Leyes afscheid bij Zulte Waregem, het derde al in zijn carrière, liet vorige zomer een wrange nasmaak achter. Tijdens een zelf georganiseerde persconferentie op het oefencomplex - terwijl zijn ploegmaats op teambuilding waren in Koksijde -, verklaarde hij dat hij nooit meer voor de fusieclub zou aantreden. 'Liever nog in de Z-kern.'
...

Leyes afscheid bij Zulte Waregem, het derde al in zijn carrière, liet vorige zomer een wrange nasmaak achter. Tijdens een zelf georganiseerde persconferentie op het oefencomplex - terwijl zijn ploegmaats op teambuilding waren in Koksijde -, verklaarde hij dat hij nooit meer voor de fusieclub zou aantreden. 'Liever nog in de Z-kern.' De speler nam geen genoegen met een contractverlenging (na juni 2018) van één seizoen, hij wilde er twéé. Geen optie voor Essevee, gezien Leyes leeftijd (toen 34) en loonbriefje van 800.000 euro. Volgens de spits had algemeen manager Eddy Cordier beloofd om hem in dat geval gratis te laten gaan, maar die ontkende dat met klem. Na enkele weken in de B-kern pikte Eupen de Senegalees half augustus op, voor 375.000 euro, en een contract voor drie jaar. Leye ontkende toen ook stellig dat hij had gevraagd naar een functie in Essevees sportieve staf, voor na zijn voetbalpensioen. Dat had Francky Dury in juni in HLN nog beweerd, zoals hij toen ook zei dat hij, als sportief manager, Leye één extra seizoen had voorgesteld aan dezelfde financiële voorwaarden. En hem nadien een functie bij de jeugd wilde bezorgen. Al schoof Dury die beslissing tijdens de voorbije winterstage weer af richting zijn bestuur, op de vraag waarom hij Leye zijn gevraagde extra seizoen niet had gegeven. 'Mensen denken dat ik hier alles naar mij kan toetrekken, maar ik ben hier de baas niet. Ik heb Mbaye gezegd dat ik alles voor hem wou doen. Maar het was niet mogelijk', aldus Dury in Het Nieuwsblad. In dezelfde krant had Leye al eerder Dury's rol bij die onderhandelingen gehekeld: 'In het voetbal sta je er vaak alleen voor. Bij Zulte Waregem is er niemand die een contract krijgt zonder zijn inspraak. Dury ís Zulte Waregem.' Ondank de breuk gaf de coach ook toe Leye te hebben gemist, in diens rol als duelsterke targetspits en als leidersfiguur. Zeker toen Essevees vormcurve vanaf september kelderde. 'Met hem erbij zouden we een punt of drie, vier, vijf meer hebben gehad. Met die punten zaten we nu niet in deze situatie.' De Senegalees bewees in Eupen immers ook dat hij nog niet versleten is. Op zijn 35e staat hij met 9 goals en 3 assists zelfs in de top 10 van de productiefste spitsen in Europa, ouder dan 32 jaar. Hypergemotiveerd zal de eergevoelige Leye zeker zijn bij zijn terugkeer naar Zulte Waregem. Een terugkeer althans als voetballer, want hoewel hij tijdens de week op een appartement in Eupen verblijft, wonen in zijn huis in Waregem nog altijd zijn vrouw en twee kinderen: Jeanne (6) en Tidiane (9) - zijn zoontje voetbalt zelfs nog bij de jeugd van Essevee. Leyes gezin zal de match in Waregem, in tegenstelling tot andere wedstrijden, wel niet bijwonen, aangezien hij verwacht dat de sfeer 'niet vrolijk zal zijn'. Op een hartelijk welkom moet de spits, ondanks zijn status als clubtopschutter aller tijden (82 goals in 183 competitieduels), niet rekenen. Na het zure afscheid hebben de supportersfederatie en de club, logischerwijs, niets gepland - geen bloemen, champagne, ingekaderde foto of tifo. Al hoopt Geert Titeca, voorzitter van de supportersraad, wel dat Leye niet de hele match zal worden uitgefloten. 'We mogen niet vergeten wat Mbaye heeft betekend voor deze club. Ik vermoed dat veel fans dat ook beseffen.' Maar applaus? Dat zal Leye niet krijgen.