Lazar Markovic is een garantie op titels. Hij is de Servische versie van de Special One. Tijdens zijn persvoorstelling bij Liverpool in de zomer van 2014 liet Markovic duidelijk verstaan waarom hij naar Anfield was gekomen: om kampioen te worden. 'Ik werd eerste met Partizan. Toen ik naar Benfica ging, won ik ook de titel. Nu ik bij Liverpool zit, wil ik ook honderd procent voor de titel gaan.' Niemand die zich vragen stelde bij zoveel grootspraak. De Reds, die een paar maanden eerder door een slippertje van Steven Gerrard net de titel hadden gemist, waren klaar om hun plaats aan de top van de Premier League weer in te nemen. In totaal zou Liverpool die zomer 130 miljoen euro uitgeven aan spelers als Divock Origi, Mario Balotelli, Emre Can en Adam Lallana. Aan Benfica betaalde het zo'n 22 miljoen euro om Markovic, op dat moment de beste flankaanvaller van Europa, vast te leggen. Zowaar voor de neus van Chelsea. Een jaar daarvoor was Markovic al eens rondgeleid op Stamford Bridge met het oog op een toekomstige transfer.
...

Lazar Markovic is een garantie op titels. Hij is de Servische versie van de Special One. Tijdens zijn persvoorstelling bij Liverpool in de zomer van 2014 liet Markovic duidelijk verstaan waarom hij naar Anfield was gekomen: om kampioen te worden. 'Ik werd eerste met Partizan. Toen ik naar Benfica ging, won ik ook de titel. Nu ik bij Liverpool zit, wil ik ook honderd procent voor de titel gaan.' Niemand die zich vragen stelde bij zoveel grootspraak. De Reds, die een paar maanden eerder door een slippertje van Steven Gerrard net de titel hadden gemist, waren klaar om hun plaats aan de top van de Premier League weer in te nemen. In totaal zou Liverpool die zomer 130 miljoen euro uitgeven aan spelers als Divock Origi, Mario Balotelli, Emre Can en Adam Lallana. Aan Benfica betaalde het zo'n 22 miljoen euro om Markovic, op dat moment de beste flankaanvaller van Europa, vast te leggen. Zowaar voor de neus van Chelsea. Een jaar daarvoor was Markovic al eens rondgeleid op Stamford Bridge met het oog op een toekomstige transfer. Markovic en Liverpool speelden de hoofdrol in een passioneel drama. De 24-jarige winger kwam in 3,5 seizoenen slechts 34 keer in actie voor Liverpool en de Engelse topclub geraakte in dezelfde periode niet verder dan de vierde plaats. Zijn eerste maanden onder Brendan Rodgers vielen nog in de smaak, maar daarna verdween hij van het voorplan. Nu eens zat hij op de bank, soms viel hij uit de selectie. 'Mijn broer heeft naar mijn gevoel een fout gemaakt: hij had moeten doorbijten bij Liverpool en niet zo snel om een uitleenbeurt vragen', aldus Filip Markovic, die vorig seizoen Excel Mouscron inruilde voor de Franse tweedeklasser Lens. 'Hij deed het ook niet slecht bij Fenerbahçe, de supporters verafgoodden hem zelfs, maar toen hij daar een blessure opliep aan de hamstrings was het afgelopen. Vanaf dan is het bergafwaarts beginnen te gaan met zijn carrière.' Wellicht ging alles veel te snel voor Markovic. Op zijn 17e debuteerde hij al in de eerste ploeg van Partizan, twee jaar later volgde er een eerste toptransfer naar Benfica en het jaar daarop was de Premier League aan de beurt. 'In eigen land stond hij destijds bekend als de miracle boy van het Servische voetbal', aldus Aleksandar Jankovic, van 2010 tot 2013 beloftentrainer van Servië. 'Lazar was de jongste speler van mijn selectie - sommige ploegmaats waren tot vier jaar ouder dan hij. Ik heb hem zelfs eerder opgeroepen dan Aleksandar Mitrovic, die van hetzelfde jaar is. In mijn ploeg, waarmee ik bijna drie jaar ongeslagen ben gebleven, had je spelers als Milivojevic, Djuricic, Nastasic, Gudelj enzovoort. Het was een van de meest talentvolle lichtingen van de laatste jaren en Lazar was een van de beste spelers. Zeventig tot tachtig procent van die generatie zit nu in de kern van de nationale ploeg.' Ergens tussen Benfica en Liverpool is Markovic verloren gelopen. Zijn eerste seizoen in het Estadio da Luz was top. Hij voelde zich op zijn gemak bij Benficovic, een bijnaam die de Portugese recordkampioen kreeg omdat het met Fejsa, Djuricic, Markovic, Matic, StefanMitrovic en Sulejmani op een gegeven moment zes Serviërs onder contract had. Maar er waren toen al voortekenen dat hij de druk van een hele natie niet kon torsen. 'Serviërs hebben een speciale omgangsvorm met topsporters', weet Ivan Obradovic, ploegmaat bij Anderlecht en de Servische nationale ploeg. 'Servië is een arm land en van zodra je veel geld verdient, word je op het thuisfront gezien als een uitzonderlijk iemand. En hij is van het leven beginnen te genieten zoals ik heb gedaan toen ik naar Spanje ben verhuisd. Ik was 21 jaar en er kon mij niets overkomen. Dat dacht ik toch. Ik raakte geblesseerd en ik speelde niet meer. Dat was bij Lazar ook het geval. He enjoyed the moment. Hij dacht wellicht: het ergste is achter de rug, nu kan ik op mijn lauweren rusten. En dan komen de problemen. Met de tijd heeft hij ingezien dat het niet de juiste instelling was. De hele situatie heeft wel op hem gewogen. Misschien had hij iemand nodig om hem met de voeten op de grond te houden. Een goede makelaar had een inzinking kunnen voorkomen.' Aan het voetbaltalent van Markovic wordt niet getwijfeld. In Lissabon luidde zijn bijnaam A Borboleta, Portugees voor vlinder. Omdat hij klein en ongrijpbaar is. Jorge Jesus, zijn trainer bij Benfica en later Sporting Clube, omschreef hem ooit als een extreem creatieve rebel. Iemand die je niet met tactische opdrachten moet belasten. 'Markovic heeft altijd en overal het verschil gemaakt', aldus Jankovic. 'Hij heeft inderdaad geen ritme in de benen, maar met zijn kwaliteiten moet hij in staat zijn om tijdens een invalbeurt van tien, vijftien minuten beslissend te zijn. In het verleden is wel gebleken dat de Belgische competitie geen makkie is voor jonge Servische spelers. Milivojevic en Djuricic werden ook beschouwd als toptalenten, maar ze slaagden niet in België.' Tot in Servië toe stelt iedereen zich vragen over de motivatie en fysieke paraatheid van Markovic. Hein Vanhaezebrouck was van in het begin sceptisch over de inzetbaarheid van zijn wintertransfer. Hij berekende grofweg dat het minstens vijf weken zou duren voor hij hem zou kunnen gebruiken. De duurlooptrainingen rond de vijvers van Neerpede hebben hun effect niet gemist: tegen Moeskroen mocht Markovic twintig minuten invallen en in Zulte Waregem zat hij voor de tweede keer op rij op de bank. Assistent Gino Caen, meer een adept van intervaltrainingen op het veld, en de performance cel hebben de opdracht gekregen om de Serviër tegen het begin van de play-offs helemaal fit krijgen. De 24-jarige winger meldde zich immers met een serieuze conditionele achterstand op Neerpede en haalde veruit de slechtste score op de inspanningstesten die midden februari werden afgenomen bij de voltallige spelersgroep. Bij Anderlecht waren ze wel onder de indruk van zijn snelheidstesten over korte afstand. Op 30 meter bleef Markovic onder de vier seconden en klokte hij af op 3,98 seconden. Een tijd die niemand kon evenaren. Met zijn snelheid moet Markovic Anderlecht aan de tweede plaats helpen in play-off 1. En Anderlecht moet Lazar aan een WK-selectie helpen', zegt zijn broer Filip. Een kleinschalige case study van de nationale ploeg is voldoende om vast te stellen dat een type Markovic niet voorhanden is bij Servië. De offensieve spelers hebben elk hun eigen skills en kunnen een laatste pass geven. Maar op de rechterflank missen Beli Orlovi, de Witte Adelaars, een speler met snelheid die op de counter een verdediging kan doorboren. 'Volgens mij maakt mijn broer een echte kans om mee te gaan naar Rusland. Bondscoach Mladen Krstajic kent hem - ze hebben samen bij Partizan Belgrado gespeeld - en tijdens hun laatste gesprek kreeg hij als enige raad mee dat hij minuten moest maken. Ik ben er vrij zeker van dat Krstajic hem zal oproepen als hij zijn oude niveau terugvindt.' Anderlecht fungeert dus als opstapje naar de nationale ploeg. Of is Markovic klaar om zich ergens te settelen? Hij geeft alvast de indruk op zoek te zijn naar een zekere vorm van stabiliteit. Al beseft hij ook dat Anderlecht andere deuren voor hem kan openen. Bij andere clubs of zelfs bij Liverpool. You never know. Filip Markovic: 'Ik heb Lazar in de thuiswedstrijd tegen Moeskroen aan het werk gezien en je merkt aan alles dat hij gelukkig is. Waarom zou hij dan niet langer kunnen blijven? Hij heeft na dit seizoen nog maar een jaar contract bij Liverpool. Als hij zich hier goed voelt, dan zou Anderlecht moeten proberen om hem langer aan zich te binden.'