks super belangrijk zijn. Hoe komt Michy Batshuayi uit zijn revalidatie, hoe vergaat het Romelu Lukaku...' Opvallend: op dag één van de voorbereiding krijgen we al de 23 namen. Van Puyvelde: 'De coach heeft beslist om in het begin van zijn voorbereiding héél duidelijk te zijn. Misschien dat er rond een of twee spelers wat langer onzekerheid zal zijn, maar ook daar rond zal duidelijk gecommuniceerd worden. Je mag geen verkeerde verwachtingen scheppen.' Is de bondscoach er klaar voor? Van Puyvelde: ' Roberto Martínez is een echt voetbaldier, dat toeleeft naar deze situatie. De staf focust zich op elk detail. Ik kan nu nog niet alle presentaties tonen, maar hij bereidt dit tornooi maniakaal voor. En eigenlijk zie ik dat hij daarvan geniet. Ook om zich te bewijzen op zo'n grote bühne. ( corrigeert zich) Zich bewijzen is wat overdreven, wij moeten ons bewijzen, de hele ploeg. Niet één iemand. Zeker in een negatief land als België.' Ervaart u te weinig erkenning? Van Puyvelde: 'We zijn gegroeid vanuit een sfeer dat je blij moet zijn dat je erbij bent, naar een sfeer van: Brazilië was goed, maar een halve finale had misschien wel gekund. Gevolgd door de ontgoocheling van Rijsel. De euforie van de nieuwe ideeën rond de Rode Duivels, het gevoel van alles is fantastisch, is weggeëbd. Maar ik maak me sterk dat zoiets terug komt als we in Rusland kunnen groeien in het tornooi. En ik vind dat we te negatief zijn, ja. Wanneer ik rondreis in Azië of Europa vragen veel mensen me: 'Wat is er gebeurd, hoe doen jullie dat? Zoveel goals in de kwalificaties.' Ik denk dat wij na elke wedstrijd konden zeggen: opdracht volbracht. En toch was er kritiek. We zijn wel zéér snel vergeten van waar wij komen en wie wij zijn. En wat we misschien in de toekomst zullen betekenen. In Griekenland kregen we een opdoffer bij de 1-1, maar zag ik ons in twee minuten écht Italiaans worden. De wedstrijd dood maken, op het moment dat de Grieken euforisch werden. Terwijl: in het verleden werd onze ploeg dan bang, vreesde ze een nieuwe tegengoal. Nu niet. Die wedstrijd in Bosnië, in de meest slechte omstandigheden die je je kan bedenken. En daar toch dat orgelpunt plaatsen, dat vond ik heel belangrijk.' Staat deze groep op de top van zijn maturiteit? Van Puyvelde: 'Qua leeftijdsverdeling en ervaring wel. Bij Manchester United zegden ze vroeger over de topjaren van Sir Alex Ferguson: je ploeg moet uit drie delen bestaan. Eén derde jonge spelers, meestal zelf opgeleid, zodat ze de cultuur van de club kennen en weten wat winnen is. Een derde tussen de 20 en 25, 26 en één derde ouderen. In Engeland is dat, door het grote aantal wedstrijden, wat veranderd, maar onze kern valt grotendeels binnen die structuur. Misschien met iets meer ervaring zelfs, zoals bij Italiaanse ploegen die gemiddeld wat ouder zijn. Wat mij opvalt: in het hotel zie ik fun, maar op de training intense concentratie.' Is de tactische basis inmiddels verbreed? Van Puyvelde: 'We hebben een duidelijk, zij het flexibel, systeem. De ene keer drie in de opbouw, de andere keer vier, met spelers die tussen de lijnen bewegen. Ik denk dat we nu toe zijn aan een volgende stap. Tijdens de voorbereiding gaan we er andere dingen inslijpen. Dat is zo voorbereid, je kan niet alles nu al tonen. De wedstrijden tegen Mexico en Japan waren op dat vlak een wake-upcall. Door nauw op te letten hebben we daar de selectie verengd en de koppels, soms zelfs trio's, duidelijker genoemd.' Niet met vijf verdedigen, zodat je uit mekaar wordt getrokken. Van Puyvelde: 'Inderdaad. En dan wordt belangrijk: welk soort spelers zet je daar? Carrasco zal de rol van wingback anders invullen dan Jan Vertonghen. Het koppel Witsel- Fellaini zorgt voor een andere dynamiek dan het koppel Witsel- De Bruyne. Wie komt in de bal, wie loopt er van weg, wie houdt de restverdediging, hoe gaan we de omschakeling doen...' Meunier-Carrasco kan wel samen in één match maar niet noodzakelijk tegen een tegenstander die speelt zoals Mexico? Van Puyvelde: 'Het voordeel dat te hebben gedaan, is dat je spelers zelf hebt laten kiezen voor oplossingen en dat er zo duidelijkheid is gekomen. Daarom kiezen we voor dat type oefenmatchen. De voorzitter van Japan zei na de match: 'Moesten wij aan ons loopvermogen jullie creativiteit kunnen toevoegen, dan hebben wij een topploeg.' Dat is de realiteit. Toen we voor de loting in Moskou zaten, hoorde je hoe over België wordt gedacht: met héél veel respect.' Maar toch: vooral als outsider. Van Puyvelde: 'Een land van elf miljoen inwoners zal nooit een favoriet zijn. Wij zullen om dezelfde demografische beperkingen ook nooit die constante aan de top kunnen worden, de resultaten zullen altijd in een golfbeweging gaan. De uitdaging voor de toekomst is de diversiteit die wij nu hebben en die ons heel veel heeft geholpen, verder uit te breiden aan de basis. Thierry Henry zegt altijd: 'De integratie van de koloniën heeft het Franse voetbal veranderd, niet de centres de formation.' Dus zijn de favorieten de usual suspects? Van Puyvelde: 'Ja. Met om de vier jaar één outsider en ik hoop dat wij dat dit keer zijn. Wie dacht vier jaar geleden aan Nederland? Louis van Gaal werd verketterd om zijn tactische keuzes maar zie, vier jaar later zijn ze nog steeds aan het vechten met die overgang. Je moet flexibel zijn en wij Belgen zijn dat.' Zij die op de voorbije WK's ver raakten, incasseerden weinig tot geen doelpunten in de knockout-fase van het tornooi. Rijmt dat met de aanvallende filosofie van Roberto Martínez? Van Puyvelde: 'Een aanvallende filosofie is altijd gebaseerd op een goeie verhouding tussen aanval en verdediging. Ik denk dat er een vals beeld rondgaat over Roberto, dat hij alleen maar denkt aan aanvallen.' Zijn we dan niet defensief kwetsbaar? Van Puyvelde: 'Dat zijn we als we veel geblesseerden hebben. Niet omwille van zijn filosofie. En let op: hij zal die straks wel aanpassen als het moet. Maar in deze kwalificatiepoule, waarvan iedereen zei dat ze zeer gemakkelijk was, was aanvallen toch het belangrijkste? Het gaat om twee dingen: wie is de tegenstander en welke spelers heb je ter beschikking? In onze spelersgroep hebben wij in aanvallend opzicht heel veel goeie spelers. Belangrijk is het evenwicht in de omschakeling. Italië maakte indruk op het EK met vernieuwend voetbal, maar ook omdat ze wisten dat die drie achterin het goed zouden doen. Als bij ons iedereen er staat, gaan we dat óók goed doen. Ons blok zal variëren, soms hoog, soms wat lager. Dat doet Liverpool ook. En die zijn in alle omstandigheden gevaarlijk, zelfs met raketten van achteruit. Die brachten AS Roma totaal in verwarring. Dat is wat je moet proberen, de tegenstander doen twijfelen. Trond Sollied zei dat ook altijd tegen zijn spelers: 'Stuur in het begin van de wedstrijd maar een paar raketten.' Dat de verdediging achteruit moet, wordt getest op kopbalsterkte en op het bespelen van de ruimte in hun rug. En met Romelu en Dries Mertens hebben we ook aanvallers die de tegenstander kunnen verwarren. Ik noem er nu twee, maar wie kan dat niet bij ons? Het zal straks gaan om momenten. Welke wedstrijd je ook ziet, altijd zijn er één of twee spelers die iets doen wat niemand verwacht, en vaak gebeurt dat in de omschakeling. Als Messi of Ronaldo straks goed zijn, zal dat het verschil maken. Maar dat kan Eden ook doen, of Kevin, of anderen. Hoe hier al is gekapt op Romelu snap ik niet. Vanaf zijn zestiende was dat een topspits, met één fantastische kwaliteit: scoren. De kritiek op hem... Daar word ik persoonlijk gek van. In het stadion is het vaak zo geweest. Schandalig vind ik dat. Stilaan draaien mensen bij en hoor je ook al eens: 'Hmm, Romelu kan toch voetballen.' Omdat hij een keer een overstapje doet, of een beweging maakt. Dat kon hij op zijn zestiende ook al. Maar laat spelers vooral spelen op hun kwaliteiten. Batshuayi komt in Duitsland en hop... Ik kan me inbeelden dat AntonioConte met zijn fixatie voor looplijnen meer moeite met hem had, maar in dat Duitse Ruhrgebied past hij als gegoten. Laat ons meer uitgaan van de kwaliteiten van spelers. Ook bij de jeugd.'