D ieter Penninckx leidt een modegroep, FNG, de koepel boven de winkelketens Fred&Ginger, CKS, Claudia Sträter en Brantano. Dus grissen we ons mooiste hemd uit de kast voor dit interview. Maar wanneer de 44-jarige CEO achter het dictafoontje kruipt, blijkt hij zelf een simpel T-shirt en een doodgewone jeans te dragen. 'Bij KV Mechelen zit ik ook nog altijd op een stoeltje ergens hoog in het stadion, met the kids en andere familie. Zo'n skybox of pluchen zetel onder je kont kan misschien wel leuk zijn, maar het past niet echt bij mij.'
...

D ieter Penninckx leidt een modegroep, FNG, de koepel boven de winkelketens Fred&Ginger, CKS, Claudia Sträter en Brantano. Dus grissen we ons mooiste hemd uit de kast voor dit interview. Maar wanneer de 44-jarige CEO achter het dictafoontje kruipt, blijkt hij zelf een simpel T-shirt en een doodgewone jeans te dragen. 'Bij KV Mechelen zit ik ook nog altijd op een stoeltje ergens hoog in het stadion, met the kids en andere familie. Zo'n skybox of pluchen zetel onder je kont kan misschien wel leuk zijn, maar het past niet echt bij mij.' U bent al jaar en dag supporter. Dieter Penninckx: 'Ik ben in Mechelen geboren. Op het Sint-Romboutscollege zat ik in het tweede middelbaar toen KV een Europese finale speelde en in het derde middelbaar toen we de titel pakten. Ik groeide op met geel-rode genen.' Was u er bij tijdens de vorige bekerfinale in 2009? Penninckx: 'Ja. Op de Brusselse Ring belandde ik tussen bussen met Genksupporters. Ik had het niet eens door, tot mijn dochter riep: 'Papa, ze kieperen bier over onze auto!' De geel-rode sjaal die ik uit het raam had laten wapperen, haalde ik dus toch maar beter binnen ( smaalt). Natuurlijk ben ik als supporter nu opnieuw met die beker bezig, maar als clubbestuurder zeg ik: eerst de promotie. Op budgettair vlak gaven we onszelf daar drie jaar voor, maar elk seizoen dat het vroeger kan, is meegenomen.' U bent bestuurder sinds u, net als Olivier Somers, twee miljoen euro op tafel legde toen KV een nv werd. Waarom deed u dat? Penninckx: 'Omdat de trein passeerde. Met mijn ervaring als bedrijfsleider wilde ik in de club wel een aantal dingen vertellen over hoe je zaken kunt professionaliseren, maar mijn bedoeling was om op de achtergrond te blijven, ver van het dagdagelijkse. Sommige participaties doe je for the long run. Misschien heb ik over vijf jaar meer tijd voor de club en kan ik dan meer helpen, redeneerde ik.' Hoelang kende u Somers al? Penninckx: 'Een paar jaar. Zijn bedrijf ( Gemaco, nvdr) ligt vlak bij de zetel van FNG en was een leverancier van Brantano. Ik voerde vroeger weleens commerciële gesprekken met hem.' Bij KV verwierven jullie elk zo'n 35 procent van de aandelen. Wat willen jullie met die macht? Penninckx: 'Qua structuur en omgeving is KV Mechelen niet zo verschillend van pakweg Racing Genk. Onze communities zijn even groot, we kunnen evenveel ondernemers samenbrengen rond de club en onze jeugd kan winnen van die van Genk. Maar wat ontbreekt hier? Een stuk professionalisering. Een ondernemer start dan meestal met het stadion. Daar ging onze eerste slide over. In Gent zag je hoe een nieuw stadion de boost is om iets snel op een hoger niveau te krijgen. Onze tweede slide ging over het beperken van het aantal spelers per makelaar. Wat was daarvoor nodig? Opnieuw een eigen scoutingsapparaat met een systematiek. We willen graag met een schaduwelftal werken, net als de G5-clubs, waarbij je voor elke positie x opties volgt.' Heel veel transfers hier verliepen via makelaar Dejan Veljkovic. Penninckx: 'Ik heb de man nooit gesproken, zelfs geen hand gegeven.' Maar u zag zo ook wel dat zijn macht ongezond groot was? Penninckx: 'Wij hebben met FNG zo'n vijfhonderd winkels en moeten weleens een pand huren. Als ik daarbij elke keer afhankelijk zou zijn van één vastgoedmakelaar, kan ik de markt niet bespelen. Dus hebben wij bij FNG een cel die het vastgoedbeheer doet en praat met tal van makelaars. Zo'n kernactiviteit moet je zelf onder controle hebben.' Welk doel hebben jullie voor ogen met jullie scoutingsapparaat: spelers goedkoop halen en duur verkopen? Penninckx: 'Onze jeugdwerking is een van de beste van het land. Er zullen dus spelers van daar blijven komen. Maar je hebt een mix nodig van jongeren en ervaring. De insteek moet zijn: talenten vinden die anderen niet meteen vinden. Als je geforceerd wordt om spelers goedkoop te halen of om spelers te verkopen zodat de rekening klopt, ben je niet goed bezig. Met een fanbasis als die van KV moet je operationeel gezond kunnen zijn zonder de winst of het verlies van de transfers.' Vorig seizoen was er winst: spits Hassane Bandé verkochten jullie voor dik acht miljoen euro, terwijl jullie officieel nog niet eens de plak zwaaiden bij KV. Penninckx: 'Ik zie Bandé'ke nog staan vlak vóór hij bij Ajax moest gaan testen. Ik dacht: jongen, we zouden je beter inpakken in isomo, want jij vertegenwoordigt de helft van ons stadionproject. De inkomsten uit zijn transfer zijn linea recta in bakstenen geïnvesteerd. 'Bandé had ook voor vijf miljoen weg gekund, maar onze professionele achtergrond hielp ons. Onderhandelen kun je zo doen ( buigt naar voren), maar onderhandelen kun je ook zo doen ( buigt naar achteren). Olivier zei: 'U bent Marc Overmars ( directeur spelersbeleid bij Ajax, nvdr)? Dat is tof. Maar nu zit u hier en in het lokaal hiernaast hangt PSV aan de lijn.' Zo moet je onderhandelingen durven te voeren. Of die telefoon effectief openligt, maakt niet uit. Door in de zetel te gaan zitten en aan te geven dat niks móést, werd dat bedrag veel groter dan KV mogelijk achtte.' Vóór die verkoop zaten jullie kennelijk ook al aan de knoppen toen trainer Yannick Ferrera ontslagen was; Olivier Somers sprak met kandidaat-opvolgers. Uit de bus kwam Aleksandar Jankovic, een coach van Veljkovic, terwijl jullie vonden dat die te sterk stond bij KV. Penninckx: 'Ik weet indirect welke pistes op het laatste moment links en rechts zijn afgesprongen. Een bepalend element was: de tijdsdruk. Jankovic was vrij. En op het moment van die trainerswissel hadden wij nog niet genoeg impact op de raad van bestuur. We hadden wel al aangegeven waar we naartoe wilden, maar je drukt dat niet allemaal vanaf dag één door.'Een jaar geleden haalde KV een rist nieuwe spelers. Velen zien daarin een oorzaak van de degradatie. Penninckx: 'Ik kan begrijpen dat mensen zeggen dat het ongezond is om tijdens een wintermercato zo veel spelers te halen; dat is ook zo. Er is toen ingekocht met de visie dat we ons wel zouden redden als we voldoende kwaliteit injecteerden. 'Volgens mij is het misgelopen in de laatste drie matchen vóór de winterstop en de eerste drie erna, toen we twee keer 0 op 9 pakten. Dennis van Wijk ( de opvolger van Jankovic, nvdr) lukte het nadien wel om al die spelers ingepast te krijgen. In de laatste zes matchen pakten we punten. Alleen pakte de concurrentie toen ook punten.' Met Stefaan Vanroy, de nieuwe sportief directeur, Olivier Somers en u had KV drie sleutelfiguren die niet vertrouwd waren met de interne werking van een profvoetbalclub. Was dat geen probleem? Penninckx: 'Ik had tot drie maanden geleden geen actieve rol. En het is niet omdat je de eindverantwoordelijke bent dat je geen verantwoordelijkheden geeft op het juiste domein en niveau. Dat sportieve luik zat nog altijd bij dezelfde mensen, alleen kwam Stefaan erbij om een duidelijke structuur neer te zetten. Het probleem was dat we op het verkeerde moment onderaan het klassement belandden. Mijn idee over vorig seizoen was dat het een overgangsjaar zou worden en dat wij de zaak daarna zouden vastpakken. Onze visie op het sportieve en professionele luik lag klaar als draaiboek naar dit seizoen toe. Maar plots dook dat degradatiespook op. Daar waren we niet klaar voor.' In maart degradeerde KV na de match tegen Waasland-Beveren. Toen flitste die twee miljoen toch eens door uw hoofd? Penninckx: 'Daar denk je op zo'n moment niet aan. Je stapt niet in het voetbal met geld dat je niet kunt missen. We spraken af dat ik de eerste zeven jaar van die centen niks terug hoef. Ik verdien mijn boterham in mijn bedrijf. Ik ben geen zakenman die gelooft dat voetbal zijn meest rendabele activiteit moet worden. Het is als een goed doel steunen. Dan redeneer je: ik wil dat doen, ik hoef geen return. Mijn voetbalplezier is mijn return.' Dat plezier kwam onder druk toen Somers, Vanroy en financieel directeur Thierry Steemans bij operatie Propere Handen in verdenking gesteld werden van witwassen, criminele organisatie en private omkoping. Dat laatste zou gebeurd zijn bij de degradatiestrijd van vorig seizoen en in samenspraak met Veljkovic. Door die zaak werd u gedwongen uit de schaduw te treden. Penninckx: 'Toen die zaak uitbrak, voelde ik me even the last man standing. Intussen zijn we zelf eens met de kam door de boekhouding gegaan en vanuit clubcontext is er niks mis.' Praten we hier niet vooral over dingen die niét in officiële boeken staan? Penninckx: 'Ik kan alleen nagaan wat er op clubniveau gebeurd is.' Blijft de vraag wat er op persoonlijk niveau gebeurd is. Penninckx: 'Dat weet ik ook niet. Thierry ken ik eigenlijk niet. Stef en Olivier probeerden het spelersaantal per makelaar af te bouwen - dat is voor mij het duale aan het verhaal.' Vanroy nam vorige week zijn taak weer op. Mag Somers terugkomen? Penninckx: 'Ja, maar elke manier van terugkomen zal er een achter de schermen zijn, low profile. Ik zou het op dit moment geen goed idee vinden om de publieke opinie uit te dagen door hen nu terug op de voorgrond te brengen. Op basis van wat ik nu weet, hebben die mensen voor mij niks misdaan. Ik zou wel graag eens praten. Er is weinig of geen concrete informatie over wie wat gezegd of gedaan zou hebben en al helemaal niet over de context. Ook ik zie een aantal dingen die ik niet goed kan plaatsen. Maar ik zie geen duidelijke fouten waar het clubbestuur zou op aangestuurd hebben.' Met Vanroy kon u intussen praten. Penninckx: 'Ja, maar niet over de zaak. Dat gebeurt niet in het belang van het onderzoek.' Dé vraag is of er ongeoorloofde contacten waren met Waasland-Beveren. Penninckx: 'Ik ga er nog altijd van uit dat het gaat om makelaars die zich interessant wilden maken. Voor mij zou het een serieuze confrontatie zijn met de realiteit mocht een van onze bestuurders daarop aangestuurd hebben.' Als u van niets weet en er vanuit KV toch iets in die richting gebeurd is, bent u serieus gepakt. Penninckx: 'Dan is er serieuze vertrouwensschade. Ik weet dat ik dat vandaag niet kan uitsluiten. Maar als het zo blijkt te zijn, blijft essentieel of dat individuele acties waren of acties van de club.' Het bondsreglement voorziet een degradatie als sanctie voor competitievervalsing, maar vermeldt daarbij niks over de vraag of er initiatief was op clubniveau. Het reglement focust op de vraag of de club aansprakelijk is. Mochten twee of meer toppionnen zich bezondigd hebben aan matchfixing, zou de bond dan niet kunnen stellen dat de club aansprakelijk is? Penninckx: 'Dan zijn die individuen in de fout gegaan. KV heeft een raad van bestuur, dát is het beslissingsorgaan van de club.' Wij kennen vandaag geen bewijs van schuld, maar in een land als België mogen we toch hopen dat mensen niet zomaar opgepakt worden, laat staan in verdenking gesteld van zulke zwaarwichtige feiten? Penninckx: 'Het is een zeer gemediatiseerd dossier. Misschien dacht het gerecht: het is voetbal, we pakken dit in de breedte aan. Ik leerde intussen ook dat het een juridische techniek is om iemand op te roepen als verdachte. Als cijferman doe ik het met de statistiek dat maar een klein percentage van alle mensen die in verdenking worden gesteld ook effectief schuldig wordt bevonden.'