Ives Serneels en zijn Red Flames staan voor twee bijzonder cruciale matchen. Vrijdag ontvangt België Portugal aan Den Dreef in Leuven en vier dagen later moet het naar Ferrara om Italië te bekampen in een rechtstreeks duel voor de eerste plaats. Met een match minder gespeeld staan de Belgen op drie punten van leider Italië. Dankzij de 12-0-zege tegen Moldavië heeft België wel een beter doelsaldo da...

Ives Serneels en zijn Red Flames staan voor twee bijzonder cruciale matchen. Vrijdag ontvangt België Portugal aan Den Dreef in Leuven en vier dagen later moet het naar Ferrara om Italië te bekampen in een rechtstreeks duel voor de eerste plaats. Met een match minder gespeeld staan de Belgen op drie punten van leider Italië. Dankzij de 12-0-zege tegen Moldavië heeft België wel een beter doelsaldo dan de Italianen. De Cyprus Cup (28 februari tot 7 maart) gold als generale repetitie op de dubbele WK-kwalificatieduels en daarin legden de Flames beslag op een verdienstelijke vijfde plaats na Spanje, Italië, Noord-Korea en Zwitserland. Een logische uitslag gezien al die landen hoger op de FIFA-ranking staan dan België. 'Onze wedstrijden in de Cyprus Cup waren zeker goed voor het vertrouwen', zegt Tessa Wullaert. 'We hielden Spanje, dat wellicht niet met zijn basisploeg speelde, op een gelijkspel. Maar wij hebben tijdens het toernooi ook zaken uitgeprobeerd.' Deze week werd de focus helemaal verlegd naar de interlands tegen de rechtstreekse concurrenten Portugal en Italië. Een 4 op 6 is voldoende voor de Flames om tot het einde mee te strijden voor plaats een die rechtstreeks toegang geeft tot het WK in 2019 in Frankrijk. De beste vier tweedes mogen naar de play-offs. 'Portugal wordt een lastige match', aldus Wullaert. 'We wonnen daar met 0-1, maar we kwamen amper aan voetballen toe. Zij misten bovendien hun beste speelster Claudia Neto, een ploegmaat van mij bij Wolfsburg. We zullen dus meer en beter moeten voetballen dan in de heenmatch.' Daarna volgt de clash tegen Italië, dat in deze campagne nog geen goal heeft geslikt. 'Toch zijn ze te pakken als je tussen de linies speelt en de bal in de diepte stuurt. Achteraan zijn ze niet heel wendbaar. We zijn de evenknie van Italië en ze zijn zeker niet beter dan pakweg Spanje. We moeten eerst de nul proberen te houden. Scoren doen we toch altijd minstens een keer. En hopelijk kunnen we het dan in september thuis tegen hen afmaken.'