De 0-4-vernedering tegen Club Brugge kwam in de Ghelamco Arena aan als een stevige uppercut. In principe is er geen man overboord: de plaats in de top zes bleef behouden. Bovendien kon de eerste helft voetballend nog door de beugel én heeft Yves Vanderhaeghe de steun van de spelersgroep. Per slot van rekening worden de prijzen pas verdeeld vanaf maart.
...

De 0-4-vernedering tegen Club Brugge kwam in de Ghelamco Arena aan als een stevige uppercut. In principe is er geen man overboord: de plaats in de top zes bleef behouden. Bovendien kon de eerste helft voetballend nog door de beugel én heeft Yves Vanderhaeghe de steun van de spelersgroep. Per slot van rekening worden de prijzen pas verdeeld vanaf maart. Maar hoeveel rek zit er nog op de relatie tussen het duo De Witte-Louwagie en de West-Vlaamse oud-international, een motivator en peoplemanager maar niet zo veeleisend als zijn voorgangers? Na de uitschakeling voor de Europa League-poulefase door Bordeaux, zette de 71-jarige voorzitter zijn trainer nog uit de wind. Krijgt hij nu opnieuw rugdekking? Vanderhaeghe, die op 4 oktober 2017 een verbintenis kreeg tot 2019 - Philippe Clement lag toen immers nog onder contract lag bij Waasland- Beveren - slaagde er vorig seizoen wel in om KAA Gent van een veertiende plaats (na acht speeldagen) naar een vierde stek te loodsen na de reguliere competitie. Het succesrecept bestond uit een stevige defensie, met clean sheetkoning Lovre Kalinic, het ijzersterke verdedigingsduo Samuel Gigot- Dylan Bronn, de flitsen van de flanken Moses Simon- Samuel Kalu, in combinatie met het opportunisme van 'ontdekking' Roman Jaremtsjoek en 'breekijzer' Rangelo Janga. Onrealistisch werd het wel toen De Witte en Louwagie na een 6 op 6-opener (thuis tegen Anderlecht en uit bij Club Brugge) in play-off 1 plots van hun coach verwachtten dat hij een CL-ticket veroverde. Dat was heel wat anders dan de initieel beoogde positie binnen de top twaalf en het zo snel mogelijk wegraken uit de gevarenzone. Een hoogst ongelukkige bocht. In juli en augustus sluit KAA Gent enkele lucratieve deals af. Mogi Bayat, een van de favoriete makelaars van Louwagie, wordt daarbij vaak ingeschakeld. Op die manier verdwijnt veel kwaliteit uit de Ghelamco Arena: Kalu (Bordeaux, 8,5 miljoen euro), Gigot (Spartak Moskou, 8 miljoen euro), Simon (Levante UD, 5 miljoen euro), Thomas Foket (Stade Reims, 3,5 miljoen euro), Peter Olayinka (Slavia Praag, 3,2 miljoen euro), Stefan Mitrovic (RC Strasbourg, 2,8 miljoen euro), Janga (FC Astana, ongeveer 1 miljoen euro) en Yuya Kubo (verhuurd aan FC Nürnberg, 500.000 euro). Louwagie oordeelt dat je, mits een goede scouting en wat geluk, beter spelers met potentieel kan strikken om hen later met winst door te verkopen. Maar valt dat ook te rijmen met de ambitie van een club die wil meestrijden voor de titel en dat ook vraagt van zijn trainer? Want van risicogevallen als Jean-Luc Dompé en Stallone Limbombe (beiden transfervrij) kan je op de flanken zeker niet dezelfde kwaliteiten verwachten als van Kalu en/of Simon. Net zoals de Europees ervaren IgorPlastun (kostprijs 3 miljoen euro) Gigot nog niet kon doen vergeten. Vadis Odjidja, een routinier én leider, kwam net als Taiwo Awoniyi (die het best rendeert in een tweespitsensysteem) pas bij de kern in de week van de competitiestart. Beiden beleefden geen optimale voorbereiding bij Olympiacos Piraeus en Liverpool. En in de laatste week van augustus kreeg Vanderhaeghe met Arnaud Souquet een Franse rechtsachter, die op een zijspoor zat bij OGC Nice, en de Nigeriaanse dribbelaar Philip Azango van talentenfabriek FK AS Trencín. Timothy Derijck werd als bijkomende centrale pion weggehaald bij SV Zulte Waregem, want de combinatie Plastun-Rosted bleek geen garantie voor clean sheets. De Witte en Louwagie doen sinds een paar maanden een beroep op oud- makelaar Roger Henrotay (69) als sportief adviseur. Tussen 1987 en 1997 was die algemeen directeur van Standard. In Gent leverde de Luikenaar, via zijn goede contacten in Oekraïne en Georgië, de jonge talenten Jaremtsjoek (22) en vooral Georgi Tsjakvetadze (19). Verder is zijn rol onduidelijk, behalve het aanbrengen van heel wat testers. Frappant is wel dat 'Tsjoek' en 'Tsjak' dit seizoen al de meeste speelminuten verzamelden, maar voorlopig niet voor de geplande meerwaarde zorgen, ondanks hun status van international. Gezien hun leeftijd is hun onregelmatigheid niet onlogisch, maar het lijkt er sterk op dat zij de volgende spelers zijn die in het uitstalraam worden geplaatst. Ondertussen hamert Vanderhaeghe op de werkpunten: 'Efficiëntie voor doel en agressiviteit op het veld, dat probeer ik erin te pompen.' Lang kon Jonathan David (18) het afwerkingsprobleem maskeren, net als de Georgiër Giorgi Kvilitaia (thuis tegen Lokeren en op Cercle), die door Henrotay aangeleverd werd. Tot de opportunistische spits midden september op training bij de nationale ploeg zijn enkel brak, met een onbeschikbaarheid van vier tot zes maanden tot gevolg. Niet alleen voorin, maar achterin is het zoeken: dat tegen Club Brugge voor de derde keer in vier duels een nieuw centraal verdedigingsduo werd opgesteld, toont de beginnende radeloosheid van de coach. Belangrijk voor Vanderhaeghe is dat sinds dit seizoen naast hem op de bank Gunther Schepens zit. Als teammanager is hij een goed klankbord en vervult hij een soort bufferfunctie naar de ongeduldige bestuurstop toe. Maar voor hoelang nog? Hoeveel tijd en ruimte krijgt Vanderhaeghe nog om de puzzelstukjes juist te leggen?