Dertig punten zouden wel eens nodig kunnen zijn om het behoud te verzekeren, rekende algemeen directeur Christoph Henkel begin december uit. Dat is een pak meer dan vorig jaar, toen 24 punten volstonden, omdat de teams die toen onderin met Eupen tegen degradatie streden nu sterk uit de startblokken schoten, waardoor de Panda's zich onderin in het gezelschap bevonden van ploegen van wie men wist dat die daar ooit uit zouden geraken.
...

Dertig punten zouden wel eens nodig kunnen zijn om het behoud te verzekeren, rekende algemeen directeur Christoph Henkel begin december uit. Dat is een pak meer dan vorig jaar, toen 24 punten volstonden, omdat de teams die toen onderin met Eupen tegen degradatie streden nu sterk uit de startblokken schoten, waardoor de Panda's zich onderin in het gezelschap bevonden van ploegen van wie men wist dat die daar ooit uit zouden geraken. Vandaag lijkt de degradatiestrijd toegespitst op Eupen en Mechelen. Als de kaap van 30 punten richtinggevend is voor het behoud, kan daar hooguit nog Lokeren tussen sukkelen, tenzij een andere ploeg ineens compleet stilvalt en geen punten meer haalt. Maar ook dan moet de ploeg uit de Oostkantons in de zeven komende wedstrijden zelf ook nog elf punten behalen om het eigen lot in handen te houden.Na de zege van gisteren tegen Charleroi is er gegronde reden voor de hoop dat dat ook lukt. In het laatste kwartier was het pompen of verzuipen, maar over het algemeen heeft Eupen nu meer inhoud en een meer complementair team dan in het begin van de competitie. De laatste maand haalde het spelers die het nodig had. Vorig jaar was zo'n correctie tijdens de wintermercato niet nodig. Toen haalde Eupen als enige eersteklasser geen nieuwe spelers. 'Omdat we ons huiswerk al in de zomer gemaakt hebben', zei Henkel toen fier. Dat men bij Aspire nu de één na de andere nieuwkomer haalt, wil zeggen dat Eupen afgelopen zomer gewoon zijn huiswerk niet goed heeft gemaakt. Zo brengt aanvaller Mamadou Kone, de afgelopen twee weken een winstpunt voor zijn nieuwe ploeg, snelheid en diepgang, terwijl hij ook aanspeelbaar is, bal aan de voet. Dat was een type speler dat ze tevoren bij Eupen niet hadden. Vanaf dit weekend heeft men met de Congolees Rémi Mulumba ook een back-up voor Luis Garcia, de motor van de ploeg in aanvallend en verdedigend opzicht, ook op zijn leeftijd nog een toonbeeld van inzet én de meest geïnspireerde voetballer van de ploeg. Alleen al de aanwezigheid van Garcia is een reden om een wedstrijd van Eupen te gaan bekijken.Met de terugkeer van linkerflankspeler Afif nu Qatar met zijn U23 even geen interlands meer afwerkt, is de ploeg klaar voor de eindsprint in de degradatiestrijd. Tot voor een maand waren er geen alternatieven als belangrijke basisspelers niet beschikbaar of uit vorm waren. Vanaf dit weekend kan trainer Claude Makélélé voor het eerst met pionnen schuiven in functie van zijn plannen en het verloop van de wedstrijd.In een maand tijd heeft Makélélé van Eupen een goed samenhangend en uitstekend georganiseerd geheel gemaakt. Dat is geen kleine verdienste. Dat de ploeg, vorig jaar in verdedigend opzicht een schiettent, tegen Charleroi voor de derde keer achterin de nul hield, is in die zin opmerkelijk. Nog altijd doet doelman Hendrik Van Crombrugge (tegen Charleroi dé man van de match) elke wedstrijd een aantal opmerkelijke reddingen. Het verschil is dat die nu beslissend zijn voor het resultaat, terwijl hij voorheen in een schiettent stond, wetende dat hij zich vroeg of laat zou moeten omdraaien. Verdedigend zit alles goed mekaar, voetballen kunnen ze aan de Kehrweg allemaal, en met Kone is men qua doelpuntenproductie niet meer afhankelijk van één man (Mbaye Leye, goed voor negen goals in negentien wedstrijden.)Het is ook wat in de wandelgangen aan de Kehrweg wordt gefluisterd: met deze trainer en deze spelers vanaf het begin was Eupen nooit in degradatiegevaar gekomen.