Voor het eerst sinds 2010 geen Chris Froome of Alberto Contador aan de start van de Vuelta, toch dé twee centrale figuren van de afgelopen zeven edities. De Brit won vorig jaar na een reeks ereplaatsen (tweede in 2011, 2014 en 2016, vierde in 2012) en domineerde de hele koers, de Spanjaard heeft de de Vuelta de voorbije jaren geanimeerd met zijn aanvallende koersstijl en gewonnen (2012 en 2014).
...

Voor het eerst sinds 2010 geen Chris Froome of Alberto Contador aan de start van de Vuelta, toch dé twee centrale figuren van de afgelopen zeven edities. De Brit won vorig jaar na een reeks ereplaatsen (tweede in 2011, 2014 en 2016, vierde in 2012) en domineerde de hele koers, de Spanjaard heeft de de Vuelta de voorbije jaren geanimeerd met zijn aanvallende koersstijl en gewonnen (2012 en 2014). De Italiaan Vincenzo Nibali, winnaar in 2010 en runner-up in 2013 en 2017, is wel van de partij en kreeg van de organisatie het rugnummer één toegewezen als eerbetoon voor zijn loopbaan (hij won ook de Tour en de Giro). Maar de Haai van Messina gaf al aan dat hij geen klassementsambities heeft omdat hij onvoldoende hersteld is van de gebroken ruggenwervel die hij opliep bij zijn val in de Tour. Nibali mikt op een ritzege in de laatste week, wanneer hij al meer gerodeerd zal zijn.Een mooie opportuniteit voor enkele andere podiumkandidaten. Wie kan het machtsvacuüm invullen?Jonas Creteur: 'Usual suspects zijn dan Nairo Quintana, de winnaar van 2016, en Richie Porte. Maar de Colombiaan lijkt niet meer de Quintana van vroeger. In de Tour viel hij toch weer door de mand, ondanks een indrukwekkende ritzege. De vraag is of we die Quintana terugzien in Spanje? Een troef is wel dat hij met Movistar wellicht over de sterkste ploeg beschikt, met ook Alejandro Valverde (de laureaat van 2009, nvdr.) en de Ecuadoraan Richard Carapaz, vierde in de jongste Giro.'Porte maakte een mentaal moeilijke periode door na zijn zware val en opgave in de Tour. Misschien verstopt hij zich, maar Porte heeft zelf al aangegeven dat hij niet de conditie van voor de Tour heeft. De Australiër lijkt meer wakker te liggen van het zware WK in Innsbruck.''Team Sky komt ook zonder Tourwinnaar Geraint Thomas, dus zij zullen niet de dominerende, controlerende factor van in de Tour vormen. De kopman wordt de 29-jarige David de la Cruz, een veelbelovend talent, maar winnen zie ik hem niet doen. Michal Kwiatkowski zit wellicht niet fris genoeg na een zware Tour en Ronde van Polen, die hij won. En ook hij zit bovendien meer met het WK in het hoofd.''Ook in Fabio Aru, de winnaar van 2015 geloof ik eigenlijk niet. De Italiaan is ook totaal mislukt in de Giro. Hetzelfde geldt voor Thibaut Pinot, die op revanche aast, maar in de Spaanse hitte geen bondgenoot heeft.''De weg ligt met andere woorden open voor een zeer aantrekkelijke Ronde van Spanje. Het is uitkijken naar een paar renners die de dubbel Giro/Vuelta doen. Miguel Angel Lopez (24) werd derde in de Giro, won vorig jaar twee ritten in de Vuelta en heeft met Astana een sterk team. 'En Simon Yates (26) heeft bijna de hele Giro gedomineerd, maar is op het einde ingestort. Hij zegt dat hij daar lessen uit getrokken heeft en vindt, net als Miguel Angel Lopez, een parcours dat hem moet liggen, met negen aankomsten bergop, vaak zeer steile beklimmingen.'Yates, die ook op zijn tweelingbroer Adam mag rekenen als meesterhelper, kan trouwens een opmerkelijke reeks voortzetten: als hij de Vuelta wint, dan wordt het de vijfde grote ronde op rij waarin een Brit de beste is, na drie keer Froome in de Tour/Vuelta/Giro, en Thomas in de Tour. Voor het eerst zou één land, het Verenigd Koninkrijk, dan zelfs met drie verschillende renners de drie grote rondes in één jaar winnen.'Wie tip je als outsiders voor een verrassing?Jonas Creteur: Lotto-Jumbo heeft met de Nieuw-Zeelander George Bennett (28) een kopman die indruk maakte in de Ronde van Polen en in deze Vuelta als lichtgewicht een parcours op zijn maat vindt. Dus wie weet behoort een podiumplaats wel tot de mogelijkheden.'Daarnaast is er natuurlijk altijd Daniel Martin. Achtste in de Tour na veel pech en altijd kandidaat voor ritzeges op de steile hellingen. Maar ook een kandidaat voor de top vijf dus.'Vergeet ook Rigoberto Uran niet, vorig jaar tweede in de Tour en dit jaar uitgevallen na een val in de kasseirit. De Colombiaan is gebrand om die ontgoocheling weg te spoelen en mikt vol op het eindklassement. Hij kan de steile klimmetjes aan en heeft ook een goeie tijdrit in de benen.'Een belangrijke factor die bovendien meespeelt: het WK van eind september in Innsbruck. Over het algemeen is het WK voer voor de "klassieke" renners, maar met een klimparcours dit jaar een doel voor veel klassementsrenners. Denk bijvoorbeeld aan Valverde, voor wie het WK nog een belangrijke lacune op zijn palmares is, na liefst zes podiumplaatsen. Ook renners als Nibali, Pinot en Kwiatkowski zitten meer met het WK in het hoofd. Dat kan ook perspectieven openen voor outsiders met podiumambities.''Slechts' vijftien Belgen aan de start van de Vuelta. Waar liggen er kansen voor landgenoten?Jonas Creteur: 'Veertien is vrij weinig. Lotto-Soudal brengt er acht mee en doet het dus volledig Belgisch. Thomas De Gendt zal na een veeleer teleurstellende Tour op revanche azen. Hij won vorig jaar een rit in de Vuelta, en hij zal ook dit jaar zeker zijn kans gaan. 'Tiesj Benoot maakt zijn wederoptreden na zijn vroege val in de Tour en heeft zeker ook de capaciteiten om een rit te winnen. Hij debuteert in de Vuelta, net als Bjorg Lambrecht, een veelbelovende neoprof. Al zal die wellicht maar een beperkt deel rijden, om hem niet op te branden. 'Bij Quick.Step mag de terugkerende Dries Devenyns, weer fit nadat hij een groot deel van het seizoen heeft gemist door een zware val, in principe ook als kandidaat-ritwinnaar beschouwd worden'.De Tour was voor het publiek, vooral in de eerste week, vaak te saai. Is deze Vuelta dan meer de moeite om op af te stemmen?Jonas Creteur: 'Er zijn alvast een aantal veelbelovende troeven. Negen aankomsten bergop, zelfs al in de vierde en negende etappe. En met als grootste spektakelstuk de voorlaatste rit in dwergstaat Andorra van amper 105 kilometer, maar wel met zes cols. Mogelijk dé beslissende rit.Voordeel van die aankomsten bergop: vaak gaat het om de enige echte zware hindernis van de dag. Als je die beklimming meepikt, hoef je niet de hele namiddag voor je tv te zitten en ben je in een kort tijdsbestek wel telkens verzekerd van spektakel.'De tussenritten zullen traditiegetrouw veel minder gecontroleerd zijn dan in de Tour, en dus mogelijk ook het volgen waard. Zeker omdat de Belgen zich daar zullen roeren.''Peter Sagan is ook van de partij, en een attractie op zich. Hij rijdt de Vuelta met het oog op het WK, dat normaal te zwaar is voor hem, maar de Slovaak wil in Spanje klimritme opdoen met het oog op misschien een een vierde wereldtitel op rij.'Bij Quick.Step, de grote slokop dit seizoen wat overwinningen betreft, hopen ze dat Elia Viviani er nog een stuk of drie, vier sprintzeges bijdoet. Afgelopen weekend zegevierde de Italiaan nog in Hamburg. Gezien het gebrek aan andere topsprinters in de Vuelta wordt hij allicht dé man van de vlakkere etappes.