Dinsdag 4 juli - 207,5 km
...

Mondorf-les-Bains - Vittel, in het voetbal zou het de derby van de thermensteden genoemd worden, in deze Tour is het echter een 'gewone' vlakke rit. Al liggen de start en aankomst niet toevallig in beide gemeentes. De passage doorheen Luxemburg in de etappe van gisteren en de start vandaag moeten de viering van de 100e verjaardag van de Luxemburgse Fédération de Cyclisme luister bijzetten. Het is ook 130 jaar geleden dat François Faber, in 1909 de eerste buitenlandse Tourwinnaar, werd geboren. Landgenoot Nicolas Frantz won dan weer 90 jaar geleden zijn eerste Tour.Andy en FränkSchleck klinken iets vertrouwder in de oren. En de startplaats van vandaag, Mondorf-les-Bains (Munneref in het Luxemburgs dialect), is het bastion van de familie Schleck en godfather Johnny, die zelf acht keer deelnam aan de Tour. Al woonde die eerst in Assel, acht kilometer verder. Pas toen Fränk vijf was, verhuisde Johnny met zijn drie zonen naar de thermengemeente. Dríé zonen, want je hebt ook nog de oudste broer Steve, die nu in Mondorf-les-Bains tweede schepen is, voor Les Verts. Zou het anders kunnen voor een Schleck, want ook Fränk en Andy zijn natuurmensen. Toen de jongste in 2009 Luik-Bastenaken-Luik won, kochten ze in de buurt zelfs een grote visvijver.Veel tijd heeft Andy daar echter niet meer voor, want hij nadat hij in 2014 al op zijn 29e stopte, begon hij met zijn schoonvader 'Andy Schleck Cycles', een fietsenwinkel in Itzig, een dorp van 2.200 inwoners op een boogscheut van Luxemburg-stad. 780 vierkante meter groot, drie verdiepingen, inclusief minimuseum met fietsen en truitjes waarmee de jongste Schleck zijn grootste zeges behaalde. Andy begeleidt verder jonge talenten, is commentator op de Luxemburgse tv, was peter van het voorbije WK veldrijden in Bièles en helpt met broer Fränk (37) mee in de organisatie van de Schleck Gran Fondo.Fietsen doet hij nog, maar puur voor het plezier, te zien aan de bolle wangen die zijn voorheen fel uitstekende jukbeenderen nu verstoppen. Fränk, sinds zijn afscheid als prof vorig jaar slechts drie kilo bij gekomen, trekt wel nog geregeld zijn koersschoenen aan. In zijn eigen Gran Fondo, op 20 mei, finishte hij in de leeftijdscategorie +35 als 15e, negen minuten na de Belgische winnaar Frederic Glorieux.Zeven kilometer na de start, vlak voor de Franse grens, doet het peloton nog een symbolische plaats aan: Schengen, de gemeente waar op 14 juni 1985 het gelijknamige akkoord werd gesloten. Het leidde tot het afschaffen van de binnengrenzen tussen eerst 5 en later 26 EU-landen. In de passage door Schengen vermoeden sommigen een subtiele sneer naar de Brexit, maar volgens Christian Prudhomme is het een verwijzing naar de 60e verjaardag van het Verdrag van Rome, waarmee de Europese Economische Gemeenschap opgericht werd.207,5 kilometer na Mondorf-les-Bains, over licht golvende, vrijwel kaarsrechte wegen, krijgen de sprinters een tweede kans op een ritzege. In Vittel, dat nadat bekend raakte dat de Tour in Duitsland zou starten, meteen 175.000 euro uittrok om La Grande Boucle binnen te halen. Veel geld voor een gemeente van amper 5000 inwoners, maar die wel de thuishaven is van het gelijknamige watermerk van Nestlé, de officiële waterleverancier van de Tour. De aankomst ligt dan ook tussen het Stade Jean Bouloumié (genoemd naar de man die veertig jaar lang directeur was van de Société des Eaux de Vittel) en de Nestléfabrieken.Vittels burgemeester, Jean-Jacques Gaultier, ontkende dat de multinational de kandidatuur bij ASO een duwtje in de rug had gegeven. Toeval of niet: Nestlés sponsorcontract loopt af in 2018. Waarde: zo'n vier miljoen euro. Je zou voor minder eens in Vittel passeren...Dat deed de Tour trouwens ook al in 1968, voor zijn Grand Départ zelfs. Een statement van de toenmalige organisatie, na de Tour van 1967, toen Tom Simpson overleed, mede als gevolg van vermeend amfetaminegebruik. De start in Vittel het jaar erna moest symbool staan voor een zuivere Tour.Een verfrissende Vittel zal Nacer Bouhanni (die geen alcohol drinkt) ook wel kunnen smaken als hij, als régional de l'étape, hier zou winnen. Afkomstig immers van Hennecourt, 30 kilometer van Vittel. De Cofidissprinter snakt naar zijn eerste ritzege, want de Tour leek in het verleden voor hem behekst. Slechts twee deelnames, in 2013 en 2015, en telkens al naar huis na zes etappes, door ziekte en een zware val. Vorig jaar kon Bouhanni zelfs niet starten, nadat hij na het Frans kampioenschap slaags raakte met enkele dronkenlappen en zich blesseerde aan zijn hand. Benieuwd of hij nu met een figuurlijke uppercut Marcel Kittel en co kan verslaan. Voordeel voor de Franse kamikazepiloot is de voorlaatste kilometer, met drie linke en smalle bochten, waarin hij zich goed kan positioneren. De slotkilometer is, op een flauwe bocht na, echter vrijwel rechtdoor, en lichtoplopend: zo'n 1,7 procent.Als Kittel er goed kan worden afgezet door zijn ploegmaats is dit op maat van de Duitse krachtpatser gesneden. Al ligt die aankomst vals plat ook André Greipel en Arnaud Démare, de Fransman die net als Bouhanni gebrand is op een eerste Tourritzege, en na zijn tweede plaats in Luik gisteren in Longwy ook mooi zesde werd. Weliswaar op twee seconden van ene Peter Sagan, die gezien de hectische finale ook verre van kansloos is. Een tiende plaats zoals in Luik kan de Slovaak zich alleszins niet meer permitteren, als hij geen te grote achterstand wil oplopen in de strijd voor het groen, want vandaag zijn opnieuw 50 punten te verdienen voor de winnaar. En een sprankelend flesje Vittel.