Zaterdag 1 juli - 14 km: tijdrit in Düsseldorf
...

Alleen de wielerfreaks onder u zullen hem (misschien) kennen: Ruben Zepuntke, een 24-jarige Duitse profrenner die voorbije drie seizoenen in dienst was bij WorldTourploeg Cannondale. Zonder klinkende resultaten, en dus moest hij eind 2016 een stap terugzetten, naar de continentale ploeg van Sunweb. Een flinke tegenvaller voor de renner uit Düsseldorf, want hij had zijn zinnen gezet op de Tourstart in zijn heimat. Tevens een ontgoocheling voor de burgemeester van die op zes na grootste Duitse stad: Klaudia Zepuntke, jawel, moeder van.Toch was vooral Oberbürgermeister Thomas Geisel de drijvende kracht achter de kandidatuur van Düsseldorf, dat evenwel tweede keuze was. Pas nadat Londen wegens budgettaire redenen had afgehaakt, wees ASO Le Grand Départ eind 2015 aan de stad aan de Rijn toe. Zo begint de Tour voor de vierde keer in Duitsland, na Keulen (1965), Frankfurt (1980) en Berlijn (1987), en voor de 22e keer buiten Frankrijk, waarvan zesmaal de voorbije tien jaar.Het afhaken van Londen voor die de Tourstart van 2017 mocht dan wel een domper zijn, als we de jaarlijkse ranglijst van 's werelds meest leefbare steden opgesteld door HR-consultancyfirma Mercer mogen geloven, dan is Düsseldorf alvast een betere keuze. In 2017 stond Londen op de veertigste plaats, de stad uit deelstaat Noordrijn-Westfalen op stek zes, na Wenen, Zürich, Auckland, München en Vancouver. Vooral bekend om zijn uitgaansbuurt, grote musea, grensverleggende architectuur, fietsvriendelijke wegen en sportcultuur. In aanloop naar de Tourstart vinden in juni ook het WK tafeltennis en het EK sprinttriatlon in Düsseldorf plaats.Maar wellicht is de Duitse stad nog het meest bekend om de mythische Duitse elektronicagroep Kraftwerk, die er in 1970 werd opgericht. De headliners van een minifestival op de avond van de eerste Touretappe op het Ehrenhof in Düsseldorf, nadat ze ook al in Utrecht, bij de start van de Tour 2015, een (3D)-concert hadden gegeven.Geen toeval, want bandleden Ralf Hütter, Henning Schmitz, Fritz Hilpert en Falk Grieffenhagen zijn wielerfanaten. Al in 1983 namen ze, ter gelegenheid van de tachtigste verjaardag van de Ronde van Frankrijk, de single 'Tour de France' op. Twintig jaar later, voor de honderdste jubileumeditie, volgde zelfs een volledig album, Tour de France Soundtracks.Misschien neemt Tony Martin dan wel de moeite om, al dan niet gehuld in de gele trui, af te zakken naar het Ehrenhof. De Duitser is immers een grote fan van Kraftwerk, waarmee hij ook een Belgische link deelt. Martin zweert namelijk bij de tijdritpakken van fabrikant Bioracer. En die firma uit Tessenderlo maakt al sinds de vroege jaren negentig de speciale podiumoutfits van ... Kraftwerk. Nog een extra motivatie: de Duitser zal de openingstijdrit afleggen op een Canyon The Speedmax CF SLX, een zwarte fiets met witte strepen, geïnspireerd op, jawel, Kraftwerk.Prikkels genoeg dus voor Der Panzerwagen om voor eigen volk deze 14 kilometer lange chronoproef als snelste af te leggen - geen proloog, want de maximale afstand daarvan is 8 kilometer. Met start aan de Stockumer Kirchstraße en een finish in de Rotterdamer Straße, ter hoogte van het Congress Center van Düsseldorf, gaat het parcours langs de boorden van de Rijn over vooral kaarsrechte wegen, met amper een tiental bochten. Geschikt voor rouleurs, zoals Martin, al moet die het vooral van het langere werk hebben. Boven de 20 kilometer won de Duitser 32 van de 59 tijdritten waaraan hij deelnam (54 procent), in de chronoraces tussen 10 en 20 kilometer zakt dat percentage naar 'slechts' 35 procent (9 op 26).Eén grote concurrent voor Martin komt echter niet aan de start: Rohan Dennis, die hem in de openingstijdrit van de Tour 2015 klopte in Utrecht, over dezelfde afstand. De Australiër wierp zich nadien op tot dé specialist van die korte en middellange chronoraces, met winst in de USA Pro Challenge (2015), de Ronde van Californië, de EnecoTour (2016), Tirreno-Adriatico en twee in de jongste Ronde van Zwitserland (2017). Na zijn vroegtijdige opgave in de Giro voelde Dennis zich echter niet klaar voor de Tour, en stond hij zijn Tourselectie af om op de Vuelta en het WK tijdrijden te focussen. Ook Matthias Brändle, die Tony Martin klopte in de tijdrit van de Ronde van België, tekent niet present, hij wordt thuisgelaten bij Trek.Toch zal Der Panzerwagen niet zomaar naar het geel stomen. Er blijven nog stevige tegenstanders over: Rohan Dennis' Zwitserse BMC-ploegmaat Stefan Küng, twee keer tweede na de Australiër in de jongste Tour de Suisse, moet in diens plaats schitteren.Ook twee hardrijders van LottoNL-Jumbo werpen zich op als te duchten opponenten: Jos van Emden, in de Tourtijdrit in Utrecht al vijfde en winnaar van de slottijdrit in de voorbije Giro. En Primoz Roglic, die dit jaar openbloeide met zeges in de (lastige) tijdritten van de Rondes van het Baskenland en Romandië en in de proloog van de ZLM Tour, over 7,3 kilometer. De voormalige schansspringer kan de eerste Sloveense geletruidrager worden en wordt door insiders als grootste concurrent voor Martin beschouwd.Mogelijke stoorzender voor alle favorieten: de voorspelde regen. Misschien zal de ene renner in het droge kunnen rijden en de andere op een nat wegdek moeten fietsen. Ook het risico op valpartijen wordt dan veel groter.Zullen allicht tekortschieten voor de zege, maar kunnen zich wel binnen de top vijf/top tien plaatsen: sprinters als Peter Sagan, Marcel Kittel en Michael Matthews. Zij kunnen in de komende ritten, door het spel der bonificaties (tien seconden voor de winnaar), immers de gele trui veroveren en zullen dus voluitgaan.De drie kaapten dit jaar al dichte ereplaatsen weg in tijdritten: Sagan werd zevende in Ronde van Californië, Kittel eindigde als tweede in de proloog van de ZLM Tour (na Roglic), Matthews finishte - in 2016 nog proloogwinnaar in Parijs-Nice - als vierde in de proloog van de Ronde van Zwitserland (na Dennis). Weliswaar telkens over een kortere afstanden, allicht wordt de 14 kilometer in Düsseldorf net iets te lang voor het sprinterstrio.Even goed knalt Tourfavoriet Richie Porte nu al naar le maillot jaune. In de Dauphiné nog winnaar van de tijdrit over 23,5 kilometer. Twaalf seconden voor... Tony Martin.