Al op de openingsspeeldag van PO1 ging het op het scherp van de snee. Dat is ook het handelsmerk van PO1 sinds de invoering in 2009: hard bevochten duels, razend spannende wedstrijden, maar niet altijd het beste voetbal.
...

Al op de openingsspeeldag van PO1 ging het op het scherp van de snee. Dat is ook het handelsmerk van PO1 sinds de invoering in 2009: hard bevochten duels, razend spannende wedstrijden, maar niet altijd het beste voetbal. Elf clubs proefden sinds de invoering van het systeem in 2009 van PO1. Alleen Anderlecht en Club misten nog geen enkele editie. Gent is aan zijn zevende deelname op negen uitgaves toe, Genk en Standard aan zes. Zulte Waregem nam vijf keer deel, Charleroi is er voor de derde keer bij, even vaak als Sporting Lokeren en KV Kortrijk. Oostende (twee deelnames) en STVV (één keer) sluiten de rij.Hoe spannend het verloop elk jaar weer is, toch won nog maar drie keer een andere ploeg de titel dan degene die na de reguliere competitie eerste stond. In 2011 moest Anderlecht de hoofdprijs aan Genk laten, in 2014 viel Standard kort voor de eindmeet stil, waar paars-wit van profiteerde, en in 2015 sprong Gent over Club Brugge. Opvallend is dat aan geen enkele van de negen edities ooit een club uit de provincie Antwerpen deelnam. De laatste keer dat een team uit die provincie meespeelde voor de titel, was in 1997. Toen werd Lierse Belgisch kampioen. Nochtans kregen vijf van de elf Rode Duivels die vorige week dinsdag in Brussel van het veld stapten tegen Saudi-Arabië, hun opleiding bij een Antwerpse club: Germinal Beerschot. Had Tom De Mul niet noodgedwongen moeten stoppen door een blessure, waren dat er hoogstwaarschijnlijk zes geweest. In Amsterdam worden ze nog altijd lyrisch wanneer ze terugdenken aan de acties van De Mul, nog altijd een van de beste rechterflankspelers die ze de afgelopen decennia bij Ajax aan het werk zagen. Van het Antwerpse vijftal dat na de interland tegen Saudi-Arabië van het veld stapte, was alleen Mousa Dembélé ooit te bewonderen in een eerste elftal in de Belgische competitie. Onder Marc Brys kwam hij in 2004 en 2005 twintig keer in actie. Daarna vertrok hij tot eenieders verbijstering voor 250.000 euro naar het Nederlandse Willem II terwijl hij ook bij Anderlecht kon tekenen . Aanvankelijk zou ook Dembélé in het zog van de anderen naar Ajax gaan, maar hij bleef in Antwerpen, omdat Ajax op zijn positie al Ryan Babel had en Urbain Haesaert, toen hoofd opleidingen bij de Antwerpse club én verbindingsman met Ajax vond dat Mousa gezien zijn blessuregevoeligheid beter eerst wat kracht zou opdoen in eigen land, wetend dat Brys het jonge talent een kans wilde geven. De opleiding in Antwerpen was goed, maar prof werden de Rode Duivels met een GBA-achtergrond pas in het buitenland. Wat er van hen was geworden als ze niet naar Ajax of Piacenza waren getrokken? 'Dan speelden ze waarschijnlijk niet meer in eerste klasse, of hooguit bij een club van het niveau Lokeren of Waasland-Beveren', was Haesaert scherp voor de toenmalige decision makers. Vandaag zijn het alle vijf toppers. Over Nainggolans nut voor deze WK-selectie kan gediscussieerd worden, zoals vorige week in de Belgische media ook gebeurde, maar een feit is: alle toptrainers willen hem. Afgelopen zomer nog zei de Antwerpenaar neen tegen Chelseatrainer Antonio Conte, en ook de belangstelling van José Mourinho namens Manchester United legde hij probleemloos naast zich neer. Een dag voor hij in januari 2013 voor AS Roma tekende, was hij bij Napoli aangekondigd, terwijl ook Juventus en Milan toen op hem aasden. Dat Nainggolan vandaag nog in Italië zit en niet in Engeland, is niet omdat de topclubs daar hem niet willen, maar omdat hij zich goed voelt in zijn adoptieland. Of hij mee naar het WK mag of niet, Antwerpen zal na de start van de Ronde van Vlaanderen ook zonder PO1 nog een keer in de sportspotlights komen: tijdens het WK, als hofleverancier van de Belgische Rode Duivels. Met dank aan een intussen allang ter ziele gegaan project.