Het is 7 september 2017 wanneer Norbert De Ganck, de 79-jarige uitbater van Hotel Lepelbed in Melle, de naam van Giorgi Tsjakvetadze inschrijft in zijn register. In het driesterrenonderkomen brengt KAA Gent, veelal tijdelijk, buitenlandse spelers onder. In tegenstelling tot de Canadees Jonathan David en de Amerikaan Jordan Saint-Louis gaat het bij de Georgische jeugdinternational niet om een voetballer die komt testen. Via de hulp van Roger Henrotay, oud-Standardspeler Lasja Jakobia en zijn echtgenote kwam het toen achttienjarige toptalent over van zestienvoudig kampioen FC Dinamo Tbilisi. Tsjakvetadze tekende een overeenkomst tot 2020 bij de Buffalo's.
...

Het is 7 september 2017 wanneer Norbert De Ganck, de 79-jarige uitbater van Hotel Lepelbed in Melle, de naam van Giorgi Tsjakvetadze inschrijft in zijn register. In het driesterrenonderkomen brengt KAA Gent, veelal tijdelijk, buitenlandse spelers onder. In tegenstelling tot de Canadees Jonathan David en de Amerikaan Jordan Saint-Louis gaat het bij de Georgische jeugdinternational niet om een voetballer die komt testen. Via de hulp van Roger Henrotay, oud-Standardspeler Lasja Jakobia en zijn echtgenote kwam het toen achttienjarige toptalent over van zestienvoudig kampioen FC Dinamo Tbilisi. Tsjakvetadze tekende een overeenkomst tot 2020 bij de Buffalo's. De kwieke en optimistisch ingestelde De Ganck heeft een verleden in de wielersport. Als kok was hij nauw betrokken bij de loopbaan van onder anderen Eddy Merckx, Bjarne Riis, Laurent Jalabert en Ivan Basso. Als hoteleigenaar kreeg De Ganck aanvankelijk ook Bryan Ruiz, Roberto Rosales, Lovre Kalinic, Samuel Kalu, Ricardo Avila en José Rodríguez over de vloer. Eén chouchou springt eruit voor de sympathieke 'peetvader': de Roemeense balgoochelaar Alin Stoica, die tussen 2006 en 2008 in het Ottenstadion zijn kunstjes opvoerde. Nu nog altijd belt de ex-middenvelder jaarlijks met kerstdag en Nieuwjaar naar De Ganck met zijn wensen. Aan de ontbijttafel in het Lepelbed komen jongens van overal ter wereld met elkaar in gesprek. De Ganck geeft aan dat Google Translate daarbij een fantastisch hulpmiddel is. Tsjakvetadze is echter een buitenbeentje. Praten is niet zo aan hem besteed. Dat merken ook Bart Van Renterghem, Ward Diricks en Etienne De Wispelaere, de trainers/begeleiders van de beloften van KAA Gent. Wanneer ze de Georgische nieuwkomer samen met de Oekraïense aanvaller Roman Jaremtsjoek aan de aftrap willen brengen voor de competitiewedstrijd thuis tegen KV Oostende, blijkt de theoretische bespreking vooraf geen eenvoudige opdracht. Door zijn introverte karakter durfde Tsjakvetadze niks te zeggen en knikte hij enkel, soms vergezeld van een ontwapenende glimlach. Terwijl de trainers gebruikmaakten van slides om een aantal situaties te verduidelijk, zat de Georgiër kaarsrecht op zijn stoel. Maar eenmaal het duel op gang werd gefloten, volgde een metamorfose. Ook toenmalig KVO-coach Yves Vanderhaeghe zag hoe fenomenaal KAA Gent startte dankzij zijn twee recente aanwinsten. Op amper een kwartier tijd stond er een 3-0-tussenstand op het scorebord, dankzij de sterke individuele acties van Tsjakvetadze, in combinatie met de diepgang, de snelheid en het scorend vermogen van Jaremtsjoek. De Oekraïner, die de bijnaam 'Tsjoek' krijgt van de eigen aanhang, is in de beginperiode een eerste steun en houvast voor 'Tsjak'. Eerder had KAA Gent met Georgi Beridze en Jemal Tabidze twee andere Georgiërs in de rangen. Beridze, een linkerflankaanvaller die in juli 2015 was overgekomen van FC Zestafoni, kon zich niet doorzetten. De U21-international werd van januari 2017 tot eind juni dit jaar verhuurd aan het Slovaakse AS Trencín, om sinds 8 augustus opnieuw te worden uitgeleend, dit keer aan het Hongaarse Ujpest FC. Hij bleek ook lang heel gesloten, zag af door de taalbarrière en zat veel op zijn appartement. Tabidze, een verdediger, werd eveneens in die zomer drie jaar geleden weggehaald bij FC Saburtalo Tbilisi. Maar net als zijn landgenoot geraakte hij niet verder dan de U21-kern van de Buffalo's, ondanks zijn status als international. Tabidze verdween in februari vorig jaar geruisloos naar de Russische eersteklasser Oeral uit Jekaterinburg, via een uitleenperiode. Amper vijf maanden later volgde een nieuwe verhuis, ditmaal richting FK Oefa. Om een moeilijke integratie te vermijden, zorgen communicatiedirecteur Patrick Lips en hoofd sociale ondersteuning Luc D'Haenens bij iedere jonge buitenlander voor een tolk. Bij Tsjakvetadze viel de keuze op Daniëlle De Smet. Zij is de vriendin van Lips en een voormalig docente Engels aan de Arteveldehogeschool. De Smet liet aan Tsjakvetadze en zijn familie weten dat ze het nieuwe Gentse goudhaantje graag Engels wilde aanleren, onder één belangrijke voorwaarde: de van nature verlegen Georgiër moest zelf bereid zijn inspanningen te doen. Meteen kwam de winnaarsmentaliteit van Giorgi bovendrijven, want nu nog zit hij telkens ijverig klaar met zijn boeken en notities. Daardoor kon er snel worden overgeschakeld van standaarduitdrukkingen naar gesprekken, waarbij de jonge voetballer zijn schuchterheid ondertussen durfde af te gooien en ook vrij snel over zijn voetbalervaringen met De Smet sprak. Zo werd de lerares gaandeweg een surrogaatmoeder. In de beginperiode nam ze ook alle administratie voor haar rekening. Zo ging ze naar de bank voor een creditcard, betaalde ze de tv-facturen en trof ze de nodige regelingen voor de smartphone van Giorgi. Om het ontdooiingsproces van de introverte voetbalprof te bevorderen, zocht Lips verder naar oplossingen. Bij de Arteveldehogeschool, zijn voormalige werkgever, vond hij Georgi Merkwiladze. De student is vier jaar ouder dan Tsjakvetadze en spreekt, naast Georgisch, ook Engels. Op aangeven van De Smet werd Merkwiladze vrij snel de tussenschakel voor de communicatie met mama Mtvarisa - voordien lerares voor kinderen van vijf tot zeven jaar oud - en oudere broer Omari. Beiden kwamen mee uit Tbilisi, in tegenstelling tot de papa en andere broer Irakli, die nog in het thuisland verblijven. Irakli houdt - zo is toch af te leiden uit de spaarzame gesprekken over de familiesituatie - een kippenkraam open. Initieel kwamen Mtvarisa en Omari afwisselend naar Gent, aangezien een visum slechts drie maanden geldig is. Al gauw werd een appartement voor Giorgi gevonden in Gentbrugge, op een boogscheut van het voormalige Ottenstadion, waarvan vandaag niks meer overblijft. De verplaatsingen naar het oefencomplex in Oostakker of de Ghelamco Arena gebeuren met de wagen, waarbij Omari fungeert als chauffeur van dienst, omdat Giorgi nog geen rijbewijs heeft. Tsjakvetadze vertoeft het liefst op zijn appartement, maar ontdekte ook al de Gentse binnenstad. Zoals op de kerstmarkt vorig jaar, waar hij de geneugten van een goede Luikse wafel en oliebollen leerde kennen. Ook ribbetjes, die in verschillende etablissementen kunnen worden verorberd, werden fel gesmaakt. Mosselen, daarentegen, konden op minder bijval rekenen. De Smet verraste haar pupil eens toen ze khinkali had bereid. Dat is een typisch Georgisch gerecht, op basis van bladerdeeg en gehakt. Later maakte in de Ghelamco Arena sterrenchef Danny Horseele dat ook eens, in combinatie met een andere specialiteit, chatsjapoeri, een brood dat wordt afgewerkt met ei en gesmolten kaas. Merkwiladze zelf, die ondertussen in Brussel verder studeert, geeft elk semester in de Oost- Vlaamse hoofdstad een diner voor Erasmuscollega's. Voorlopig slaat Tsjakvetadze die uitnodigingen nog af. In grote groepen trekt hij zich liever terug in zijn schulp en klapt hij dicht, door zijn verlegen karakter. Enkel bij zijn vertrouwelingen komt de 19-jarige volledig los. Dan toont Tsjakvetadze zijn enorme nieuwsgierigheid en stelt hij veel vragen. Sinds 18 juli dit jaar kwam er met Giorgi Kvilitaia (25) een extra landgenoot afgezakt naar KAA Gent. Een vrijgezel, die zich meteen als een grote broer ontfermde over Tsjakvetadze en met wie hij dagelijks optrekt. 'Tsjak' is een voetbaldier: op tv kijkt hij graag naar beelden van zijn idool Cristiano Ronaldo, vandaar dat hij ook rugnummer 7 koos bij de Buffalo's. Op Playstation wijzigde hij zelfs zijn clubvoorkeur van Real Madrid naar Juventus. Met zijn console speelt Tsjakvetadze tegenwoordig ook graag met de Belgische nationale ploeg. Zijn bewondering voor de Rode Duivels is immens groot. De Drie Wijzen, zo noemen Tsjakvetadze-Merkwiladze-Kvilitaia zich grollend als ze 's avonds samenkomen, wat meerdere dagen in de week gebeurt. Dan drinken ze thee of koffie en praten ze bij of kaarten ze wat. Helemaal gezellig wordt het als er gekookt wordt door mama Tsjakvetadze of door Kvilitaia. De Georgiërs voeren gastvrijheid immers hoog in het vaandel. Kvilitaia, die zelf op zijn achttiende verhuisde van Georgië naar Hongarije, is bewust bezig met mode. De aanvaller, herstellende van de linkerenkelbreuk die hij opliep bij een training van de nationale ploeg begin september, liet Tsjakvetadze al kennismaken met zijn ' super style'. In meerdere winkels in de binnenstad werd het duo al gespot. Na het shoppen trekken de boezemvrienden dan op café, waar ze graag een zwarte thee met suiker bestellen. Of gaan ze eens bowlen. En zelfs dan kan Tsjakvetadze zijn perfectionistisch kantje naar verluidt niet verstoppen. Ook in de spelersgroep van KAA Gent bloeide hij almaar verder open sinds hij het tot basisspeler schopte. Assistent-trainer Peter Balette durfde hij zelfs al eens uit te dagen voor een partijtje biljarten in het spelershome. En hij won van de guitige Limburger. Broer Omari, tot voor de transfer van Giorgi naar België volksdanser bij een gezelschap, spreekt ondertussen zelf al wat Nederlands. Hij volgt een inburgeringscursus en kreeg zo een vergunning voor een jaar. Vorige week beleefde het gezin een speciale dag, toen de papa - die een logistieke functie uitoefent bij Dinamo Tbilisi - voor de eerste keer naar België kwam. Hij blijft tot de eindejaarsperiode. Het zal de ontbolstering van Giorgi alleen maar ten goede komen.