Met vier zeges in klassementscrossen beleeft Niels Albert niet het beste seizoen uit zijn carrière. Tot zijn overwinning in de Wereldbekermanche in Rome, afgelopen zondag, kwam de 27-jarige Tremelonaar in de eindejaarsperiode zelfs niet verder dan vijf derde plaatsen.

Zijn ploegmanager Christoph Roodhooft nuanceert. "Als Niels in Zolder niet valt en als laatste moet vertrekken, dan had hij daar allicht gewonnen, want hij was toen super. In Loenhout, Diegem en Baal botste hij op een superieure Nys, maar slecht was Niels allerminst. Anders eindig je, als enige naast Sven, niet drie keer op het podium en klamp je in Loenhout niet zo lang aan. Rome bracht de bevestiging dat hij, na een paar heel pittige trainingen, dicht bij zijn beste vorm zit. Als alles volgens plan verloopt, moet Niels zijn piek op het BK en WK bereiken. En dat zijn dé hoofddoelen van het seizoen."

Tweede Nys

Roodhooft kijkt ook verder terug en vooruit. "Het is voor Niels allemaal heel snel gegaan sinds zijn debuut bij de profs. En de hoge verwachtingen heeft hij, ondanks de dominante Nys, toch voor een groot deel ingelost: veertig zeges in klassementscrossen, drie eindklassementen, één Belgische titel en vooral twee wereldtitels. Vergelijkbaar met Nys, die pas na zijn 28e alles begon te winnen."

"Bovendien mag je vooruitgang niet alleen afmeten aan zeges. In zijn beginjaren liet de concurrentie Niels makkelijker rijden en kon hij het met zijn tijdritcapaciteiten afwerken, zoals ook zondag in Rome. Vandaag krijgt hij niet zo veel ruimte meer waardoor hij dat sterke punt minder kan uitspelen.

"Ook het algemene niveau is in die vijf jaar nog gestegen, met ook crossers die zich steeds meer specialiseren, waardoor overal winnen sowieso moeilijker wordt. Zelfs de Nys van nu is beter dan de Nys van eind de jaren 2000, toen hij veel energie in het mountainbiken stak."

Toch is Roodhooft ervan overtuigd dat Albert (27) de komende jaren alleen maar zal verbeteren. "Ik zie de carrières van Nys en Niels vrij parallel verlopen. Ook Niels zal vanaf zijn 28e fysiek en mentaal tot volle wasdom komen. In het tweede luik van zijn loopbaan wordt het dan de uitdaging om de nieuwe generatie - Mathieu van der Poel, Lars van der Haar, Wout Van Aert... - te overwinnen, maar daar heeft hij alle kwaliteiten voor. Hij kan nog altijd een tweede Sven Nys worden."

Met vier zeges in klassementscrossen beleeft Niels Albert niet het beste seizoen uit zijn carrière. Tot zijn overwinning in de Wereldbekermanche in Rome, afgelopen zondag, kwam de 27-jarige Tremelonaar in de eindejaarsperiode zelfs niet verder dan vijf derde plaatsen.Zijn ploegmanager Christoph Roodhooft nuanceert. "Als Niels in Zolder niet valt en als laatste moet vertrekken, dan had hij daar allicht gewonnen, want hij was toen super. In Loenhout, Diegem en Baal botste hij op een superieure Nys, maar slecht was Niels allerminst. Anders eindig je, als enige naast Sven, niet drie keer op het podium en klamp je in Loenhout niet zo lang aan. Rome bracht de bevestiging dat hij, na een paar heel pittige trainingen, dicht bij zijn beste vorm zit. Als alles volgens plan verloopt, moet Niels zijn piek op het BK en WK bereiken. En dat zijn dé hoofddoelen van het seizoen."Tweede NysRoodhooft kijkt ook verder terug en vooruit. "Het is voor Niels allemaal heel snel gegaan sinds zijn debuut bij de profs. En de hoge verwachtingen heeft hij, ondanks de dominante Nys, toch voor een groot deel ingelost: veertig zeges in klassementscrossen, drie eindklassementen, één Belgische titel en vooral twee wereldtitels. Vergelijkbaar met Nys, die pas na zijn 28e alles begon te winnen.""Bovendien mag je vooruitgang niet alleen afmeten aan zeges. In zijn beginjaren liet de concurrentie Niels makkelijker rijden en kon hij het met zijn tijdritcapaciteiten afwerken, zoals ook zondag in Rome. Vandaag krijgt hij niet zo veel ruimte meer waardoor hij dat sterke punt minder kan uitspelen."Ook het algemene niveau is in die vijf jaar nog gestegen, met ook crossers die zich steeds meer specialiseren, waardoor overal winnen sowieso moeilijker wordt. Zelfs de Nys van nu is beter dan de Nys van eind de jaren 2000, toen hij veel energie in het mountainbiken stak."Toch is Roodhooft ervan overtuigd dat Albert (27) de komende jaren alleen maar zal verbeteren. "Ik zie de carrières van Nys en Niels vrij parallel verlopen. Ook Niels zal vanaf zijn 28e fysiek en mentaal tot volle wasdom komen. In het tweede luik van zijn loopbaan wordt het dan de uitdaging om de nieuwe generatie - Mathieu van der Poel, Lars van der Haar, Wout Van Aert... - te overwinnen, maar daar heeft hij alle kwaliteiten voor. Hij kan nog altijd een tweede Sven Nys worden."