Om zich te plaatsen voor de eindfase in Georgië (van 2 tot 15 juli) moeten de Belgische jonge talenten deze week voorbij Zweden, Italië en Ierland, in een minitoernooi dat in Oost-Vlaanderen (VW Hamme en de Freethiel) wordt georganiseerd. Alleen de winnaar gaat door, maar het voordeel van de Belgen is: ze weten hoe het moet. Dezelfde generatie plaatste zich al voor het EK én het WK U17. Hebben we te maken met een nieuwe gouden generatie? Hun coach, Gert Verheyen: 'Neen, want mijn selectie is niet helemaal dezelfde groep als in Chili. Een selectie is altijd een momentopname. Niet dat we jongens die twee slechte wedstrijden speelden, niet meer selecteren, maar er zijn anderen aan de oppervlakte gekomen die je moeilijk kan negeren. Louis Verstraete en Thibault De Smet van AA Gent waren er bij de U17 niet bij en nu wel. Verstraete was vorig jaar, toen hij nog bij de U17 zat, geen basisspeler, maar die jongen heeft op een jaar tijd heel veel stappen gezet. Niet vergeten ook: het WK was met 23, deze eliteronde spelen we met 18. Als er dan twee of drie de plaats innemen van anderen, betekent dit dat er van die WK-selectie een stuk of acht niet bij zijn.'
...

Om zich te plaatsen voor de eindfase in Georgië (van 2 tot 15 juli) moeten de Belgische jonge talenten deze week voorbij Zweden, Italië en Ierland, in een minitoernooi dat in Oost-Vlaanderen (VW Hamme en de Freethiel) wordt georganiseerd. Alleen de winnaar gaat door, maar het voordeel van de Belgen is: ze weten hoe het moet. Dezelfde generatie plaatste zich al voor het EK én het WK U17. Hebben we te maken met een nieuwe gouden generatie? Hun coach, Gert Verheyen: 'Neen, want mijn selectie is niet helemaal dezelfde groep als in Chili. Een selectie is altijd een momentopname. Niet dat we jongens die twee slechte wedstrijden speelden, niet meer selecteren, maar er zijn anderen aan de oppervlakte gekomen die je moeilijk kan negeren. Louis Verstraete en Thibault De Smet van AA Gent waren er bij de U17 niet bij en nu wel. Verstraete was vorig jaar, toen hij nog bij de U17 zat, geen basisspeler, maar die jongen heeft op een jaar tijd heel veel stappen gezet. Niet vergeten ook: het WK was met 23, deze eliteronde spelen we met 18. Als er dan twee of drie de plaats innemen van anderen, betekent dit dat er van die WK-selectie een stuk of acht niet bij zijn.' Maar de as is wel gebleven? GERT VERHEYEN: 'Dat wel. De belangrjjkste spelers in die selectie waren Jorn Vancamp, Wout Faes, MatthiasVerreth, Dante Rigo. Die steunpilaren zijn gebleven.' Twee van hen voetballen bij Jong PSV, dat uitkomt in de tweede klasse.VERHEYEN: 'Ja, Lennerd Daneels niet of amper, maar Verreth en Rigo wel.' Ik haal het aan omdat zij in een competitievorm zitten, terwijl de rest voornamelijk in de beloftencompetitie voetbalt. Maakt dat een verschil?VERHEYEN: 'Zeer zeker, een groot verschil. Die mannen spelen elke week om te winnen, in een échte competitie, bovenaan zelfs, niet simpel met zo'n jonge ploeg. De anderen hebben dat voordeel niet. Normaal is het zo dat er na Nieuwjaar altijd wel een paar uit de U19 hun kansen krijgen in een A-ploeg. Dat is nu zeer beperkt. Thibault heeft in Lokeren met Gent één wedstrijd gespeeld, Louis kreeg een paar speelkansen, en Vancamp heeft Europees eens mogen spelen in Anderlecht, maar de anderen komen niet aan voetballen in competitieverband toe. Om de grote stap sneller te zetten, zou dat beter zijn.'Vroeger zagen we bij de beloften nog weleens een speler van STVV of Waasland-Beveren... VERHEYEN: 'Ik heb er met Steve Ryckaert ook eentje van STVV.' Maar het gros voetbalt voor de topploegen en voor hen is de stap naar de A-ploeg nog groter. Na Nieuwjaar gaat het om play-off 1, de titel... VERHEYEN: 'Dat is zeker zo. Op de bank zitten telt voor mij niet, het gaat om speelminuten. Je moet immers ook kijken naar de reden waarom iemand op de bank raakt. Zijn er veel geblesseerden? AhmedTouba zat bij Club Brugge al een paar keer op de bank, maar ik heb hem toch niet geselecteerd voor deze eliteronde. Je hebt een punt, het is moeilijker bij die topploegen. Alhoewel... Divock Origi speelde ook nog bij mij, toen hij al in het eerste voetbalde van Lille. Daarna is het wel ineens heel snel gegaan, die eerste stap is de moeilijkste. Ik wil daarmee ook zeggen: het zijn zeker allemaal getalenteerde spelers, maar geen uitzonderlijke talenten. Want uitzonderlijke talenten voetballen op hun 18, 19 jaar in de eerste ploeg. Het succes in Chili was knap, maar het kwam er niet dankzij uitzonderlijke individuele talenten.'Bob Browaeys, toen hun coach, kwam tot dezelfde conclusie. Hij vond zijn spelers wel zeer verstandig, een paar van die jongens noemde hij zelfs 'trainers in spe, mannen die op die leeftijd al meedenken met een trainer'. VERHEYEN: 'Het zijn inderdaad gasten die nadenken over wat en hoe. Er is communicatie over de tactiek. Ik stel hen vragen, ga niet vooraan staan en zeggen: zo en zo is het. Ze hebben het tot nu toe ook heel goed gedaan bij mij. We hebben zeven wedstrijden gespeeld, waarvan drie kwalificatiematchen om deze eliteronde te bereiken, en daarvan hebben we er vijf gewonnen en twee gelijkgespeeld.' Twee keer gebeurde dat laatste in de slotminuten. VERHEYEN: 'Dat is ook een kwaliteit. In de allerbelangrijkste van die twee, tegen Rusland, gebeurde dat ook nog eens met een man minder en was de manier waarop we dat doelpunt maakten, exact volgens onze manier van spelen. Niet door zomaar een bal voor de goal te droppen. Het zegt wat over hun karakter, hun inzet en het spelen en werken voor elkaar.' Welk soort voetballers leveren onze clubs tegenwoordig af? VERHEYEN: 'De basisopleiding is sterk verbeterd, overal, tenminste als ik vergelijk met mijn tijd. Ze kunnen allemaal heel goed shotten. Het is op deze leeftijd dat ze de omslag maken van jeugdvoetbal naar volwassen voetbal en bij de ene gaat dat rapper dan bij de ander. Nu is het niet meer spelen om te spelen. Dat zie je bij heel veel jeugdwedstrijden: dat er enorme ruimtes worden weggegeven. Ik laat de jongens voetballen binnen een bepaald systeem, leer hen compact te verdedigen... Ik moet zeggen: dat pikken ze supersnel op. Het zijn jongens die altijd 4-3-3 hebben gespeeld, wij hanteren een 3-4-3. Tijdens de stage in september hebben we daar hard aan gewerkt. Wel, na die stage zag je echt al heel goeie dingen terug. Als je kijkt naar alle goals die we hebben gemaakt, dan zie je dat daar gigantisch veel in zit dat een rechtstreeks gevolg is van de dingen waarop we hebben getraind.' Koos jij dan voor die aanpak of komen die directieven van bovenaf? VERHEYEN: 'Het is mijn voorkeur, maar ik kijk wel eerst of we er de spelers voor hebben. Jonge voetballers zijn heel flexibel, die kunnen daar nog hard aan werken. Van bovenaf komt het niet, ook al speelt de A-ploeg nu ook zo. Mijn idee is dat je vanaf een bepaalde leeftijd tactisch flexibel moet zijn. Je moet al eens verschillende systemen getraind én gespeeld hebben om later niet te verschieten als je in de A-ploeg komt of bij een club.'Zijn ze fysiek beter ontwikkeld dan vroeger? VERHEYEN: 'Dat hangt met maturiteit samen. Bij de ene gaat dat wat sneller dan bij de ander. Wat ik wel constateer is dat ze gigantisch veel wedstrijden spelen. Net zoals de programma's voor volwassenen overvol zitten, is dat ook zo voor jeugdspelers. Een paar jongens uit de selectie speelden vorige week nog in Viareggio een toernooi en namen maandagmorgen het vliegtuig waarna ze zich maandagnamiddag op onze afspraak moesten melden en daar konden beginnen aan een week met drie interlands in vijf dagen. Begin er maar aan. Die hebben allemaal al hun eigen competitie, vriendschappelijke toernooien, en sommigen ook de Youth League. Iemand die bij ons basisspeler is, speelt daar nog tien à twaalf wedstrijden per jaar bovenop. Ik vind dat echt te veel.' Ben je dan tegen een Youth League, of zo'n toernooi in Italië? VERHEYEN: 'Neen. Al die dingen apart zijn goed. Viareggio is een goed toernooi, de Youth League ook. De nationale ploeg is fantastisch. Het is de combinatie van dat alles en dan komt de school er ook nog bij. Ik probeer daar rekening mee te houden, maar als het cruciaal wordt en je moet winnen om naar het EK te mogen...' De tegenstanders zijn Zweden, Italië en Ierland, in die volgorde. VERHEYEN: 'Wij kwamen door onze vijf punten in de kwalificatieronde in pot vier terecht. Zweden haalde er negen, Italië zeven. Onze kwalificatiegroep voor deze ronde was geweldig zwaar, met een verrassend sterk Finland en de Russen die op het EK U17 de halve finale hadden gehaald. Net als België. Die Russen hebben het zelfs niet gehaald, zo zie je maar. Zweden is een ploeg met veel migranten, intussen is dat klassiek. Zij kwamen uit pot een, maar voor mij is Italië de sterkste tegenstander. Italië en Zweden zijn van hetzelfde kaliber als Rusland en Finland, en op stage in Spanje hebben we gewonnen van Noorwegen en Slovakije, ook twee ploegen die zich plaatsten voor de eliteronde. We kunnen dat soort ploegen dus wel aan.' Wordt er in Zweden op dit moment zo goed gewerkt? Een aantal jonge Zweden werd naar Belgische clubs getransfereerd... VERHEYEN: 'Allemaal jongens die we al kenden, want het is al de derde keer dat onze paden kruisen. Ze hebben er goeie jeugdploegen, maar de jongens tegen wie we speelden en die naar hier kwamen, waren niet beter dan de onze. Echt niet. Bij de Italianen zitten wel kleppers. In de kwalificatieronde speelden die nog met ManuelLocatelli, die inmiddels al meer dan twintig wedstrijden bij AC Milan speelde. Dat noem ik een toptalent. Ze hebben een spits lopen, AndreaPinamonti. Die valt regelmatig in bij Inter. Bij ons spelen zulke jongens niet meer bij de U19. In Italië wel.' Alleen de winnaar gaat straks door naar de eindfase. VERHEYEN: 'Ja. Bij de U17 zijn dat nog de eerste twee, bij de U19 niet, al zou dat in de toekomst kunnen veranderen. Dan zouden we er de voorbije jaren elke keer bij geweest zijn, want we waren iedere keer tweede. Maar voorlopig is het EK maar met acht landen, wat zeer weinig is.' Mile Svilar wordt je doelman? VERHEYEN: 'Svilar heeft de drie wedstrijden gespeeld in de kwalificatieronde omdat Jens Teunckens, de vaste doelman in Chili, niet mocht komen van Club Brugge, omdat hij bij hen toen tweede doelman was. Svilar is een talent, maar Teunckens is dat in mijn ogen ook, ik ga hen zeker allebei kansen en minuten geven.' Je bent inmiddels ook gestart met de Pro Licence. Spreekt daaruit nog meer trainersambitie? VERHEYEN: 'Alsof de nationale U19 trainen geen ambitie is! (lacht) Ik vind dat een trainer van de U19 die voor de bond werkt ook een Pro Licencediploma mag hebben. We hebben regelmatig contact met hun hoofdtrainers en als dat die van de A-kern is, hebben die ook allemaal zo'n diploma. Ik vind het mijn plicht om dat te halen.' Het is niet dat dit smaakt naar meer? Kwam het trainen van de beloften bij Club Brugge iets te snel na het einde van je carrière als voetballer? VERHEYEN: 'Misschien kwam dat te vroeg, al heb ik dat jaar fantastisch graag gedaan. Het probleem was toen niet dat ik na dat jaar geen zin meer had, het probleem was dat Club het niet meer prettig vond dat ik daarnaast ook nog commentaar gaf bij wedstrijden. Toen heb ik daarvoor gekozen. Als de bond morgen ook een probleem heeft met die combinatie, ga ik er opnieuw eens goed over moeten nadenken. Een aanbod om al mijn tv-werk voor aan de kant te schuiven, zal echt héél goed moeten zijn.'