Met 7 op 9 prijkt Sporting Lokeren na drie speeldagen aan de leiding in groep B van play-off 2. Tweemaal werd gewonnen in eigen huis.
...

Met 7 op 9 prijkt Sporting Lokeren na drie speeldagen aan de leiding in groep B van play-off 2. Tweemaal werd gewonnen in eigen huis. Lijkt logisch, maar is het niet: in het reguliere kampioenschap pakte Lokeren slechts 10 op 45 op Daknam. Het slechtste thuisrapport van eerste klasse. 'De barslechte prestatie thuis tegen Zulte Waregem, vlak voor de break, kon ik niet laten passeren', aldus Peter Maes. 'Ik heb tijdens de veertien dagen tot de play-offs veel druk gezet op mijn spelers. Benadrukt dat dit een kans is om met een propere lei te beginnen.' Sporting wil in deze nacompetitie aan klantenbinding doen na (alweer) een grijs seizoen. Ook extrasportief worden er daarom acties ondernomen: vorige week bezocht de voltallige spelerskern de psychiatrische instelling Sint-Jan Baptist in Zelzate. Aan de finale van PO2 wordt niét gedacht, benadrukt Maes, ondanks die mooie start. Lokeren wil PO2 vooral gebruiken als basis voor volgend seizoen. Maes nam over in augustus 2017, toen de kern al gevormd was naar de filosofie van zijn voorganger Runar Kristinsson. De Limburger wil echter directer voetbal. Meer karakter ook. 'Het ontbreekt deze groep aan persoonlijkheden', stelt Maes vast. 'Spelers zoals Birger Verstraete of Brecht Dejaegere bij Gent, spelers die de lont aan het vuur kunnen steken. In die optiek zullen we onze groep straks versterken, tegelijkertijd moet je zoiets zien als een groeiproces. Verstraete heeft ook een heel traject afgelegd tot hij dit niveau bereikte. Ik wil hier volgend seizoen weer een elftal zien met een identiteit, eentje dat niet berust in passiviteit, maar dat zijn wil oplegt.' Grote vraag daarbij is: weten Maes en TD Willy Reynders al met welk budget ze de transfermarkt op kunnen, gezien de vele speculaties over een afscheid van voorzitter Roger Lambrecht? Maes verrast: 'Er bestaan afspraken met onze voorzitter. Hij is bereid nog eens te investeren in een goede ploeg.' In eerste instantie zal de kern eerst afgeslankt worden. Zo is er wellicht geen plaats meer voor topaankoop Tom De Sutter, na een flauw seizoen (2 goals, 4 assists) op een zijspoor beland. Het wordt voor Reynders een uitdaging om een oplossing te vinden voor een 32-jarige bankzitter met een dergelijk zwaar contract. De vele jonkies in de kern mogen blijven, Maes ziet potentieel in hen, maar acht de meesten nog te groen om constant in de vuurlijn te staan. Met doelman Ortwin De Wolf, verdedigers Arno Monsecour en Gil Van Moerzeke, winger Bob Straetman en spelmaker Amine Benchaib loopt er veel talent uit de eigen opleiding. Een van de weinige lichtpunten dit seizoen. Verder nog de Amerikaanse middenvelder Juan Pablo Torres en de Nigeriaanse flankaanvaller Yusuf Lawal, die zaterdag een opgemerkt debuut maakte. Doelgericht, snel en stevig op de benen, is hij een type dat Lokeren miste. Nog een bemoedigende vaststelling: de wintertransfers bleken (eindelijk nog eens) een schot in de roos. Met Lukas Marecek en vooral José Cevallos kreeg de ploeg een kwaliteitsinjectie. Marecek (ex-Anderlecht) is een rustbrenger op het middenveld. Cevallos is een echte nummer 10, soms wat egoïstisch, maar een man van geniale flitsen -zoals hij tegen Eupen bewees met een wereldgoal vanaf de eigen speelhelft. Volgend seizoen moet de jonge Ecuadoriaan helemaal ontploffen op Daknam, om dan met een flinke meerwaarde doorverkocht te worden. Want ja, voor zijn voetbalpensioen hoopt clubvoorzitter Lambrecht toch nog wat van zijn geïnvesteerde centen te recupereren.