De Essevee Soccer School is een academie voor 12- tot 18-jarigen in internaatvorm. Een project dat toenmalig CEO Patrick Decuyper in 2013 opstartte en naast de klassieke jeugdopleiding bestaat. Maar dat zet Zulte Waregem nu stop. Voortaan wordt de jeugd onder één koepel samengebracht: de Essevee Academie. Een proces dat sportief coördinator Joric Vandendriessche dit seizoen al had ingeleid.
...

De Essevee Soccer School is een academie voor 12- tot 18-jarigen in internaatvorm. Een project dat toenmalig CEO Patrick Decuyper in 2013 opstartte en naast de klassieke jeugdopleiding bestaat. Maar dat zet Zulte Waregem nu stop. Voortaan wordt de jeugd onder één koepel samengebracht: de Essevee Academie. Een proces dat sportief coördinator Joric Vandendriessche dit seizoen al had ingeleid. Een beslissing die al (veel) langer in de lucht hing, zeker na vorige zomer. Zulte Waregem gaf toen de eerste lichting 16-jarigen uit de Soccer School een profcontract: Nezar S'Rifi, Anass Zaroury en Mo Bouchouari. Het grootste talent, Bryan Limbombe, tekende echter bij KRC Genk. Algemeen manager Eddy Cordier had verschillende keren zijn financieel voorstel aan de ouders verhoogd, maar dat bleek, tot zijn grote ergernis, onvoldoende. Limbombes voorbeeld werd gevolgd door de drie jongens die dit jaar in aanmerking kwamen voor een profcontract, Ferhat Cakir, Jannes Van Hecke en Ayman Kassimi. Ook zij weigerden te tekenen. Een van de klachten van hun ouders: geen sportief toekomstperspectief. Sportief manager/coach Francky Dury is immers al van bij het begin geen fan van de Soccer School. Met de drie jongens die al getekend hebben, heeft hij nooit gesproken. En van eens meetrainen was dit seizoen ook geen sprake. Al geldt dat tevens voor jongens uit de gewone jeugdopleiding. 'Absoluut niet klaar', volgens Dury, zeker fysiek. Nochtans speelden Bouchouari, S'Rifi (twee soccers) en Ewoud Pletinckx onlangs nog voor de nationale U18, en verkaste (topatleet) Charles Brym (19) in januari naar Lille. De muur tussen de beloften en A-kern was ook een groot discussiepunt met beloftecoach Stijn Meert, wiens contract niet wordt verlengd. Hij had meermaals 'het gebrek aan postformatie' aangeklaagd: beloften van de A-kern laten proeven, om hen als voetballers te verbeteren én mentaal te motiveren. Voor Dury is dat echter geen optie. Toen andere clubs Cakir, Van Hecke en Kassimi, de nieuwe lichting soccers, benaderden, lieten hun ouders blijken andere oorden op te zoeken: financieel aanlokkelijker, én met een concreter uitzicht op doorstroming naar de A-kern. Voor het Zulte Waregembestuur was de emmer daarmee vol. 'Respectloos na vier jaar gratis opleiding én internaat.' De huidige investering van 500.000 euro per jaar, sinds 2013 zo'n 2,35 miljoen euro, kon niet meer verantwoord worden, vooral gezien de onzekere return on investment. Al kreeg Essevee in 2015 van Celta de Vigo wel 1,2 miljoen voor Théo Bongonda. Die was in 2013 met Thomas Caers overgekomen vanuit Lierse. Opvallend: Caers, de geestelijke vader van de Soccer School (en zijn leerlingen), blijft aan boord, als coach van de U18. Volgens Essevee 'kon hij zich daarin vinden'. Opvallend, omdat Caers de laatste jaren én weken meermaals fel heeft gebotst met mensen uit de jeugdacademie. Ondanks de verschillende opleidingsfilosofie willen beide partijen dat verstandshuwelijk echter niet ontbinden. Caers heeft immers nog een contract tot 2023. Zulte Waregem benadrukt ook dat het de lopende verbintenissen (van zes jaar) met 36 soccers zal eerbiedigen. Bij de nieuwe U18, met nu een te grote kern van 50 spelers, zullen sommigen wel op provinciaal niveau moeten spelen, tot ergernis van de ouders.