Langzamerhand schieten ze weer overal in actie, de Rode Duivels die deze voetbalzomer zo nadrukkelijk beheersten. Eden Hazard kwam zaterdag van de bank bij Chelsea en bereidde met een prachtige assist de winnende treffer voor in de derby tegen Arsenal. Hazard, die zich zonder mokken bij een verlengd verblijf bij de Londense club neerlegde en ondanks zijn verhoogde status gewoon zichzelf blijft, moet zich in het aanvallende voetbal van de nieuwe trainer Maurizio Sarri veel bevrijder voelen.
...

Langzamerhand schieten ze weer overal in actie, de Rode Duivels die deze voetbalzomer zo nadrukkelijk beheersten. Eden Hazard kwam zaterdag van de bank bij Chelsea en bereidde met een prachtige assist de winnende treffer voor in de derby tegen Arsenal. Hazard, die zich zonder mokken bij een verlengd verblijf bij de Londense club neerlegde en ondanks zijn verhoogde status gewoon zichzelf blijft, moet zich in het aanvallende voetbal van de nieuwe trainer Maurizio Sarri veel bevrijder voelen. Dries Mertens pakte, ook als invaller, de draad weer op bij Napoli, Toby Alderweireld stond na de fricties van vorig seizoen weer (even) in de ploeg van Tottenham, Thomas Meunier speelde in Guingamp de hele wedstrijd voor PSG, Axel Witsel moet volgend weekend met Borussia Dortmund thuis tegen RB Leipzig voor het eerst de lucht van de Bundesliga snuiven. En de niet helemaal fitte Thibaut Courtois zat op de bank bij Real Madrid, een situatie die voor de eergierige doelman niet te lang mag duren. Romelu Lukaku scoorde zijn eerste competitiegoal voor Manchester United en vertelde vorige week tot verbijstering van velen dat hij overwoog na het EK 2020 te stoppen als Rode Duivel. Geen mens die dat gelooft. Allicht ook Lukaku zelf niet. Door een vreemde kronkel moet hij zijn bevangen om die uitspraak te doen. Is het een schreeuw om aandacht, een diep ingewortelde frustratie omdat hij zich in eigen land nog altijd te weinig gewaardeerd voelt? Het zorgt allemaal voor nieuwe vragen en polemieken. Terwijl ook rust en sereniteit de pijlers waren waarop de successen van de nationale ploeg op het WK rustten. Dat moet zo blijven als er op 7 september met een vriendschappelijke wedstrijd in Schotland aan de voorbereiding op de UEFA Nations League wordt begonnen. Zes keer schieten de Rode Duivels voor de jaarwisseling nog in actie, met een dubbele wedstrijd tegen IJsland (uit op 11 september en thuis op 15 november) en Zwitserland (thuis op 12 oktober en uit op 18 november) voor de Nations League. Tussendoor is er op 16 oktober nog een vriendschappelijke wedstrijd tegen Nederland. Dat zal dus allemaal gebeuren zonder Kevin De Bruyne, die met een knieblessure drie maanden out is. Volgens zijn trainer Pep Guardiola heeft het te maken met overbelasting. Dat soort klachten zijn niet nieuw. Een jaar of dertig geleden werden er per seizoen nog zo'n 35 wedstrijden gespeeld, nu kan dat aantal zelfs oplopen tot 90 matchen per voetbaljaargang. Veel clubs gaan tussendoor immers links en rechts een lucratief toernooi spelen en daarin moeten de beste spelers opgesteld worden. Ook in dat kader is het ronduit belachelijk dat de FIFA het WK 2026 met 48 ploegen wil spelen in plaats van de kalender te verlichten. Niemand die dat laatste daadwerkelijk blijkt te kunnen, terwijl er vanuit medische hoek al lang een strijd wordt gevoerd om de belasting van spelers te verminderen. Ook omdat te veel wedstrijden hier en daar al langer leidt tot het lichtzinnig gebruik van pijnstillers en ontstekingsremmende middelen. Die zorgen ervoor dat je minder pijn ervaart op het veld, maar ook dat pijn als alarmsignaal wordt uitgeschakeld. Steeds meer grijpen clubs naar grote en vooral kwaliteitsvolle kernen om in dit hels ritme te kunnen overleven. Jürgen Klopp, de trainer van Liverpool, maakte daar allusie op toen hem werd gevraagd waarom zijn club tijdens het tussenseizoen tegen de 200 miljoen investeerde in nieuw materiaal. Omdat het temporijk voetbal dat hij vraagt en dat verankerd zit in de ziel van de club zeer slopend is. Meer dan ooit wordt roteren binnen het huidige voetbalbestel een noodzaak. Dat dan ook vedetten op de bank moeten blijven, maakt de taak van trainers nog complexer.