'Hoeveel bedrijven ik exact heb? Ach, ik tel ze zelfs niet. Ik probeer hier en daar wat te verdienen: immobiliën, kunststoffen, metaal, privéjets, ventilatie, verlichting... Van alles wat', lacht Tony Beeuwsaert (48). Voor de lens van onze fotograaf wil de gefortuneerde businessman echter niet lachen. 'Laat Eddy maar alleen poseren, geen foto's van mij. Écht niet. Ik hoef niet herkend te worden. Pour vivre heureux, vivons cachés ( Om gelukkig te zijn, vermijd de schijnwerpers, nvdr).'
...

'Hoeveel bedrijven ik exact heb? Ach, ik tel ze zelfs niet. Ik probeer hier en daar wat te verdienen: immobiliën, kunststoffen, metaal, privéjets, ventilatie, verlichting... Van alles wat', lacht Tony Beeuwsaert (48). Voor de lens van onze fotograaf wil de gefortuneerde businessman echter niet lachen. 'Laat Eddy maar alleen poseren, geen foto's van mij. Écht niet. Ik hoef niet herkend te worden. Pour vivre heureux, vivons cachés ( Om gelukkig te zijn, vermijd de schijnwerpers, nvdr).' Zo trekt de fotograaf alleen met CEO Eddy Cordier (57) naar de nieuwe skyboxen in de Zuidercorner van het Regenboogstadion, terwijl de hoofdaandeelhouder van Essevee zijn band met Waregem ontrolt. 'Ik ben opgegroeid in Meulebeke, maar heb hier schoolgelopen in het VTI en werd zo supporter van SV Waregem. Als vijftienjarige heb ik de fameuze Europese campagne in 1985/86, met de stunt tegen AC Milan, meegemaakt. Door mijn studie industrieel ingenieur in Oostende en mijn verhuis naar Zedelgem is die band daarna wat verslapt, tot ik met mijn verlichtingsbedrijf TAL in 2012/13, het vicekampioenenseizoen, sponsor werd. Op dat moment een puur commerciële beslissing: Zulte Waregem wilde zijn verlichting up-to-date maken, en wij werden gekozen als partner. Een prima samenwerking, in die mate dat TAL in het seizoen 2014/15 shirtsponsor werd en Willy Naessens ( ex-voorzitter, toen CEO, nvdr) me vroeg om in het bestuur te stappen. Ik heb toegehapt en een jaar later, begin 2016, heb ik aandelen van Willy overgekocht waardoor ik hoofdaandeelhouder werd.' U hebt toen ook een financiële injectie gedaan. TONY BEEUWSAERT: 'Het was hoognodig. Om een plaats bij de subtop te behouden moest Zulte Waregem, zoals veel Belgische clubs via een 'sterke man' meer financiële slagkracht krijgen. Zo niet, dan was het wellicht een prooi geworden voor buitenlandse investeerders. Van de toenmalige bestuurders kon of wilde niemand immers met de nodige centen over de brug komen. Ik wel, omdat ik veel potentieel in deze club zag: een trouwe achterban, een vooruitstrevend stadsbestuur dat meehielp aan de stadionvernieuwing, een - voor mij cruciale - langetermijnverbintenis met een topcoach, Francky Dury, én met Eddy Cordier, als algemeen manager... Factoren die we alleen in een beter kader moesten gieten.' De financiële situatie was in 2015/16, als gevolg van de periode onder ex-CEO Patrick Decuyper en een slecht financieel beleid daarna, dan ook zeer precair. BEEUWSAERT: 'Dat is nog licht uitgedrukt.' EDDY CORDIER: ( intussen klaar met de fotoshoot) 'Het was vijf óver twaalf.' Een put van vijf miljoen euro, alleen spelerslonen die nog op tijd betaald konden worden, spelers - zoals Sven Kums - die voor een te laag bedrag moesten vertrekken om te kunnen overleven. Hoe hebben jullie dat weer rechtgetrokken? CORDIER: 'Via Tony hebben we eerst de grootste noden aangezuiverd. Daarna hebben we enkele structurele zaken aangepakt: afbetalingsplannen uitgewerkt, sponsorcontracten herzien, met een nieuw softwaresysteem onze facturatie naar partners gestroomlijnd, meer mensen op de boekhouding gezet...' BEEUWSAERT: 'Met succes, want ons plan om in drie jaar alles op te kuisen was na anderhalf jaar al voltooid. Mede dankzij de play-off 1-deelname en de bekerwinst in 2017, de daaropvolgende Europese campagne, de uitgaande transfers van Meïté, Lerager, Dalsgaard...' Intussen moesten ook de stadionvernieuwing en het nieuwe oefencomplex bekostigd worden. CORDIER: '24 miljoen euro in de laatste vier jaar! Weliswaar met de steun van het Vlaamse Gewest en de stad, maar grotendeels gefinancierd door de club. Oorspronkelijk was het plan om twee nieuwe tribunes achter de doelen te zetten. Door de versnelde financiële sanering hebben we dankzij Tony en Willy Naessens, de industriebouwer, echter ook geïnvesteerd in elf - en door het grote succes - intussen zeventien skyboxen. Uniek in België. En: weer een extra inkomstenbron.' BEEUWSAERT: 'Als je met de arenden wil vliegen, eet dan niet met de kippen, zeg ik vaak. Je moet blijven investeren, zoals ik met de laatste nieuwe technologieën en machines doe in mijn bedrijven - anders raak je hopeloos achterop. Ook in het voetbal.' Hoe financieel gezond is Zulte Waregem nu? BEEUWSAERT: 'Van 2,9 miljoen euro verlies in 2015/16 zijn we naar 2,5 miljoen wínst in 2016/17 gegaan, en ook de balans van 2017/18 zullen we positief afsluiten. We zullen die cijfers zo vlug mogelijk bekendmaken. Ik hou van duidelijkheid en transparantie.' Zulte Waregem zal met u aan het roer geen verlies meer maken? BEEUWSAERT: 'In de onzekere wereld van het voetbal, waar je afhankelijk bent van blessures, geluk, resultaten, vormcurves..., kan je altijd een tegenslag hebben. Maar met de gelegde fundamenten zou dat niet meer mogen.' Na de schoonmaakoperatie is nu de vraag: hoeveel rek zit er nog op Zulte Waregem, onder meer qua budget? CORDIER: 'Vorig seizoen draaiden we op een budget van zo'n 19 miljoen euro, mét Europees voetbal, wat zo'n vijf miljoen opleverde. Dit seizoen zal dat, zonder eventuele play-off 1-deelname en zonder Europese campagne, rond de 16 à 17 miljoen schommelen. Dus is het budget zo'n 1,5 miljoen euro gestégen.' BEEUWSAERT: 'Op halflange termijn moet twintig miljoen haalbaar zijn, alleen rekening houdend met de reguliere competitie. Vooral op commercieel vlak zie ik nog een flinke groeimarge. Onze pas geopende brasserie van sterrenchef David Bertolozzi is daar een mooi voorbeeld van. Voor die commerciële cel gaan we ook extra mensen aannemen.' Van veel nieuwe supporters zal de budgetstijging niet komen: het aantal abonnees plafonneert de laatste twee jaar op goed 6000, het gemiddelde toeschouwersaantal op ruim 9000. CORDIER: 'Vergeet niet dat in Waregem en Zulte samen 'slechts' 50.000 mensen wonen, hé. Bovendien hebben we concurrentie van dichte buren KV Kortrijk, KAA Gent met zijn nieuwe Ghelamco Arena, van Club Brugge ook. Mensen moeten keuzes maken, hé. Een studie van een zevental jaar geleden wees al uit dat 12.000 man voor topwedstrijden onze limiet is. En dat is nu ook de capaciteit van het Regenboogstadion.' BEEUWSAERT: 'Nog extra plaatsen bijbouwen, tot 15.000, en onze hoofdtribune vernieuwen heeft dus geen zin. We moeten vooral op kwáliteit mikken: het comfort en de hospitality van de huidige supporters. Met onze familie- en sfeertribune achter de doelen en onze skyboxen bedienen we op dat vlak nu zowel de 'gewone' fans als de vips/sponsors.' CORDIER: 'Sportieve stabiliteit is nu het belangrijkste. Voetbal is inderdaad business, maar onze hoofdbusiness is vóétbal. Met slechte resultaten lok je ook geen extra fans en sponsors. Na alle investeringen in het stadion, waardoor we de voorbije seizoenen veel spelers moesten huren, willen we nu kapitaal op het véld opbouwen, en daarop meerwaarde creëren. 'Op langere termijn door nog meer stappen te zetten in de opleiding en doorstroming van de jeugd, onder leiding van de zeer capabele Joric Vandendriessche. Op korte termijn door sinds begin 2018 voor vier miljoen euro aan definitieve transfers, eigen spelers, te hebben gespendeerd. Veel geld, ja, maar om een omelet te maken, moet je een ei durven te breken. Enkele jaren geleden konden we niet eens een ei kópen.' In welke mate komt dat geld, zoals de 1,6 miljoen euro voor recordaankoop Théo Bongonda, van de hoofdaandeelhouder? BEEUWSAERT: 'Ik draag niets bij voor de transfers. Théo is eigendom van de club, niet van Tony Beeuwsaert. En dat past binnen het sportieve budget. Ik verschijn alleen ten tonele als we het financieel niet meer kunnen bolwerken. Maar zolang het gaat, hoeft dat niet.' U hebt, zoals aangehaald, wel al geld in de club gestoken? Op de laatste twee jaarrekeningen stonden naast de 'overige leningen/rekening courant' bedragen van 4.636.000 euro (2016/17) en 4.275.000 euro (2015/16). BEEUWSAERT: 'Ik weet niet hoeveel precies. De ene keer zoveel, de andere keer zoveel. Voor mij geen onoverkomelijke sommen, verre van zelfs. Bovendien ging het telkens om overbruggingskredieten, vooral om te investeren in het stadion, bijvoorbeeld in deze Zuidercorner en skyboxen.' U bent wel Sinterklaas niet: kredieten moeten worden terugbetaald, mét interest. Wat ook al gedeeltelijk is gebeurd, hoorden we. BEEUWSAERT: 'Ja, maar dat is perfect onder controle. Ik weet heel goed wat de mogelijkheden van deze club zijn.' CORDIER: 'Tony is een ondernemer met een visie - dat heeft hij in het zakenleven al duidelijk bewezen. En als hoofdaandeelhouder van Zulte Waregem zal hij geen geld steken in een project waarin hij niet gelooft.' Succesvolle zakenmensen verliezen in de voetbalwereld vaak hun businessverstand. BEEUWSAERT: 'Ik neem nóóit emotionele beslissingen, niet in mijn bedrijven, en ook niet bij Zulte Waregem. Altijd zijn die gebaseerd op cijfers, het vooropgestelde budget.' CORDIER: 'Tony luistert ook heel goed naar iedereen binnen de club.' BEEUWSAERT: 'Ik heb hier nog nooit soloslim gespeeld. Ik vraag ieders mening en visie, en daarna leg ik mijn voorstel op tafel - vaak de samenvatting van alles wat ik gehoord heb. Alléén aandeelhouder van Zulte Waregem zou ik zelfs nooit willen worden.' Hoeveel procent heeft u nu? En wil u dat nog opbouwen? BEEUWSAERT: 'Binnen het bestuur is beslist dat we daar niet over communiceren. Ik ben content met wat ik heb. Maar als andere leden het opportuun vinden dat ik mijn positie op- of afbouw, zal ik dat bekijken.' Als voorzitter Carl Ballière zijn plaats vacant zou stellen, wil u die functie dan opnemen? BEEUWSAERT: 'Daar is intern nog niet over gesproken. Ik heb die ambitie ook niet. En sowieso is ook dat een beslissing van het bestuur.' Hoe verloopt jullie samenwerking, als CEO en hoofdaandeelhouder? CORDIER: 'Tony is het financiële en businessbrein, ik zorg ook voor de voetbalkennis - zo zijn we heel complementair. Groot voordeel: de korte communicatielijnen, soms horen we elkaar twee, drie keer per dag. Nu volstaat één telefoontje naar Tony, terwijl ik vroeger vier, vijf mensen moest aanspreken om iets gedaan te krijgen. Of moest wachten op de raad van bestuur die om de twee weken samenkwam - nu is dat nog zesmaal per jaar.' BEEUWSAERT: 'We begrijpen elkaar perfect. Als ik 'A' zeg, weet Eddy al B tot Z. 'Dan kunnen we dat en dat en dat doen.' Waarop ik antwoord: 'Prima, go for it!' Eddy gaat verder in de richting die ik aangeef en krijgt daarvoor ook veel vrijheid.' Onderhandelt u mee in transferdossiers? CORDIER: ( onderbreekt) 'Bij de gesprekken met Bongonda was Tony op mijn verzoek erbij - het ging tenslotte om onze grootste aankoop ooit. Voor de rest doe ik, binnen het sportieve budget, alle onderhandelingen. Weliswaar in continue overleg met Tony, en met Francky Dury en Willy Naessens, die ook in de sportieve cel zitten.' BEEUWSAERT: 'Zoals ik zopas al zei: ik weet exact wat onze vooropgestelde financiële mogelijkheden en limieten zijn. Dan kan je snel beslissen.' CORDIER: 'Zoals toen de dossiers van spitsen Bédia én Sylla in augustus dezelfde dag op mijn tafel lagen. Twee interessante deals, waarop ik, al lachend tegen Tony vertelde: 'We zouden beter beiden nemen.' En hij antwoordde: 'Staat Francky erachter? Ja? Oké, doe maar.'' Zulte Waregem heeft, zoals aangehaald, in de zomermercato flink geïnvesteerd. De kans op play-off 1-deelname lijkt na een slechte competitiestart ( dit interview vond plaats voor het 5-1-verlies tegen Antwerp, nvdr) echter klein geworden. Sommige clubleiders zouden al panikeren. BEEUWSAERT: 'Om mij te doen panikeren moet er meer gebeuren hoor. Dat hebben we zelfs na de 4 op 39 vorig seizoen nooit gedaan.' CORDIER: 'Wij hebben wél onze verantwoordelijkheid genomen en - na grondig, wekenlang overleg in december - de kern begin januari zuurstof gegeven: met Harbaoui, Bongonda, Marcq...' BEEUWSAERT: 'Bedrijven waarin werknemers onder stress moeten werken, halen geen goeie resultaten. Je kunt dit seizoen ook geen wonderen verwachten als je al die nieuwe spelers moet inpassen - dat kost tijd. Play-off 1 is dus geen must. We zien dit veeleer als een voorbereiding op volgend seizoen, dan mikken we iets hoger.' Vertel dat tegen uw coach, die, zoals elk jaar, voor het seizoen zei: 'We gaan voor play-off 1!' CORDIER: 'Francky is een winnaar, logisch dat hij dat ambieert.' BEEUWSAERT: 'Als ik mocht kiezen, dan win ik liever opnieuw de beker, inclusief rechtstreeks ticket voor de Europa Leaguepoules. Zo'n campagne zet je op de kaart, geeft een meerwaarde aan de club en onze spelers, méér dan play-off 1.' Gezien de steeds grotere financiële kloof met de G5 wordt concurreren met die clubs steeds moeilijker. Ook Antwerp heeft al een budget van 25 miljoen euro. BEEUWSAERT: 'Wij mogen en kunnen ons niet als een topclub profileren. Play-off 1 is mooi, maar het doel is - gezien die steeds grotere concurrentie - een vaste plek in de subtop. Aan de hand van een welomlijnde visie, zonder financiële risico's. Liever langzaam groeien dan één grote piek en daarna een diep dal. Mijn voorganger ( Patrick Decuyper, nvdr) droomde van de titel, maar met een auto die maximaal 200 kilometer per uur kan halen, moet je geen 220 per uur willen rijden. Wij dromen niet, wij hópen, met een gezónde ambitie.'