Zouden voorzitter Ivan De Witte en algemeen manager Michel Louwagie net voor de aftrap tegen de Rouches even hebben terug gedacht aan de memorabele KAA Gent versus Standard op 21 mei 2015? Toen pakten de Buffalo's onder succescoach Hein Vanhaezebrouck in de eigen Ghelamco Arena de eerste titel in hun bestaansgeschiedenis, via treffers van aanvoerder Sven Kums en Renato Neto (vanop de stip).
...

Zouden voorzitter Ivan De Witte en algemeen manager Michel Louwagie net voor de aftrap tegen de Rouches even hebben terug gedacht aan de memorabele KAA Gent versus Standard op 21 mei 2015? Toen pakten de Buffalo's onder succescoach Hein Vanhaezebrouck in de eigen Ghelamco Arena de eerste titel in hun bestaansgeschiedenis, via treffers van aanvoerder Sven Kums en Renato Neto (vanop de stip). Of spoelden ze eerder terug naar de inhaalrace van het seizoen 2016/17, toen op de slotspeeldag van de reguliere competitie in maart 2017 via een noodzakelijke 3-0- zege tegen KV Mechelen alsnog een play-off 1-ticket werd veiliggesteld? De broodnodige goals werden toen aangetekend door respectievelijk Jérémy Perbet, Yuya Kubo en Samuel Kalu. Want ook nu moet er opnieuw worden geknokt voor een plaatsje bij de eerste zes, ditmaal met RSC Anderlecht, voor dat felbegeerde laatste ticket. De confrontaties bij SV Zulte Waregem en STVV (op de slotspeeldag) en het thuisduel tegen KV Oostende leveren maar best negen punten op. KAA Gent staat dus met de rug tegen de muur. Geen van bovengenoemde doelpuntenmakers zijn nog aan de slag bij de Buffalo's. De afgelopen seizoenen verkocht KAA Gent telkens zijn betere spelers aan het buitenland. Het waren financieel lucratieve transfers. Na Depoitre, Sels en Kums volgden er nog uitgaande overgangen die de clubkas met meer dan 3 miljoen euro spijsden. Kalifa Coulibaly, Peter Olayinka, Thomas Foket, Kenny Saief, Moses Simon, Lovre Kalinic, Samuel Gigot en Samuel Kalu: het vormt een mooi lijstje van profs die op hun manier telkens voor een meerwaarde zorgden. Sinds de titel waren de Oost-Vlamingen altijd een vaste klant in play-off 1. Maar nadat het even leek dat KAA Gent gelijke tred zou houden met Club Brugge en RSC Anderlecht, eindigden de Buffalo's respectievelijk tweemaal derde en vorig seizoen vierde. De Witte en Louwagie hebben nochtans de vaste overtuiging dat hun ploeg - ondanks het jaarlijkse vertrek van de sterkhouders - over het potentieel beschikt voor een plaats bij de eerste drie. De voorzitter herhaalde tijdens de winterstage in Spanje dat hij graag nog eens een nieuwe titelviering zou meemaken. Na Yves Vanderhaeghe is het sinds 10 oktober vorig jaar de Deen Jess Thorup die wordt geconfronteerd met deze dwingende eis. De kampioenenmaker van FC Midtjylland tekende een driejarige overeenkomst, met de bedoeling om via zijn methodiek en op basis van veel datagegevens de spelers individueel te verbeteren. Maar hij wilde ook een sterk collectief neerzetten om die plaats aan de top te heroveren. Thorup kan ondertussen terugvallen op een cijferrapport van 27 op 51 en plaatste KAA Gent voor de finale van de Croky Cup. De oud-aanvaller is een aimabel en nuchter persoon, die tijdens zijn eerste duels rustig analyserend vanaf de zijlijn de prestaties van zijn sterk verjongde ploeg inschatte. Tot de uitschuivers tegen Royal Excel Mouscron en Waasland-Beveren leek er geen vuiltje aan de lucht en werd de Scandinaviër geprezen voor zijn grote engagement. Daar kwam vorige week verandering in, na de verrassende 0 op 6 tegen de voornoemde staartploegen. Voorzitter De Witte voelde in de week dat de coach zijn 49e verjaardag vierde het moment gekomen om in de media vragen te stellen bij de mentaliteit en het gebrek aan agressie van de spelers. Een paniekreactie die bijzonder slecht viel bij de trainer, die vond dat interne rust meer aangewezen was. Thorup ergerde zich aan deze misplaatste aanval en vond het van weinig psychologie getuigen om onnodig druk te zetten op zijn groep. 'Het doet pijn om te horen spreken over een gebrek aan vechtlust. Want daar werkten we al veel aan', reageerde de trainer kort. Het gevolg was wel dat Thorup tijdens de broodnodige 2-1-zege tegen Standard bijzonder zenuwachtig voor de dug-out bewoog. Dat hij na het laatste fluitsignaal zijn twee handen vooruit richting teammanager Gunther Schepens - de enige die Louwagie en De Witte wat kan rustig houden als verbindingspersoon tussen technische staf en management - stak, was veelbetekenend. De dj van dienst kon het niet beter inschatten, toen hij de klassieker ' Are you gonna go my way?' van Lenny Kravitz afspeelde. Want de vraag is: wiens weg wordt er straks gevolgd? Zit er nu al ruis op de relatie tussen de bestuurstop en Thorup, die het moeilijk heeft met de huisstijl van te hoge verwachtingen? Al meermaals kaartte de trainer aan datJean-Luc Dompé geen Moses Simon is en dat Stallone Limbombe (terug in A-kern na een tijdelijke verwijdering naar de beloften wegens een gebrek aan discipline en stiptheid) ook niet de statistieken kan evenaren van Samuel Kalu. KAA Gent mist, naast een echte topschutter (momenteel centrale verdediger Bronn met zeven goals) natuurlijke leiders - zoals Neto - en wedstrijdbepalers, weet de coach. Vadis Odjidja moet daartoe in staat zijn, maar beschikt door een periode van lichte letsels en conditionele achterstand nog niet over dezelfde constante lijn als Alejandro Pozuelo en Leandro Trossard (KRC Genk), Hans Vanaken (Club Brugge) en/of Mehdi Carcela (Standard). Gelukkig kan Thorups poulain Aleksandar Sørloth dat euvel wat verhelpen, maar de 23-jarige Noor kent - na een half jaar zonder wedstrijdritme bij Crystal Palace - een logische terugval na een periode van twee duels per week. En Roman Bezus, op wie werd gehoopt als creatieve offensieve middenvelder, ondervindt nog te veel moeite met de hogere snelheid van uitvoering. De zoektocht naar een compromis dringt zich op richting de eventuele play-off 1 en de bekerfinale, met nog meer overleg, duidelijke onderlinge communicatie en transparantie. Thorup maakt indruk door zijn consequente houding. Bovendien steekt de Deen veel tijd in zijn talenten en concept. Hij wil de jongeren met potentie zoals David, Esiti en Tsjakvetadze en/of Jaremtsjoek - ongetwijfeld de volgende spelers die in het uitstalraam worden geplaatst - verder boetseren, maar zoekt nog volop naar zijn Ruud Vormer die op temperament de rest van het team meetrekt. Kwaliteit en teambelang krijgen veel aandacht in zijn betoog. Wie taakbewust en collectief handelt, zoals David, Jaremtsjoek en/of Derijck, wordt bij Thorup altijd beloond. Alleen moet dat, om bij de beste zes van de Jupiler Pro League te behoren, de komende weken nog worden omgezet in een hogere efficiëntie en maximaal rendement.