Samen met het boogschieten is het voetbal de enige olympische sport waarin al voor de openingsceremonie van vrijdag 27 juli wedstrijden plaatsvinden. De vrouwen beginnen er al op woensdag 25 juli aan, de heren een dag later.

Olympische voetbalploegen bestaan uit 18 spelers die jonger zijn dan 23 jaar, met maximaal drie uitzonderingen.

Topfavoriet bij de mannen is Brazilië, in 2011 in Colombia wereldkampioen bij de U20 geworden, met Neymar als grote ster. Het 20-jarige dribbelwonder van Santos FC werd in 2011 uitgeroepen tot Zuid-Amerikaans voetballer van het jaar, na winst in onder meer de Copa Libertadores. Hij kreeg van de FIFA ook de Ferenc Puskás Award voor het mooiste doelpunt van het jaar, een fenomenale solo tegen Flamengo.

Neymars contract bij Santos loopt nog tot 2015, maar nu al wordt gespeculeerd dat de zoveelste 'Nieuwe Pelé' na het WK 2014 in eigen land naar Engelse of Spaanse topclubs zal trekken. Dit jaar moet hij Brazilië aan een allereerste olympische titel helpen, de enige grote voetbalprijs die de Goddelijke Kanaries nog niet wonnen.

Neymar krijgt bij de Seleçao het gezelschap van andere grote talenten als Oscar (drie goals in de WK-finale U20 en onlangs van Internacional naar Chelsea verhuisd), Pato (AC Milan), Lucas (São Paulo), Paulo Henrique Ganso (Santos), Rafael (Man United) en Sandro (Tottenham).

De drie oudere 'dispensatiespelers' zijn Hulk (Porto), Marcelo (Real) en Thiago Silva (PSG). Coach Mano Menezes liet wel verrassend David Luiz (Chelsea) thuis.

Grootste concurrent wordt Spanje, vorig jaar winnaar van het EK U21, en extra gemotiveerd na de Europese titel bij de grote jongens in Polen en Oekraïne.

Adrián Lopéz (Atlético Madrid) en Iker Muniain (Athletic Bilbao) zullen in Londen de aanval leiden, vanuit het middenveld gesteund door Muniains ploegmaats Ander Herrera en Javi Martínez, die met Athletic vorig seizoen de finale van de Europa League bereikten. Martínez, in de belangstelling van FC Barcelona, is samen met Jordi Alba, die al een transfer naar de blaugranas versierde, en Juan Mata (Chelsea) een van de drie spelers die met La Roja al triomfeerde in Kiev.

Bondscoach Luis Milla selecteerde ook andere grote beloften als Oriol Romeu (Chelsea), Cristian Tello (FC Barcelona) en doelman David De Gea (Man United). Die kreeg van manager Alex Ferguson de toestemming om deel te nemen, in tegenstelling tot Javier 'Chicharito' Hernández, de Mexicaanse vedette.

Toch zijn de Mexicanen verre van kansloos, met Marco Fabián (CD Guadalajara, onlangs topschutter op het prestigieuze jeugdtoernooi in Toulon), Héctor Herrera (Pachuca), Giovanni dos Santos (Racing Santander) en de 32-jarige Carlos Salcido (ex-PSV en Fulham, nu bij UANL) als sterkhouders.

Bij Uruguay moeten spitsen Luis Suárez (Liverpool) en Édinson Cavani (Napoli) het land aan een medaille helpen. Aan hun zijde lopen onder meer Suárez' ploegmaat Sebastián Coates, Egidio Arévalo Ríos (Palermo) en ex-Ajaxmiddenvelder Nicolás Lodeiro.

Geen Beckham

Team Great Britain wordt na 42 jaar speciaal voor de Spelen weer opgericht. Niet vanzelfsprekend, want op voetbalgebied kunnen de Engelsen, Schotten en Welshmen elkaars bloed drinken. The Football Association of Wales was zelfs tegen het idee gekant, maar zal geen sancties nemen tegen de vijf geselecteerde spelers. Onder hen: Aaron Ramsey (21, Arsenal), Ryan Giggs (37, Man United) en Craig Bellamy (32, Liverpool). Zij zijn wel enthousiast, want voor hen is dit een zeldzame kans op deelname aan een groot toernooi. Giggs wordt zelfs kapitein van de ploeg.

De Engelse coach Stuart Pierce dacht eraan om ook superster David Beckham (LA Galaxy) te selecteren, maar koos uiteindelijk voor Micah Richards, de 24-jarige rechtsback van Manchester City, omdat hij per se een ervaren speler in de verdediging wilde posteren.

De kansen van Team GB kregen wel een ferme knauw door het afhaken van geblesseerde talenten als Gareth Bale, Kyle Walker (Tottenham) en Chris Smalling (Man U). Diens ploegmaat Tom Cleverley en Daniel Sturridge (Chelsea) zijn er wel bij.

Waarnemers houden ook Zwitserland in het oog, met de spelerskern die in 2009 wereldkampioen bij de U17 werd en vorig jaar in de finale van het EK U21 verloor van Spanje.
Bij Anderlecht zullen ze aandachtig de prestaties van Cheikhou Kouyaté (Senegal) volgen.

VS tegen Japan

Bij de vrouwen is er geen leeftijdslimiet. De VS, nummer één op de FIFA-ranking, is topkandidaat voor een derde opeenvolgende gouden medaille, onder aanvoering van aanvalsters Abby Wambach en de opkomende vedette Alex Morgan.

Een andere ster is 's werelds bekende keepster Hope Solo, die in de VS onlangs de halve finales van het tv-programma Dancing With The Stars haalde en met tennisster Serena Williams en zwemmer Ryan Lochte de cover van het magazine Vogue sierde. Na een positieve dopingplas (op een diureticum) kreeg ze in juli nog een waarschuwing van het USADA.

Doorn in het oog van de VS kan weer Japan worden, dat in 2011 onder leiding van Homare Sawa (33), de regerende wereldvoetbalspeelster van het jaar, het WK in Duitsland won na penalty's.

Sindsdien is het stugge Japan het enige team dat de VS kon verslaan, al verloren Sawa en co vorige maand wel nog met 4-1 van de Amerikaanse vrouwen.

Vijfvoudig FIFA-speelster van het jaar, Marta Vieira de Silva (26), hoopt Brazilië eindelijk naar een olympische titel te loodsen, na zilver in 2004 en 2008, maar de Braziliaanse dames lijken wat van hun glans te hebben verloren.

De Franse dames zouden wel eens gevaarlijker uit de hoek kunnen komen. Sinds ze op de Wereldbeker vierde werden, na verlies in de kleine finale tegen Zweden, verloren ze geen enkele wedstrijd meer.

In de groepsfase botsen de Françaises, onder leiding van aanvalster Marie Laure-Delie, wel al op de VS.

Ook Duitsland en Zweden maken traditioneel kans op een medaille.

Jonas Creteur