Het was Opta, dat vorige week in een tweet een statistiek verspreidde. Sinds zijn debuut voor Atlético Madrid in augustus 2011 wist Thibaut Courtois (26) al 103 keer de nul te houden bij competitiewedstrijden met zijn ploegen Atético Madrid en Chelsea. Daarmee staat hij in een ranking onder doelmannen die in de vijf grote competities uitkomen, op nummer twee, achter recordhouder Gianluigi Buffon (117 keer ongeslagen). Uiteraard zijn al die clean sheets niet alleen zijn verdienste, hij is het sluitstuk van een hele verdediging en een uitgestippelde tactiek, maar een en ander geeft wel aan dat het geen toeval is dat hij al jaren aan de top speelt, en dat de grootsten dingen naar zijn handtekening, nu zijn contract bij Chelsea afloopt in de zomer van 2019.

Als we de finale missen, zal het algemene gevoel er toch nooit eentje van tevredenheid zijn.

Thibaut Courtois

Het WK in Brazilië was zijn debuut op het hoogste niveau met de Rode Duivels, in Frankrijk presteerde hij sterk, maar kon hij een teleurstelling tegen Wales niet voorkomen. Gelouterd en ervaren vertrekt hij nu naar de derde grote afspraak met de geschiedenis, na een seizoen waarin hij kritiek kreeg, maar sterk eindigde, met alweer een trofee - de FA Cup - voor een inmiddels goed gevulde kast. Als er eentje weet wat het is, prijzen pakken, is het wel de Limburger uit Bilzen.

Wat neem je mee van de voorbije tornooien naar Moskou?

Thibaut Courtois: 'Vooral de ervaring dat elke wedstrijd je laatste kan zijn en dat het er altijd messcherp op moet zijn. Eén moment kan beslissend zijn. Dat we er vier jaar geleden uit gingen tegen Argentinië lag niet direct aan niet scherp zijn, maar Wales was zeker scherper dan wij, zeker na onze 1-0, waarna wij niet meer dezelfde intensiteit konden brengen. Die ervaring hebben we nu. We weten dat de intensiteit van de matchen zeer hoog ligt. Ben je daarin niet mee, dan kan je onderuit gaan tegen om het even welke ploeg, zelfs Panama of Tunesië. Als je daar ook niet de intensiteit brengt, zul je die wedstrijd niet winnen.'

Is het ook geen kwestie van efficiëntie?

Courtois: 'Ook dat, maar zoiets is altijd belangrijk in het voetbal. Met de ervaring van de vorige tornooien heeft dat niks te maken. Je hebt het ook nodig in de Champions League. Misschien daar nog iets minder, omdat je twee wedstrijden hebt. Hier is het straks in één match gedaan. De intensiteit is hoger. Toen we in 2014 na de verloren finale in de Champions League met Diego Godín in de auto zaten, zei hij: 'Bereid je maar voor, op het WK is elke wedstrijd zo.' Na het WK moest ik hem gelijk geven.'

Stond Argentinië daar in 2014 iets verder in?

Courtois: 'Ik denk dat we die avond tegen een ploeg speelden die met wat geluk scoorde en het daarna moeilijk had, maar heel goed verdedigde. Wij vonden geen oplossing. Die dag was dat het probleem, niks anders.'

Wat is de ambitie nu?

Courtois: 'We moeten niet te hoog van de toren blazen. De ambitie is er, maar iedereen beseft dat het op het veld moet gebeuren. Wie wil, mag die wel uitspreken. Panama en Saudi-Arabië zullen wel niet zeggen dat ze de halve finale willen halen, maar wij moeten die doelstelling wel hebben. Met een kwartfinale mogen we niet tevreden zijn. En die halve finale kan je verliezen door omstandigheden, of met strafschoppen, zodat je tevreden bent met een troosting. Maar als we de finale missen, zal het algemene gevoel er toch nooit eentje van tevredenheid zijn.'

Willen jullie ook van jullie doen spreken op dit WK? De voorbije twee toernooien waren er bij buitenlandse waarnemers hoge verwachtingen omtrent de Belgen, maar die werden achteraf bekeken niet ingelost.

Courtois: 'Dat weet ik niet. Mensen verwachten véél van België, maar wat mij betreft: als je stil, onopgemerkt tot in de finale raakt, is het ook goed. Na de wedstrijden tegen Hongarije op het EK en de VS in Brazilië had iedereen het wél over ons. Veel hangt af van de tegenstander en hoe die ons opvangt. Als dat in blok gebeurt, met elf man achter de bal, zal het weer zijn van: 'België speelde stroef. Ze winnen op talent, maar...' Daar moeten wij niet op focussen. Voor de mensen moeten we altijd goed voetballen en veel goals maken, maar eigenlijk telt maar één ding: winnen. Dat is het belangrijkste. Voor mijn part mag dat soms met iets minder voetbal, niet alle landen spelen altijd geweldig.'

Thibaut Courtois., KOEN BAUTERS
Thibaut Courtois. © KOEN BAUTERS

Het klimaat is nu wel wat veranderd: vier jaar geleden was iedereen voor afreis euforisch, nu is er zelfs wat negativisme.

Courtois: 'Dat heeft ook met de situatie rond Radja te maken. Dat is niet ideaal, maar de trainer heeft zijn keuze gemaakt en iedereen moet die respecteren. We moeten nu verder en ons daar over zetten. Radja is een topspeler, maar we moeten als groep presteren straks in Rusland.'

Winnen

Bij zijn aanstelling had Roberto Martinez het over de 'cultuur van het winnen'. Hebben we die inmiddels?

Courtois: 'We hebben al heel wat matchen gewonnen, maar inderdaad, een tornooi is nog anders. Daar hebben we al goeie matchen gewonnen, maar ook een paar verloren. Maar wie heeft wél die cultuur van het winnen? Alleen Duitsland, denk ik, en verder een paar spelers van Brazilië en van Spanje. De laatste keer dat Engeland een tornooi won, was in 1966, zij hebben die cultuur evenmin.

'De cultuur van winnen is ook een cultuur van winnen in je club en ik denk dat we daar inmiddels toch al veel jongens hebben die prijzen hebben gepakt of finales hebben gespeeld. Kevin, Eden, ik en nog wat anderen weten wat het is om een finale te spelen.'

Besef je dat je op weg bent om dé persoonlijkheid van het Belgische voetbal te worden, omdat je nagenoeg al alles won?

Courtois: 'Nog niet alles. De Champions League ontbreekt. En nog niks met het land. En Dedryck Boyata is in Schotland ook aardig wat prijzen aan het verzamelen ( 3 titels, 2 bekers en 2 keer de League Cup met Celtic, nvdr). ( lacht) Ik ben een winnaar en dan is het mooi dat er prijzen bij komen. Die drang heb ik wel in me, en dat geldt voor de meeste jongens. Het is het beste gevoel in voetbal en eens je dat gewoon bent, heb je dat nodig.'

Iedereen moet tegen het WK duidelijk weten wat zijn taken zijn, in balbezit en in balverlies.

Thibaut Courtois

Kies maar: meer geld en minder prijzen, of omgekeerd?

Courtois: 'Meer prijzen! Ik denk dat het belangrijkste is om bij een topploeg te blijven. Als je stopt met voetballen, gaan ze dat vergeten, zeggen sommigen. Wat je dan overhoudt, is het geld. Dat klopt, maar anderzijds: als je veel hebt gewonnen, zal je altijd een legende van het voetbal blijven. En we mogen niet klagen, we verdienen goed. Met het nieuwe contract dat ik ga tekenen, zal dat zo wel blijven.'

Als mensen jou in verband brengen met een nieuwe club, zijn het wel topploegen: PSG, Atlético, Real Madrid, ... Jij tekent zelf je carrière sportief uit.

Courtois: 'Dat vind ik het belangrijkste. Weet je, zelfs jongens die bij een middenmoter spelen of een staartploeg, hopen op een dag eens iets te winnen. Dat is bij mij niet anders. Als ik Kevin en Vincent de trofee van de Premier League omhoog zie steken, wil ik dat ook nog eens, zelfs al heb ik die al twee keer gewonnen. Dani Alves heeft misschien al dertig prijzen gewonnen, maar die zal met de volgende nog steeds even blij zijn. En dat geldt ook voor Iniesta, Piqué of Ramos.'

Heeft jouw vader je die cultuur bijgebracht?

Courtois: 'Mijn papa had die mentaliteit in het volleybal, zag ik. Ik ben daarmee opgegroeid. Hij wilde niet dat ik gewoon pingpongde, maar zei altijd: ik maak je af.'

Groepsvorming

Roberto Martínez zei ons in april dat hij deze drie weken voorbereiding wilde gebruiken om er nog meer een groep van te maken. Was dat nog nodig?

Courtois: 'Ik denk dat hij daarmee verwijst naar het veld. Onze enige zwakte, als ik het zo mag noemen, is/was dat we soms onregelmatig zijn met onze manier van voetballen en druk zetten. Kevin haalde het ook al aan: sommige jongens zetten druk, anderen zakken terug en in balbezit liepen sommige jongens diep terwijl ze misschien beter afhaakten. Die 'onregelmatigheid' moeten we nu van ons afleggen. We hebben daar de voorbije dagen heel veel op gewerkt. Ik verwacht dat alles duidelijk zal zijn als het tornooi begint. We gaan de drie oefenwedstrijden goed gebruiken om tegen het WK klaar te zijn. Iedereen moet tegen dan duidelijk weten wat zijn taken zijn, in balbezit en in balverlies. Dat is het moeilijke aan internationaal voetbal, je hebt nooit veel tijd om echt te werken. Om echt tactisch te werken heb je twee à drie weken nodig.'

Sommige landen gebruiken daarom een ploeg als basis, Duitsland Bayern München, Italië Juventus, ...

Courtois: 'Spanje ook een beetje. Wij kunnen dat niet.'

Chelsea hanteert andere regels dan Manchester City.

Courtois: 'Ja. Daarom moet onze trainer zijn eigen keuzes maken en dat doet hij. Hij kijkt naar de karakteristieken van zijn ploeg en baseert zich daarop.'

Hij wil variëren straks, het uitproberen van een 4-3-3 naast een 3-5-2 of een 3-4-3..

Courtois: 'Ik denk niet dat het slim zou zijn om hier alles open en bloot op tafel te gooien, maar we moeten inderdaad varianten hebben, omdat we nood hebben aan verrassing. Binnen een wedstrijd snel kunnen omschakelen van systeem zal belangrijk zijn. Onze troef is dat we veel polyvalente spelers hebben die meerdere systemen aankunnen.'

Communicatie

Tegen welke oppositie hebben jullie het moeilijk?

Courtois: 'Iedereen weet dat dit tegen ploegen is die terugzakken. Maar wij niet alleen. City had het ook lastig tegen Chelsea, omdat wij goed de box verdedigden. Idem met Barça tegen Atlético of andere ploegen. Ik vind dat de pers zich daar soms blind op staart. Tegen tien man die goed verdedigen heeft iederéén het moeilijk. Oké ja, soms moet je een bal sneller laten rond gaan, of een individuele actie maken om op die manier ruimte vrij te maken en daar moet je op werken, maar het is gewoon heel moeilijk om er door te raken. Op het EK speelde Hongarije heel open, die hoopten gewoon op een goeie match. En toen Estland naar Brussel kwam, werd het 8-1, omdat die jongens hoog druk kwamen zetten. Het was hun goed recht om zoiets te proberen, maar voor ons was het fijn spelen. Griekenland deed het anders en het werd 1-1. Sommige ploegen gaan dat straks ook doen

Vind je het leuker om in ploegen te spelen die zelf ook wat meer aanvallen?

Courtois: 'Mij maakt dat niet zoveel uit. Atlético kwam er vaak goed uit en bracht in veel wedstrijden goed voetbal. Chelsea gaat meestal ook uit van het eigen spel, maar als je City of Liverpool veel ruimte laat, weet je dat zij sterk zijn. Dus moet je het anders aanpakken. Tegen Liverpool gaven we Salah, Mané en Firmino geen ruimte en die hebben tegen ons niks gebracht, op twee, drie kansjes na.'

© KOEN BAUTERS

Is het dan voor jou niet moeilijk dat je in je team te maken hebt met coaches die gaan voor vechtlust en organisatie, terwijl de nationale ploeg een coach heeft die graag aanvalt en desnoods een doelpunt meer wil maken dan de tegenstander?

Courtois: 'Bij Chelsea heb ik ook andere coaches meegemaakt, José Mourinho was de ene keer offensief en de andere keer defensief, terwijl Guus Hiddink vooral offensief was. Wat voor mij verandert, is dat je dan misschien nog iets méér moet opletten iets meer bezig zijn met de restverdediging en roepen als er iemand vrij staat... Als je in een ploeg staat die goed georganiseerd is, moet je als doelman niet veel tussenbeide komen.'

Door mijn lengte lijken mijn reddingen nooit spectaculair.' Thibaut Courtois

Zit jij met Roberto Martínez samen om het over de organisatie achterin te hebben?

Courtois: 'Gisteren ( woensdag, nvdr) hebben we met Vincent en de tweede assistent de corners besproken. Daar hebben we vandaag op getraind. Daar hebben wij wat inspraak. Met Martínez zelf? Als er iets is dat belangrijk is voor mij als doelman, zal hij dat wel vragen. Idem voor de verdedigers, dan polst hij hen om te zien wat ze van iets vinden.'

Heb je het gevoel dat je als leider belangrijker bent geworden?

Courtois: 'Wie veel wint, wordt automatisch wat belangrijker, maar leider op het veld? Daar is de kapitein voor, Eden, en Vincent. Je moet geen vijf of zes man hebben die dat doen. Ik heb mijn mening, maar ik ga niet snel voor de groep het woord nemen.'

Voorbereiding

Heb je je als doelman anders voorbereid, nu je meer ervaring hebt met tornooien?

Courtois: 'Ik voel dat ik in mijn seizoen heb gepiekt naar dit moment. De laatste anderhalve maand ben ik heel goed aan het keepen bij Chelsea en voel ik me goed op training. Twee jaar geleden kwam ik voor het EK uit een blessure van drie maanden en heb ik hier met Erwin Lemmens op stage dat laatste duwke nog moeten geven. Nu voel ik dat ik op dit moment top ben.'

Kan Manuel Neuer, die een heel seizoen out was, top zijn op het WK?

Courtois: 'Weet je, je hebt een paar wedstrijden nodig, want je mist toch de ruimtes, het spel lezen, de snelheid, ... In wedstrijden is dat anders dan op training. Maar daarvoor is er de voorbereiding. Hij zal ook wel een paar oefenwedstrijden hebben gespeeld waar wij geen weet van hebben, bij Bayern waarschijnlijk. Hij kan er dus klaar voor zijn. Aan de andere kant had Marc-André ter Stegen een heel goed jaar bij Barça. Ik zou niet willen kiezen bij Duitsland. Neuer heeft zijn status en is nog altijd een van de besten ter wereld. Het is moeilijk om iemand die zoveel heeft gedaan voor zijn land uit de ploeg te zetten.'

Ben jij daarmee bezig, beste doelman van het WK?

Courtois: 'Neen. Je kan vier geweldige wedstrijden keepen, maar als je wordt uitgeschakeld in de achtste finales zal je niet snel de beste keeper worden. Dat zal altijd iemand zijn die de finale of halve finale haalt. Liever een heel tornooi onopvallend, omdat de ploeg geweldig verdedigt en mij misschien maar een keer per wedstrijd tussenbeide laat komen. Als we zo in de finale raken, is het voor mij even goed als die trofee van beste doelman. Individuele prestaties staan altijd ondergeschikt aan het teambelang.'

Je werd bekritiseerd na de wedstrijd tegen Barcelona en eerder ook al wat tijdens het seizoen, maar in de finale van de FA Cup deed je een geweldige redding. Was dat een manier om te zeggen dat je nog steeds een van de beste doelmannen van de wereld bent?

Courtois: 'Ik denk dat van mij altijd veel verwacht wordt. Dit jaar heb ik veel goeie reddingen gedaan, maar natuurlijk was er Barça en Camp Nou. Iedereen zag daar hoe ik na twee minuten al een bal door de benen kreeg. Die moest ik hebben, geef ik toe. De tweede goal was onhoudbaar, en bij de derde schiet Messi in keihard door de benen. Keepers overkomt dat vaak, dat vind ik geen fout. Ik kreeg toen wel veel bagger over me heen, maar dat had ook te maken met mijn contract en mijn transfer, ik kan dat plaatsen. Ik heb toen gezegd: gedaan, verder hard werken. Ik weet ook: zij die me die dag hard bekritiseerden zeggen na de finale van de FA Cup misschien weer heel andere dingen.

'Het is wel zo: door mijn lengte lijken mijn reddingen nooit spectaculair. Een kleinere keeper die een bal uit de winkelhaak zweeft, dat lijkt altijd fantastisch. Maar bij mij zal dat niet zo spectaculair lijken. Nooit. Maar daar heb ik geen problemen mee. Het belangrijkste is het winnen van trofeeën en daar zit ik wel goed.'

Scouting voetbal en volleybal

Gitte Lambrechts en Thierry Courtois, de ouders van Thibaut, hebben een volleybalverleden, zijn zus Valérie is er nog steeds in actief. Qua scouting stonden ze daar lang veel verder dan in het voetbal, maar intussen haalt die sport zijn achterstand in. Thibaut Courtois knikt: 'Volleybal is wel een andere sport, met constant aanval en verdediging. Opslag, receptie, pas en dan weet je: die slaat ofwel lijn, ofwel diagonaal ofwel tipt hij. Dat kan je analyseren en meegeven aan je blok. Als een speler tachtig procent lijn kiest in zijn aanvallen, en maar tien of vijftien procent diagonaal, dan weet je dat je die lijn moet afdekken. In het voetbal is die analyse de laatste jaren heel fel geëvolueerd, vind ik. Bij Chelsea hebben we er vier, vijf die analyses maken. AntonioConte hield elke dag een meeting, over de voorbije wedstrijd, de andere ploeg... Diego Simeone deed het anders, dat was één video, niet zoveel analyse, maar wel elke dag tactiek op training. Voor een doelman is het soms goed om te weten wie wat doet, maar in het voetbal blijft er toch nog veel ruimte voor improvisatie. Eden Hazard gaat niet elke dag, of elke wedstrijd, hetzelfde doen. Hij heeft altijd een verrassing. En Lionel Messi ook.'

Het was Opta, dat vorige week in een tweet een statistiek verspreidde. Sinds zijn debuut voor Atlético Madrid in augustus 2011 wist Thibaut Courtois (26) al 103 keer de nul te houden bij competitiewedstrijden met zijn ploegen Atético Madrid en Chelsea. Daarmee staat hij in een ranking onder doelmannen die in de vijf grote competities uitkomen, op nummer twee, achter recordhouder Gianluigi Buffon (117 keer ongeslagen). Uiteraard zijn al die clean sheets niet alleen zijn verdienste, hij is het sluitstuk van een hele verdediging en een uitgestippelde tactiek, maar een en ander geeft wel aan dat het geen toeval is dat hij al jaren aan de top speelt, en dat de grootsten dingen naar zijn handtekening, nu zijn contract bij Chelsea afloopt in de zomer van 2019. Het WK in Brazilië was zijn debuut op het hoogste niveau met de Rode Duivels, in Frankrijk presteerde hij sterk, maar kon hij een teleurstelling tegen Wales niet voorkomen. Gelouterd en ervaren vertrekt hij nu naar de derde grote afspraak met de geschiedenis, na een seizoen waarin hij kritiek kreeg, maar sterk eindigde, met alweer een trofee - de FA Cup - voor een inmiddels goed gevulde kast. Als er eentje weet wat het is, prijzen pakken, is het wel de Limburger uit Bilzen. Wat neem je mee van de voorbije tornooien naar Moskou? Thibaut Courtois: 'Vooral de ervaring dat elke wedstrijd je laatste kan zijn en dat het er altijd messcherp op moet zijn. Eén moment kan beslissend zijn. Dat we er vier jaar geleden uit gingen tegen Argentinië lag niet direct aan niet scherp zijn, maar Wales was zeker scherper dan wij, zeker na onze 1-0, waarna wij niet meer dezelfde intensiteit konden brengen. Die ervaring hebben we nu. We weten dat de intensiteit van de matchen zeer hoog ligt. Ben je daarin niet mee, dan kan je onderuit gaan tegen om het even welke ploeg, zelfs Panama of Tunesië. Als je daar ook niet de intensiteit brengt, zul je die wedstrijd niet winnen.' Is het ook geen kwestie van efficiëntie? Courtois: 'Ook dat, maar zoiets is altijd belangrijk in het voetbal. Met de ervaring van de vorige tornooien heeft dat niks te maken. Je hebt het ook nodig in de Champions League. Misschien daar nog iets minder, omdat je twee wedstrijden hebt. Hier is het straks in één match gedaan. De intensiteit is hoger. Toen we in 2014 na de verloren finale in de Champions League met Diego Godín in de auto zaten, zei hij: 'Bereid je maar voor, op het WK is elke wedstrijd zo.' Na het WK moest ik hem gelijk geven.' Stond Argentinië daar in 2014 iets verder in? Courtois: 'Ik denk dat we die avond tegen een ploeg speelden die met wat geluk scoorde en het daarna moeilijk had, maar heel goed verdedigde. Wij vonden geen oplossing. Die dag was dat het probleem, niks anders.' Wat is de ambitie nu? Courtois: 'We moeten niet te hoog van de toren blazen. De ambitie is er, maar iedereen beseft dat het op het veld moet gebeuren. Wie wil, mag die wel uitspreken. Panama en Saudi-Arabië zullen wel niet zeggen dat ze de halve finale willen halen, maar wij moeten die doelstelling wel hebben. Met een kwartfinale mogen we niet tevreden zijn. En die halve finale kan je verliezen door omstandigheden, of met strafschoppen, zodat je tevreden bent met een troosting. Maar als we de finale missen, zal het algemene gevoel er toch nooit eentje van tevredenheid zijn.' Willen jullie ook van jullie doen spreken op dit WK? De voorbije twee toernooien waren er bij buitenlandse waarnemers hoge verwachtingen omtrent de Belgen, maar die werden achteraf bekeken niet ingelost. Courtois: 'Dat weet ik niet. Mensen verwachten véél van België, maar wat mij betreft: als je stil, onopgemerkt tot in de finale raakt, is het ook goed. Na de wedstrijden tegen Hongarije op het EK en de VS in Brazilië had iedereen het wél over ons. Veel hangt af van de tegenstander en hoe die ons opvangt. Als dat in blok gebeurt, met elf man achter de bal, zal het weer zijn van: 'België speelde stroef. Ze winnen op talent, maar...' Daar moeten wij niet op focussen. Voor de mensen moeten we altijd goed voetballen en veel goals maken, maar eigenlijk telt maar één ding: winnen. Dat is het belangrijkste. Voor mijn part mag dat soms met iets minder voetbal, niet alle landen spelen altijd geweldig.' Het klimaat is nu wel wat veranderd: vier jaar geleden was iedereen voor afreis euforisch, nu is er zelfs wat negativisme. Courtois: 'Dat heeft ook met de situatie rond Radja te maken. Dat is niet ideaal, maar de trainer heeft zijn keuze gemaakt en iedereen moet die respecteren. We moeten nu verder en ons daar over zetten. Radja is een topspeler, maar we moeten als groep presteren straks in Rusland.' Bij zijn aanstelling had Roberto Martinez het over de 'cultuur van het winnen'. Hebben we die inmiddels? Courtois: 'We hebben al heel wat matchen gewonnen, maar inderdaad, een tornooi is nog anders. Daar hebben we al goeie matchen gewonnen, maar ook een paar verloren. Maar wie heeft wél die cultuur van het winnen? Alleen Duitsland, denk ik, en verder een paar spelers van Brazilië en van Spanje. De laatste keer dat Engeland een tornooi won, was in 1966, zij hebben die cultuur evenmin. 'De cultuur van winnen is ook een cultuur van winnen in je club en ik denk dat we daar inmiddels toch al veel jongens hebben die prijzen hebben gepakt of finales hebben gespeeld. Kevin, Eden, ik en nog wat anderen weten wat het is om een finale te spelen.' Besef je dat je op weg bent om dé persoonlijkheid van het Belgische voetbal te worden, omdat je nagenoeg al alles won? Courtois: 'Nog niet alles. De Champions League ontbreekt. En nog niks met het land. En Dedryck Boyata is in Schotland ook aardig wat prijzen aan het verzamelen ( 3 titels, 2 bekers en 2 keer de League Cup met Celtic, nvdr). ( lacht) Ik ben een winnaar en dan is het mooi dat er prijzen bij komen. Die drang heb ik wel in me, en dat geldt voor de meeste jongens. Het is het beste gevoel in voetbal en eens je dat gewoon bent, heb je dat nodig.' Kies maar: meer geld en minder prijzen, of omgekeerd? Courtois: 'Meer prijzen! Ik denk dat het belangrijkste is om bij een topploeg te blijven. Als je stopt met voetballen, gaan ze dat vergeten, zeggen sommigen. Wat je dan overhoudt, is het geld. Dat klopt, maar anderzijds: als je veel hebt gewonnen, zal je altijd een legende van het voetbal blijven. En we mogen niet klagen, we verdienen goed. Met het nieuwe contract dat ik ga tekenen, zal dat zo wel blijven.' Als mensen jou in verband brengen met een nieuwe club, zijn het wel topploegen: PSG, Atlético, Real Madrid, ... Jij tekent zelf je carrière sportief uit. Courtois: 'Dat vind ik het belangrijkste. Weet je, zelfs jongens die bij een middenmoter spelen of een staartploeg, hopen op een dag eens iets te winnen. Dat is bij mij niet anders. Als ik Kevin en Vincent de trofee van de Premier League omhoog zie steken, wil ik dat ook nog eens, zelfs al heb ik die al twee keer gewonnen. Dani Alves heeft misschien al dertig prijzen gewonnen, maar die zal met de volgende nog steeds even blij zijn. En dat geldt ook voor Iniesta, Piqué of Ramos.' Heeft jouw vader je die cultuur bijgebracht? Courtois: 'Mijn papa had die mentaliteit in het volleybal, zag ik. Ik ben daarmee opgegroeid. Hij wilde niet dat ik gewoon pingpongde, maar zei altijd: ik maak je af.' Roberto Martínez zei ons in april dat hij deze drie weken voorbereiding wilde gebruiken om er nog meer een groep van te maken. Was dat nog nodig? Courtois: 'Ik denk dat hij daarmee verwijst naar het veld. Onze enige zwakte, als ik het zo mag noemen, is/was dat we soms onregelmatig zijn met onze manier van voetballen en druk zetten. Kevin haalde het ook al aan: sommige jongens zetten druk, anderen zakken terug en in balbezit liepen sommige jongens diep terwijl ze misschien beter afhaakten. Die 'onregelmatigheid' moeten we nu van ons afleggen. We hebben daar de voorbije dagen heel veel op gewerkt. Ik verwacht dat alles duidelijk zal zijn als het tornooi begint. We gaan de drie oefenwedstrijden goed gebruiken om tegen het WK klaar te zijn. Iedereen moet tegen dan duidelijk weten wat zijn taken zijn, in balbezit en in balverlies. Dat is het moeilijke aan internationaal voetbal, je hebt nooit veel tijd om echt te werken. Om echt tactisch te werken heb je twee à drie weken nodig.' Sommige landen gebruiken daarom een ploeg als basis, Duitsland Bayern München, Italië Juventus, ... Courtois: 'Spanje ook een beetje. Wij kunnen dat niet.' Chelsea hanteert andere regels dan Manchester City. Courtois: 'Ja. Daarom moet onze trainer zijn eigen keuzes maken en dat doet hij. Hij kijkt naar de karakteristieken van zijn ploeg en baseert zich daarop.' Hij wil variëren straks, het uitproberen van een 4-3-3 naast een 3-5-2 of een 3-4-3.. Courtois: 'Ik denk niet dat het slim zou zijn om hier alles open en bloot op tafel te gooien, maar we moeten inderdaad varianten hebben, omdat we nood hebben aan verrassing. Binnen een wedstrijd snel kunnen omschakelen van systeem zal belangrijk zijn. Onze troef is dat we veel polyvalente spelers hebben die meerdere systemen aankunnen.' Tegen welke oppositie hebben jullie het moeilijk? Courtois: 'Iedereen weet dat dit tegen ploegen is die terugzakken. Maar wij niet alleen. City had het ook lastig tegen Chelsea, omdat wij goed de box verdedigden. Idem met Barça tegen Atlético of andere ploegen. Ik vind dat de pers zich daar soms blind op staart. Tegen tien man die goed verdedigen heeft iederéén het moeilijk. Oké ja, soms moet je een bal sneller laten rond gaan, of een individuele actie maken om op die manier ruimte vrij te maken en daar moet je op werken, maar het is gewoon heel moeilijk om er door te raken. Op het EK speelde Hongarije heel open, die hoopten gewoon op een goeie match. En toen Estland naar Brussel kwam, werd het 8-1, omdat die jongens hoog druk kwamen zetten. Het was hun goed recht om zoiets te proberen, maar voor ons was het fijn spelen. Griekenland deed het anders en het werd 1-1. Sommige ploegen gaan dat straks ook doen Vind je het leuker om in ploegen te spelen die zelf ook wat meer aanvallen? Courtois: 'Mij maakt dat niet zoveel uit. Atlético kwam er vaak goed uit en bracht in veel wedstrijden goed voetbal. Chelsea gaat meestal ook uit van het eigen spel, maar als je City of Liverpool veel ruimte laat, weet je dat zij sterk zijn. Dus moet je het anders aanpakken. Tegen Liverpool gaven we Salah, Mané en Firmino geen ruimte en die hebben tegen ons niks gebracht, op twee, drie kansjes na.' Is het dan voor jou niet moeilijk dat je in je team te maken hebt met coaches die gaan voor vechtlust en organisatie, terwijl de nationale ploeg een coach heeft die graag aanvalt en desnoods een doelpunt meer wil maken dan de tegenstander? Courtois: 'Bij Chelsea heb ik ook andere coaches meegemaakt, José Mourinho was de ene keer offensief en de andere keer defensief, terwijl Guus Hiddink vooral offensief was. Wat voor mij verandert, is dat je dan misschien nog iets méér moet opletten iets meer bezig zijn met de restverdediging en roepen als er iemand vrij staat... Als je in een ploeg staat die goed georganiseerd is, moet je als doelman niet veel tussenbeide komen.' Zit jij met Roberto Martínez samen om het over de organisatie achterin te hebben? Courtois: 'Gisteren ( woensdag, nvdr) hebben we met Vincent en de tweede assistent de corners besproken. Daar hebben we vandaag op getraind. Daar hebben wij wat inspraak. Met Martínez zelf? Als er iets is dat belangrijk is voor mij als doelman, zal hij dat wel vragen. Idem voor de verdedigers, dan polst hij hen om te zien wat ze van iets vinden.' Heb je het gevoel dat je als leider belangrijker bent geworden? Courtois: 'Wie veel wint, wordt automatisch wat belangrijker, maar leider op het veld? Daar is de kapitein voor, Eden, en Vincent. Je moet geen vijf of zes man hebben die dat doen. Ik heb mijn mening, maar ik ga niet snel voor de groep het woord nemen.' Heb je je als doelman anders voorbereid, nu je meer ervaring hebt met tornooien? Courtois: 'Ik voel dat ik in mijn seizoen heb gepiekt naar dit moment. De laatste anderhalve maand ben ik heel goed aan het keepen bij Chelsea en voel ik me goed op training. Twee jaar geleden kwam ik voor het EK uit een blessure van drie maanden en heb ik hier met Erwin Lemmens op stage dat laatste duwke nog moeten geven. Nu voel ik dat ik op dit moment top ben.' Kan Manuel Neuer, die een heel seizoen out was, top zijn op het WK? Courtois: 'Weet je, je hebt een paar wedstrijden nodig, want je mist toch de ruimtes, het spel lezen, de snelheid, ... In wedstrijden is dat anders dan op training. Maar daarvoor is er de voorbereiding. Hij zal ook wel een paar oefenwedstrijden hebben gespeeld waar wij geen weet van hebben, bij Bayern waarschijnlijk. Hij kan er dus klaar voor zijn. Aan de andere kant had Marc-André ter Stegen een heel goed jaar bij Barça. Ik zou niet willen kiezen bij Duitsland. Neuer heeft zijn status en is nog altijd een van de besten ter wereld. Het is moeilijk om iemand die zoveel heeft gedaan voor zijn land uit de ploeg te zetten.' Ben jij daarmee bezig, beste doelman van het WK? Courtois: 'Neen. Je kan vier geweldige wedstrijden keepen, maar als je wordt uitgeschakeld in de achtste finales zal je niet snel de beste keeper worden. Dat zal altijd iemand zijn die de finale of halve finale haalt. Liever een heel tornooi onopvallend, omdat de ploeg geweldig verdedigt en mij misschien maar een keer per wedstrijd tussenbeide laat komen. Als we zo in de finale raken, is het voor mij even goed als die trofee van beste doelman. Individuele prestaties staan altijd ondergeschikt aan het teambelang.' Je werd bekritiseerd na de wedstrijd tegen Barcelona en eerder ook al wat tijdens het seizoen, maar in de finale van de FA Cup deed je een geweldige redding. Was dat een manier om te zeggen dat je nog steeds een van de beste doelmannen van de wereld bent? Courtois: 'Ik denk dat van mij altijd veel verwacht wordt. Dit jaar heb ik veel goeie reddingen gedaan, maar natuurlijk was er Barça en Camp Nou. Iedereen zag daar hoe ik na twee minuten al een bal door de benen kreeg. Die moest ik hebben, geef ik toe. De tweede goal was onhoudbaar, en bij de derde schiet Messi in keihard door de benen. Keepers overkomt dat vaak, dat vind ik geen fout. Ik kreeg toen wel veel bagger over me heen, maar dat had ook te maken met mijn contract en mijn transfer, ik kan dat plaatsen. Ik heb toen gezegd: gedaan, verder hard werken. Ik weet ook: zij die me die dag hard bekritiseerden zeggen na de finale van de FA Cup misschien weer heel andere dingen. 'Het is wel zo: door mijn lengte lijken mijn reddingen nooit spectaculair. Een kleinere keeper die een bal uit de winkelhaak zweeft, dat lijkt altijd fantastisch. Maar bij mij zal dat niet zo spectaculair lijken. Nooit. Maar daar heb ik geen problemen mee. Het belangrijkste is het winnen van trofeeën en daar zit ik wel goed.'