Een gouden kans. Dat was wat de Rode Duivels na de groepsfase door een verliesbeurt in de openingsmatch tegen Italië en de daaropvolgende tweede plaats op een presenteerblaadje aangeboden kregen. Met alle toplanden in de andere speelhelft, noteerden veel Belgen al gretig 10 juli - de dag van de EK-finale in Parijs - als nationale feestdag. Ook ex-bondscoach Georges Leekens geloofde in een grootse apotheose voor deze gouden generatie Belgische voetballers , maar zag tegen een sterk Wales de boot in de kwartfinale stranden.
...

Een gouden kans. Dat was wat de Rode Duivels na de groepsfase door een verliesbeurt in de openingsmatch tegen Italië en de daaropvolgende tweede plaats op een presenteerblaadje aangeboden kregen. Met alle toplanden in de andere speelhelft, noteerden veel Belgen al gretig 10 juli - de dag van de EK-finale in Parijs - als nationale feestdag. Ook ex-bondscoach Georges Leekens geloofde in een grootse apotheose voor deze gouden generatie Belgische voetballers , maar zag tegen een sterk Wales de boot in de kwartfinale stranden. 'We zagen de finish al, maar daardoor zijn we onderweg van de baan geraakt', vertelt de huidige Lokerencoach vanop het trainingskamp van de eersteklasser in het Nederlandse Delden. 'De euforie na de ruime zege tegen Hongarije heeft de groep doen zweven en tegen Wales is ons dat zuur opgebroken. Een accident de parcours. Spijtig, want de groep heeft voldoende mogelijkheden.'Volgens Leekens spelen ook andere elementen mee in het ondermaatse EK van de Belgische ploeg. 'Voor iedere positie hebben we twee spelers klaar, behalve achterin, daar zaten we krap in de bezetting', zegt hij. 'En net daar vielen de afgelopen weken de klappen. Maak maar een optelsom van het aantal caps van Thomas Vermaelen, Jan Vertongen en Vincent Kompany. Een hele brok ervaring viel plots weg, maar daardoor werd ook duidelijk dat bepaalde spelers moeilijk vervangbaar zijn in deze ploeg.'Vóór het EK waren de verwachtingen hoog en naarmate het toernooi vorderde, verhoogde de druk op de selectie van Wilmots enorm. Na de uitschakeling kreeg 'Das Kampfschwein' de wind langs voor. Leekens wil niet meegaan in de golf van kritiek aan het adres van zijn opvolger. 'Kritiek geven op een collega doe je niet, dat is deontologisch niet correct. Of hij tactisch heeft gefaald? Daarover zijn er ondertussen al genoeg analyses gemaakt. Het is niet aan mij om zijn rekening op te maken', zegt de man die bij zijn afscheid als Belgisch bondscoach in 2012 meende dat '90% van het werk was gedaan.' 'Sindsdien zijn er nog procenten bijgekomen. De ploeg heeft ondertussen al een WK en een EK achter de rug. Ook tweede plaats op de Fifa-ranking spreekt voor zich. Toen ik aan het roer stond bij de nationale ploeg speelde iedereen nog bij een kleinere ploeg. Nu zitten ze aan de internationale top. Ze hebben veel progressie gemaakt, maar er kan ook nog veel progressie gemaakt worden.'Maar eerst moet de ontgoocheling van dit EK uit de hoofden van de spelers gewist worden, vindt Leekens. 'Het is normaal dat het vertrouwen nu wat lager is, maar bij de clubs kunnen ze alle beslommeringen wegspelen. Dit EK mag geen frustratie zijn. Maar er moeten lessen uit getrokken worden. En dat ze hier sterker uit zullen komen, ben ik zeker van. Ze hebben ook de toekomst nog voor zich. Het WK 2018, daar zullen de Rode Duivels er weer staan en schitteren.'Jeffrey Fierens