Anderhalf uur voor de aftrap manoeuvreert de imposante bus van de Buffalo's zich door de smalle ingang van de parking aan de Kehrweg. Een metafoor voor de Gentse reus op bezoek bij de bescheiden Panda's. De stewards zijn alvast onder de indruk en halen hun smartphone boven.
...

Anderhalf uur voor de aftrap manoeuvreert de imposante bus van de Buffalo's zich door de smalle ingang van de parking aan de Kehrweg. Een metafoor voor de Gentse reus op bezoek bij de bescheiden Panda's. De stewards zijn alvast onder de indruk en halen hun smartphone boven.'Daar zitten ongeveer 200 mensen, zou ik zeggen', gokt een serveuse, met een plateau pinten in de hand. Meer zou ook niet mogen, want de covidmaatregelen laten alleen toe dat het mondmasker afgaat wanneer je eet. Ondanks de alomtegenwoordigheid van Standard in de streek wist KAS Eupen toch enkele sponsors te strikken.Helemaal achteraan in de zaal, ver van de indiscrete oren, laat Christoph Henkel zijn blik gaan over zijn gesprekspartners aan de eretafel. De algemeen directeur heeft een indrukwekkend cv, waarop onder meer bijna een kwarteeuw bij het prestigieuze 1. FC Köln prijkt.Onder tribune 2 zijn de bars gesloten maar gaan de deuren open. Hier verzamelen de hevigste supporters van de Panda's, gewapend met vlaggen. Uit een aantal blikken kunnen we afleiden dat fototoestellen niet bepaald welkom zijn.In de hoofdtribune, daarentegen, kan je de supporters nog op de vingers van één hand tellen. Op het veld is de technische staf zelfs talrijker, ingeduffeld in hun zwart-witte trainingen. Stefan Krämer en co monsteren de tien basisspelers.De habitués van tribune 1 staan nog op elkaar geplakt in café Penalty, in het hart van het stadion. Met een zeldzaam voorrecht: ze ontvangen er tussen de pinten door het matchblad. 'Hier, onder supporters, spreken we elkaar bijna allemaal aan met de voornaam', lacht een van de aanwezigen.Terwijl de vierde scheidsrechter ons waarschuwt om onze oren af te dekken voor het fluitsignaal, trekt één man in de spelerstunnel meer aandacht dan de anderen. Danijel Milicevic, ex-Panda en nu assistent bij de Buffalo's, krijgt high fives en wordt een aantal keer begroet met 'Heeey Miliii'.De stewards komen in actie: een aantal Gentse supporters zijn er toch in geslaagd tickets te bemachtigen, terwijl bezoekende fans nog niet toegestaan zijn. Het incident wordt snel afgehandeld en de schuldigen worden, met toestemming van de match delegate, naar een lege tribune begeleid. Daar aangekomen zien ze LaurentDepoitre net een doelpunt maken.Eupen pusht om de gelijkmaker te scoren, met de hulp van een tribune waar heel wat talen te horen zijn. 'Hier verwelkomen we je in het Duits, het Frans en zelfs in het Nederlands', glimlacht iemand uit tribune 2, terwijl de temperatuur in het stadion stijgt door een infiltratie van Stef Peeters.Ondanks de rode kaart voor Matisse Samoisebezwijken de Buffalo's niet onder de thuisdruk. Veel opwarmen is er voor Vadis Odjidjaen Elisha Owusu niet bij; ze staan vooral gespannen te kijken naar wat er op het veld gebeurt.De tijd dringt en Stefan Krämer schreeuwt zich schor. De Duitse coach weet op dat moment nog niet dat hij aan zijn laatste uren in de Oostkantons bezig is.Boven aan de trap staat Jordi Amatde scheidsrechter op te wachten. De Spanjaard, geblesseerd, wil de man in het zwart even aanspreken over de drie minuten blessuretijd. Sven Kums, van zijn kant, is een tevreden man. Het gebeurt slechts zelden dat de bezoekende ploeg naar huis gaat met de drie punten, wordt hier, aan de rand van het land, vaak gezegd.