Als de nood hoog is, kan er altijd worden gerekend op de reddende engels Hubert De Neef en Rudy Vanderelst. In de lobby van het Martin's Redhotel in Tubeke, de uitvalsbasis van alle nationale ploegen van de Belgische voetbalbond, worden de materiaalmannen net voor de afreis naar de luchthaven richting Charleroi aangeklampt door vele van de 23 aanwezige Belgische internationals. Want een streefcijfer van 20 kilogram per koffer, dat hadden een aantal van de Red Flames en high potentials (talenten in de leeftijdscategorie van 1996-2001) niet voorzien. Bij sommigen verschijnt er een gewicht van 23 tot 25 kilogram. Zo moet doelvrouw Justien Odeurs een aantal van haar zeven paar keepershandschoenen versassen naar de koffer van een ploegmaat. Uiteindelijk moet nog een extra gewicht van 366 kg mee, verdeeld over 48 koffers. Daarbij ook vijftig ballen, exemplaren die sinds het EK van 2017 in Nederland - waar België in groep A derde werd na Nederland en Denemarken, maar voor Noorwegen - leuke herinneringen opleveren én bovendien kwalitatief aan de norm voldoen.
...

Als de nood hoog is, kan er altijd worden gerekend op de reddende engels Hubert De Neef en Rudy Vanderelst. In de lobby van het Martin's Redhotel in Tubeke, de uitvalsbasis van alle nationale ploegen van de Belgische voetbalbond, worden de materiaalmannen net voor de afreis naar de luchthaven richting Charleroi aangeklampt door vele van de 23 aanwezige Belgische internationals. Want een streefcijfer van 20 kilogram per koffer, dat hadden een aantal van de Red Flames en high potentials (talenten in de leeftijdscategorie van 1996-2001) niet voorzien. Bij sommigen verschijnt er een gewicht van 23 tot 25 kilogram. Zo moet doelvrouw Justien Odeurs een aantal van haar zeven paar keepershandschoenen versassen naar de koffer van een ploegmaat. Uiteindelijk moet nog een extra gewicht van 366 kg mee, verdeeld over 48 koffers. Daarbij ook vijftig ballen, exemplaren die sinds het EK van 2017 in Nederland - waar België in groep A derde werd na Nederland en Denemarken, maar voor Noorwegen - leuke herinneringen opleveren én bovendien kwalitatief aan de norm voldoen. Davina Philtjens &Heleen Jaques, Maud Coutereels en Nicky Evrard sluiten na hun competitieverplichtingen de dag ervoor met respectievelijk Fiorentina, Lille OSC en FC Twente aan bij de groep in Brussels South. Julie Biesmans (Bristol City) en Yana Daniëls (Liverpool FC) vliegen dan weer rechtstreeks vanuit Engeland richting Murcia. Davinia Vanmechelen (onderbeen) en Tessa Wullaert (heup) krijgen oranje licht van de medische staf. Ze volgen gedwee het advies om pas op donderdag aan te pikken in San Pedro del Pinatar. Door een scheiding tussen de aankomst- en vertrekhal zien de Red Flames de spelersgroep van Anderlecht, begeleid door de Nederlandse coach Fred Rutten en zijn assistenten, niet. Paars-wit zou nochtans datzelfde vliegtuig gebruiken om vanuit de Spaanse zon terug te keren naar België en de Jupiler Pro League. Maar eenmaal geland ontsnappen onze Belgische vrouwen niet aan de aandacht. Mode-experte, voormalig model en presentatrice Ghislaine Nuytten (64) neemt een foto van de internationals bij het ophalen van haar bagage in Murcia. Na 1B-club OHL eerder waren het Waasland-Beveren, Anderlecht en STVV die een weekje vóór bondscoach Ives Serneels kennismaakten met de uitstekende en hyperprofessionele faciliteiten in het sportcomplex Pinatararena. Dat moderne onderkomen staat er ondertussen al zes jaar. Zeven perfect onderhouden grasvelden, een grote fitness/sparuimte, twee specifieke tennisvoetbalmogelijkheden voor partijtjes twee tegen twee en vijf padelterreinen, allemaal gelegen op wandelafstand van het hotel. Qua werkomstandigheden dus optimaal, zeker als je deze tijd van het jaar nog kan rekenen op een gemiddelde temperatuur van vijftien tot twintig graden Celsius.Het viersterren(sport)hotel slaagt er tegenwoordig al in om zeven ploegen tegelijk te ontvangen. Een aparte ruimte achter glas met gehandtekende wedstrijdshirts maakt duidelijk dat veel internationale voetbalclubs hier al de revue gepasseerd zijn. In de lobbyruimte wemelt het dan ook van de bedrijvigheid. Enkele profvoetballers van de Duitse derdeklasser FC Würzburger Kickers kunnen het machogewijs niet nalaten om ' chica' en ' chiquita' te lispelen, wanneer ze onze Red Flames kruisen op de gang richting restaurant. Dan gaat het er toch iets gemoedelijker aan toe bij het Genoa CFC van trainer Cesare Prandelli. De 61-jarige ex-bondscoach, die tussen 2010 en 2014 aan de slag was bij de Squadra Azzurra, blijft een buitenbeentje. Tijdens de minibreak in de Serie A trekt hij liever naar Spanje voor het opladen van de batterijen dan in eigen land te toeven. In laatste instantie blies Prandelli een gepland oefenduel tegen Royal Antwerp FC af, ook tot verbazing van de Belgische belofte-international Stéphane Oméonga (ex-Anderlecht), de Bosnische routinier Ervin Zukanovic (ex-FCV Dender, KAS Eupen, KV Kortrijk en KAA Gent) en Belgische technisch medewerker Marco Fumagalli. Een speler van de Zwitserse hekkensluiter Neuchâtel Xamax stapt op ons af. Het is Jérémy Huyghebaert (30). De linkerverdediger verliet eind augustus Royal Excel Mouscron op huurbasis voor de Zwitserse Super League. Als oud-Belgisch jeugdinternational is hij verrast dat de Red Flames over zo'n uitgebreide entourage beschikken, maar de Henegouwer voegt er meteen aan toe dat hij dit enkel toejuicht. Ons valt op hoe groot de solidariteit nog is bij het sportief fel geplaagde Neuchâtel Xamax van trainer Michel Decastel. Elke avond zitten er telkens tien tot vijftien profs gezellig in de zetels in de lobby om het onder voetballers fel gesmaakte Weerwolf te spelen. Ook de Rode Duivels kennen dit blijkbaar goed. Met een ruime delegatie van ongeveer 45 personen beleven de Red Flames hun primeur van een buitenlandse stage. Naast de bondscoach zijn ook aanwezig: Tamara Cassimon (coördinator van het high-potentials-project en sportief eindverantwoordelijke Red Flames U17), Kris Van Der Haegen (assistent), Sven Cnudde (keeperstrainer), Cédric Lehance (fysiektrainer), Kris Vanderlinden (ploegdokter), Jan Van Der Jeugt, Fabienne Van De Steene en Saar Nevejans (fysiotherapeuten), Yannick Euvrard (videoanalist) en Brecht Schelstraete (persverantwoordelijke) mee afgereisd naar Spanje. Sportpsychologe Steffi Van Ranst wordt ingeschakeld voor een teamsessie en de individuele opvolging vanaf vrijdag. 'Zo'n professioneel kader is nodig wanneer je je doelstellingen wil realiseren', poneert Serneels, die op 21 februari in het Zwitserse Nyon de tegenstanders zal kennen voor de EK-kwalificatiecampagne van 2021 in Engeland. De eerste duels daarvan zullen plaatsvinden eind augustus-begin september. 'Wie wil vlammen, moet ambitie tonen. Maar ook genieten. Wij streven naar topatletes en een winnaarscultuur. Vroeger kozen we altijd voor een stevige organisatie bij balverlies. Dat was onze sterkte. Nu willen we vooral graag verder gaan in het brengen van dominant voetbal en onze stilstaande fases optimaliseren. De high potentials krijgen hier een unieke kans om zich te tonen. Als ze ooit tot de Red Flames willen doorstoten, kunnen ze hier hun sterke punten demonstreren. De plaatsjes worden duur.' Meteen staaft de sportief eindverantwoordelijke het met cijfers. 'Voor de Cyprus Women's Cup, van 25 februari tot 7 maart, kunnen maar 24 meisjes mee. En naar de oefenstage van 2 tot 8 april in Los Angeles, waar we op 7 april aantreden tegen de Verenigde Staten, de nummer één van de wereldranglijst, trek ik met een kern van 20 speelsters. Die match wordt een uitstekende ervaring, want vermoedelijk zal het stadion uitverkocht zijn. Dat betekent dus 22.000 toeschouwers.' Serneels, de vervanger van Anne Noë sinds 2011, had deze stage en faciliteiten tot een paar jaar geleden niet voor mogelijk gehouden. In 2013 veranderden de Rode Duivelinnen hun naam in Red Flames. Toen stonden ze nog 34e op de officiële FIFA-ranking en 24e bij de UEFA, tegenwoordig 21e - de hoogste plek sinds de introductie in 2003 - en 14e. 'We legden dus al een enorm traject af', gaat de oud-middenvelder van Lierse en Westerlo verder. 'Onze prioriteit is nu: een plaats bij de eerste acht Europees. Door onze goede resultaten worden we populair in de rest van de wereld. Dat merken we dagelijks. Zelfs Jordanië nodigde ons al uit. Door onze overvolle kalender dit jaar konden we op hun verzoek niet ingaan.' Na het afhaken van ouderdomsdeken en recordinternational Aline Zeler (35, PSV, 109 caps) eind oktober vorig jaar ging de gemiddelde leeftijd bij de Red Flames ferm naar beneden. In de buurt van 23 jaar kom je tegenwoordig uit, met als enige dertigers nog Maud Coutereels (32), Janice Cayman en Heleen Jaques (beiden 30). In de oefenmatch tegen Spanje, die voor vijfduizend fans in Cartagena besloten werd met een verdiend 1-1-gelijkspel, begon high potentialShari Van Belle (19, KAA Gent Ladies) als linksachter. Bij haar eerste basisplaats pikte ze complexloos het niveau op. 'Ik was nochtans behoorlijk zenuwachtig', bekent de Vlaams-Brabantse eerstejaars sportmanagementstudente aan de HO Gent. 'Vooral gezonde stress, hoor. Gelukkig stelden Nicky Evrard en Heleen me meteen gerust. Ik beschouw dit oefenkamp als een opportuniteit om mijn kans te grijpen bij de Red Flames. Door te trainen met fysiek sterkere speelsters verleg ik mijn grenzen. Elena Dhont en ik hadden het er vaak over welk voorrecht dat is. Voor ons is deze stage een voltreffer.' Benjamin Lisa Petry (17, Standard), laatstejaars in de sociale wetenschappen van het VIIO-humaniora te Tongeren, kon door een letsel niet alle veldtrainingen meemaken. Maar dat stilde haar honger om zich te bewijzen niet, met een bevredigende prestatie in het 1-1-gelijkspel tegen de U23 van Noorwegen tot gevolg. 'Deze leermomenten zijn eigenlijk onbetaalbaar', beweert de aanvallend ingestelde Limburgse. 'Je komt hier terecht in een perfecte groepssfeer, bij een hechte bende waar iedereen mekaar helpt om je naar een hoger en beter niveau te stuwen. Dit smaakt naar meer. Mijn drang om door te groeien naar de echte Red Flames werd hier groter. Dit is topsport in zijn puurste vorm. Je krijgt gratis professionele tips en de kans om door te groeien.' In San Pedro del Pinatar was de cohesie bij de Red Flames groot. In een gemoedelijke sfeer werd aandacht besteed aan specifieke tactische richtlijnen. De technische staf hamerde op concentratie en (zelf)discipline. Af en toe werd bondscoach Serneels door een aantal spelers geïnterpelleerd voor een bespreking en petit comité. 'Ik keer heel tevreden terug', oordeelt Cassimon, coördinator van de high potentials. 'Deze uitstap was nuttig voor iedereen. Samenhorigheid creëren stond voorop. Na de niet-kwalificatie voor het WK ( waar Zwitserland het maar nipt haalde na een dubbel barrageduel, nvdr) was dat noodzakelijk om een positieve flow te krijgen. Op zo'n week tijd krijg je uitgebreid de tijd om de interactie te vergroten en pleeg je constant overleg. Ik was aangenaam verrast door de kentering in de mentaliteit van de high potentials, die zich zelfkritisch toonden. Ze ondervonden dat er nog een immens verschil bestaat tussen willen en kunnen.' Ook David Delferière, sinds september vorig jaar voorzitter van het vrouwenvoetbal, was naar eigen zeggen een tevreden man. Net na zijn aankomst op donderdag zag hij dat de traditie gerespecteerd werd: de Red Flames verloren niet in zijn aanwezigheid. Het meest onder de indruk kwam de 65-jarige inwoner uit Zinnik van de dynamiek, het professionele klimaat en de positieve sfeer die er in en rond het team heerste. Wel een ietwat vreemd tafereel misschien: de speelsters begroeten deed Delferière met een gesloten vuist. Want sinds er ooit ziektekiemen werden overgedragen door een handdruk verdween dat begroetingsgebaar bij de Red Flames. Verder was er nog het vaste dagelijkse ritueel, waarbij een groot gedeelte van de staf - soms in twee groepen, afhankelijk van het tempo - de dag inzette met een loopje van 30 tot 45 minuten. Daarbij gebeurde het wel eens dat er speelsters werden gekruist, die hun topsportattitude aanspraken en bijkomende inspanningen leverden. Tot tevredenheid van alle partijen. 'Dit soort solidariteit én die positieve vibe, daar willen we graag op verder bouwen', besluit Serneels. Om bij de volgende generatie binnenkort ook het gezelschapsspel Weerwolf te introduceren? Tenzij rechtsachter Laura Deloose daar een stokje voor steekt met haar Rummikubclub. De Anderlechtspeelster slaagde er in de lobby alvast in om - op exact dezelfde plek waar Xamax zat voor Weerwolf - negen teamgenoten te mobiliseren.