Het is half mei wanneer Sven Kums naar het zakenkantoor Hudson van Ivan De Witte trekt in Gent om een eventuele terugkeer naar de Ghelamco Arena te bespreken. Zijn avontuur bij Udinese, dat hem huurt van Watford, loopt op zijn einde en hij heeft geen zin in een passage bij The Hornets. Te veel kick-and-rush, te weinig hogeschoolvoetbal is zijn conclusie. Bij de Buffalo's zit Hein Vanhaezebrouck al lang te broeden op een plan om zijn kampioenenmaker van 2015 terug te halen.
...

Het is half mei wanneer Sven Kums naar het zakenkantoor Hudson van Ivan De Witte trekt in Gent om een eventuele terugkeer naar de Ghelamco Arena te bespreken. Zijn avontuur bij Udinese, dat hem huurt van Watford, loopt op zijn einde en hij heeft geen zin in een passage bij The Hornets. Te veel kick-and-rush, te weinig hogeschoolvoetbal is zijn conclusie. Bij de Buffalo's zit Hein Vanhaezebrouck al lang te broeden op een plan om zijn kampioenenmaker van 2015 terug te halen. Wanneer Gent op de laatste speeldag van de play-offs de Slag om Vlaanderen verliest in Brugge en de tweede plaats laat liggen, maakt hij zich geen illusies meer. Dat ze in Jan Breydel de polonaise inzetten is het minste van zijn zorgen. Hij weet dan al dat Kums voor Anderlecht zal kiezen. 'Het was de moeilijkste keuze uit mijn carrière', zou de 29-jarige middenvelder later toegeven. Hij wilde maar al te graag een derde keer met Vanhaezebrouck samenwerken. De lokroep van zijn jeugdliefde Anderlecht én het perspectief op Champions Leaguevoetbal blijken te groot. Een paar maanden eerder verloor HVH al de strijd om Adrien Trebel. Ook toen lag Anderlecht dwars. Trebel was wel uitermate gecharmeerd door het discours van Vanhaezebrouck. Zoals veel spelers in België is de Fransman gefascineerd door het spel van Gent. 'De enige reden om naar Gent te gaan was Hein Vanhaezebrouck. Zijn persoonlijkheid en spelopvattingen liggen mij', gaf Trebel een tijdje geleden toe. Aan enkele ploegmaats van Standard vertelt de Fransman dat hij via de telefoon gehersenspoeld werd door Vanhaezebrouck. De trainer van Gent legt Trebel tot in de kleinste details uit wat hij van hem verwacht. Hij beweert dat de Fransman perfect in zijn systeem past en dat hij de ideale opvolger is van Kums. Trebel opteert uiteindelijk voor Anderlecht, maar het respect is zo groot dat hij Vanhaezebrouck als eerste belt om hem op de hoogte te brengen van zijn beslissing. Voor hij inhaakt spreekt Vanhaezebrouck profetische woorden uit: 'Hopelijk werken we in de toekomst toch nog eens samen.'Vanhaezebrouck laat niets aan het toeval over bij de totstandkoming van een transfer: hij reikt zelfs namen aan die hij via zijn eigen netwerken en informanten heeft binnengekregen en bekijkt volledige wedstrijden van spelers die de scouts hem aanbevelen. Hij gaat ervan uit dat je je geen goed beeld kan vormen van iemand in een samenvatting van enkele minuten. Bij Kortrijk maken ze eerst tal van afwegingen: is de speler betaalbaar, kan hij verder doorgroeien, past hij in het systeem en is hij verkoopbaar? Vanhaezebrouck wordt pas op het einde van het proces ingeschakeld om de speler naar het Guldensporenstadion te lokken. 'Spelers vroegen systematisch een onderhoud met Hein aan en hij stond daar altijd voor open', vertelt Patrick Turcq, die bij Kortrijk en Gent als sportief manager samenwerkte met Vanhaezebrouck. 'We nodigden een speler pas uit voor een gesprek als Hein helemaal overtuigd was.' In de mindset van Vanhaezebrouck is het 'sollicitatiegesprek' een belangrijke etappe om de speler voor zich te winnen. Hij mikt op die persoonlijke gesprekken om tot iemand door te dringen. Zijn welbespraaktheid en zijn talenkennis - hij beheerst het Nederlands, Frans en Engels perfect - zijn een geliefkoosd wapen. Zijn argumenten zijn to the point. In zijn gedachten overloopt hij een soort checklist: hij bespreekt de kwaliteiten van zijn gast, welke rol hij in gedachten heeft in zijn systeem, hoe de spelersgroep in elkaar zit en welk type spelers hij er nog bij wil. Om aan te tonen dat hij het echt meent, verwijst hij naar bepaalde wedstrijdfases die hij gezien heeft. 'Zijn verhaal klopt altijd, er zit logica achter. Je weet waar je aan toe bent en waar je naartoe gaat', zegt Kristof Van Hout, die Vanhaezebrouck twee keer meemaakte bij Kortrijk. 'Een voetballer wil duidelijkheid en dat krijg je van Vanhaezebrouck vanaf de eerste handdruk. Hij maakt het verschil door tijd te maken voor een vrijblijvend gesprek - het is een manier van werken die mij aanstaat. Dat gebeurt niet systematisch, hoor. In mijn carrière heb ik vooral bestuursmensen en keeperstrainers ontmoet voor ik ergens tekende.' Bij AA Gent past de 53-jarige West-Vlaming nog een andere strategie toe: hij belt of stuurt tekstberichten tot de speler zwicht. Denis Odoi kreeg afgelopen zomer tot een stuk in de nacht sms'jes. 'En dan ga je automatisch twijfelen', liet hij zich enkele maanden geleden ontvallen. Fulham laat Odoi echter niet gaan. Op eigen initiatief neemt Vanhaezebrouck rechtstreeks contact op met Edmilson Junior. Clubs gruwen van dat soort praktijken, maar veel trainers bezondigen zich eraan. In dit specifieke geval krijgt Vanhaezebrouck zelfs groen licht van de makelaar en de speler. In dezelfde periode wordt Edmilson ook het hof gemaakt door Michel Preud'homme. Minstens een van de twee Belgische toptrainers zou de winger van STVV afgeraden hebben om naar Standard te gaan. Op een ander target praat Vanhaezebrouck meer dan een uur in tijdens een onofficiële bespreking. Hij vertelt aan diens makelaar dat de speler absoluut naar Gent moet komen. Vanhaezebrouck dringt aan op een meeting voor ze op vakantie vertrekken. Alle onderwerpen passeren de revue: privézaken, het spelsysteem en zijn toekomstige positie. De trainer suggereert zelfs dat hij bereid is om zijn systeem voor hem te veranderen. Hij wil hem de nodige vrijheid geven binnen het team. Halverwege zijn vakantie krijgt de speler een sms: 'Ik hoop dat je voor Gent zal kiezen.' De afzender is Vanhaezebrouck. De succescoach wordt uiteindelijk beloond voor zijn volharding. Hoewel de speler aanvankelijk geen zin heeft om naar Gent te gaan - hij heeft interessantere Belgische aanbiedingen op zak - laat hij zich toch ompraten door Vanhaezebrouck. Turcq herinnert zich een gelijkaardige anekdote met Elimane Coulibaly. Hoe de Senegalese spits van Deinze zich uit de voeten probeerde te maken tijdens de eindfase van de onderhandelingen en Vanhaezebrouck hem toch kon overhalen om meteen te tekenen. 'Hein en ik hadden in Kruishoutem een afspraak met Elimane. Het gesprek verliep vlot en we kwamen tot een mondeling akkoord. Plots stond hij recht en maakte hij aanstalten om te vertrekken. Hij wilde er nog een nachtje over slapen. Hein en ik keken elkaar aan: we dachten dat alles oké was. Uiteindelijk heeft Hein hem met zijn beste argumenten in de auto gekregen. We zijn daarna samen naar Kortrijk gereden om alle documenten te ondertekenen.' Zelfs de kloeke Kalifa Coulibaly heeft in de zomer van 2015 geen verweer tegen Vanhaezebroucks overredingskracht. Op aandringen van Vanhaezebrouck wordt spits op overschot David Pollet in een ruildeal betrokken met Coulibaly. 'Tijdens de afwikkeling van de transfer was ik op vakantie in mijn thuisland Mali', zegt Coulibaly, die een half jaar geleden naar Nantes verhuisde. 'Ik was verondersteld om met Charleroi de trainingen te hervatten op 25 juni. Ik geloof dat Gent tien dagen eerder begon op 15 of 16 juni. De coach pushte mij om mijn verlof in te korten om mee te kunnen gaan op stage. Uiteindelijk heeft Gent mijn vliegticket omgeruild en ben ik de dag voor de stage in België aangekomen. Ik zat op hotel en Vanhaezebrouck stond erop om mij te komen opzoeken voor een babbeltje. Ik had nog niets getekend, maar ons gesprek heeft mij gerustgesteld. Terugkrabbelen kon sowieso niet meer.' Vaak haalt Vanhaezebrouck zijn favoriete verkoopsargument boven: 'Ik maak van jou een betere voetballer.' En het is niet eens gelogen. Kenny Saief, in 2014 overgekomen van het Israëlische Hapoel Nir Ramat HaSharon, vormt hij om van een dribbelaar tot een tactisch gedisciplineerde speler die op het goede moment een actie maakt. De Malinese stormram Coulibaly wil hij doen evolueren naar een moderne spits die ruimte creëert voor zijn medemaats. 'Vanhaezebrouck had beelden van mij bekeken en volgens hem waren er een aantal werkpunten aan mijn spel. En ondanks de aanwezigheid van Laurent Depoitre, die bevestigd zou worden in zijn rol als titularis, rekende hij op mij. Ik moest mij maar bewijzen en mij zo snel mogelijk integreren in de kampioenenploeg.' Een speler in de huidige selectie van Gent krijgt te horen dat zijn kern uit een twintigtal titularissen bestaat en dat hij zeker speelminuten zal krijgen. 'Een trainer zal meestal vertellen wat de speler wil horen. Maar ik geloofde hem omdat hij mij al een jaar volgde.' Mustapha Oussalah, die in 2014 Kortrijk verruilde voor Gent, onderging hetzelfde lot: hij had moeite met zijn positionering in het elftal en ging de eerste twee weken met koppijn gaan slapen door de lange theoriesessies. 'Ik begon mij zelfs af te vragen of Vanhaezebrouck wel een goede trainer was', aldus de 35-jarige Luikenaar. 'Na een tijdje was ik mee en heb ik mij bekeerd tot zijn voetbal. Geen detail ontging hem. Op een dag viel de regen met bakken uit de lucht. Toen het ergste voorbij was, heeft Vanhaezebrouck de tractor genomen en is hij in zijn regenjasje het veld beginnen te draineren. Onder de spelers werd er lacherig over gedaan. Maar dan denk je: als hij zich zo uitslooft voor ons, dan moeten wij ons ook afbeulen voor hem. Desnoods in een modderpoel die het veld van Kortijk soms kon zijn.' Sommige jongens laten hun hoofd gek maken door Vanhaezebrouck en hebben er niet veel later spijt van. De bevlogen en uiterst charmante Vanhaezebrouck die indruk maakte tijdens het kennismakingsgesprek verdwijnt na de eerste dagen op de club van het toneel. De houding van Vanhaezebrouck verrast meer dan één speler die naar de Oost-Vlaamse provinciehoofdstad verhuist. Nieuwkomers beseffen gaandeweg dat ze altijd bij hun trainer terecht kunnen om over tactiek te praten, maar dat hij niet de man is die hen met schouderklopjes zal overladen tijdens een moeilijke periode. Dan worden ze doorverwezen naar psychologe Eva Maenhout. Ze geeft het schoorvoetend toe aan enkele spelers: 'Hein is geen grote prater. Als er een probleem is, mogen jullie een beroep doen op mij.' Tot zijn eigen frustratie wellicht krijgt Vanhaezebrouck Franko Andrijasevic niet aan het voetballen. De Kroaat is prioriteit nummer één voor de toenmalige coach van de Buffalo's. Hij laat de positieve scoutingsrapporten over Pieter Gerkens zelfs links liggen omdat hij van Andrijasevic zijn nieuwe draaischijf wil maken. Hij heeft Michel Louwagie dan al een tijdje doen inzien dat de club grotere bedragen moet durven uitgeven voor een speler. Andrijasevic moet het pronkstuk worden van het nieuwe Gentse beleid. Patrick Turcq en de entourage van Andrijasevic hebben tot tien keer per dag contact met elkaar. Een keer geeft de makelaar de telefoon door aan Andrijasevic en Turcq geeft op zijn beurt zijn gsm aan zijn T1. In de loop van het gesprek zou Vanhaezebrouck gezegd dat hij bereid is naar Zagreb af te zakken voor een ontmoeting. De speler van HNK Rijeka gaat overstag en schenkt zijn volle vertrouwen aan Vanhaezebrouck. Het voorcontract met Standard is op dat moment niet meer dan een vodje papier. Het geeft aan hoe geloofwaardig Vanhaezebrouck kan overkomen. Hij kan een speler zover krijgen dat hij zijn overtuigingen overboord gooit en meegaat in zijn doctrine. Een goeroe in trainingspak zeg maar. Pollet: 'Er is een vraag die dikwijls terugkomt: heb je spijt dat je voor Gent hebt gekozen? Eerlijk? 99 procent van de mensen die de woorden van Hein hadden gehoord zouden hun handtekening gezet hebben.'