Met hun stuntzege tegen regerend Europees kampioen en vice-wereldkampioen Spanje hebben de Belgische basketbalvrouwen iets losgemaakt in ons land. Dat heeft uiteraard in de eerste plaats met die prima resultaten te maken: bij een eerste WK-deelname ooit voor een Belgisch basketbalteam meteen groepswinnaar worden en doorstoten naar de kwartfinale... faut le faire. Maar de hype wordt kracht bijgezet door het enthousiasme en de teamspirit die deze generatie Belgian Cats uitstraalt. Bankzitters juichen bij elke geslaagde actie mee, wissels gebeuren zonder morren of zonder misbaar: zelden een team gezien dat zó aan elkaar hangt.
...

Met hun stuntzege tegen regerend Europees kampioen en vice-wereldkampioen Spanje hebben de Belgische basketbalvrouwen iets losgemaakt in ons land. Dat heeft uiteraard in de eerste plaats met die prima resultaten te maken: bij een eerste WK-deelname ooit voor een Belgisch basketbalteam meteen groepswinnaar worden en doorstoten naar de kwartfinale... faut le faire. Maar de hype wordt kracht bijgezet door het enthousiasme en de teamspirit die deze generatie Belgian Cats uitstraalt. Bankzitters juichen bij elke geslaagde actie mee, wissels gebeuren zonder morren of zonder misbaar: zelden een team gezien dat zó aan elkaar hangt. Die spontaniteit en solidariteit spelen de Cats, waarvan de meesten vrolijke en frisse twintigers, slim uit op sociale media. Behind the scenes-filmpjes, interactie met de supporters en grappige foto's wisselen elkaar af. Ook op dat vlak zijn deze basketmeisjes een voorbeeld. Zoals bondscoach Philip Mestdagh bij ons al aanhaalde vóór dit WK: deze Belgian Cats hebben een ambassadeursfunctie. Ze moeten volgende generaties inspireren.Aan de vooravond van de kwartfinale tegen Frankrijk (vrijdag om 18u30) spraken we andermaal met de bondscoach. We blikken met hem terug op de poulefase en kijken vooruit naar het vervolg van dit al geslaagde toernooi. Maar eerst moet hem nog iets van het hart: 'Blijkt dat er voor de Belgische supporters geen tickets voorzien zijn door de FIBA. Mensen die speciaal een vlucht boekten om ons in de kwartfinale te komen steunen, kunnen de zaal niet binnen. Echt belachelijk.'Philip Mestdagh: 'Ja, maar in feite heerste er al positivisme na Japan. Ook al verloren we die match nipt, we hielden een goed gevoel over aan het niveau dat we haalden. Na Spanje volgde dan die uitbarsting van emoties. De prestaties tegen Japan en Spanje voeden onze ambities: wat tegen hen kon, moet ook tegen Frankrijk kunnen... en dan sta je in de halve finale. De groep weet wel dat alle aandacht eerst naar die partij tegen Frankrijk moet gaan, willen ze hun droomduel tegen de VS krijgen. We zijn nu zo ver geraakt, dan ga je het niet ineens losser aanpakken.'Mestdagh: 'Ik had liever Turkije gekregen, dat is toch een niveautje lager, in de voorbereiding hebben we hen ook tweemaal geklopt -zonder Emma en Ann. Maar oké, het is nu Frankrijk. Ik heb er nog niet tegen gecoacht, ze spelen heel anders dan Spanje. Fysiek, sterk, groot. Maar ook wat statischer. Dat schept wellicht mogelijkheden voor onze offense. In defense krijgen we wel een serieuze uitdaging. Het zal heel spannend worden. Ik denk dat de rebounds cruciaal worden: wie die domineert, maakt de grootste kans om te winnen. Dat we een dag meer rust hebben en een match minder speelden, zou een voordeel moeten zijn voor ons, dat ontken ik niet. Fysiek is iedereen bij ons klaar voor de strijd.'Mestdagh: 'Ze zal zeker meer in actie komen dan in de voorgaande wedstrijden.'S/VM: Heb je in de poulefase zaken gezien die je verbaasd hebben? Of beantwoordt de ploeg aan je verwachtingen?Mestdagh: 'Alles valt netjes samen, merk ik. Tegen Spanje zag ik heel goede dingen: zoals de defensieve rotatie, iets waar we al jaren op werken en dat nu plots wonderwel draaide. Ik was ook heel blij om vast te stellen dat we leren uit onze fouten. Wat we tegen Japan in de slotseconden verkeerd deden -niet voorbereid zijn op een vrijworpmisser en vervolgens de foute keuze maken-, deden we uitstekend tegen Spanje. Het is door toernooien van dit niveau te spelen dat we ons eigen niveau verder opkrikken. Ook in die optiek is het heel belangrijk dat we door deze kwalificatie sowieso nog drie wedstrijden krijgen. Deze ervaring zal ons helpen in aanloop naar het EK 2019 en de kwalificatie voor de Spelen in 2020.'Mestdagh: 'Ik had geanticipeerd op de defense van Spanje, zij volgden Kim (Mestdagh), maar ik liet haar doorlopen en een screen zetten op Nicholl, waardoor Emma alleen kwam te staan. Als dat dan lukt, geeft dat een kick, ja.' (lacht)Mestdagh: 'Dat zit voor een stuk in deze ploeg, maar ik ben ervan overtuigd dat je daar als coach ook een grote rol in te spelen hebt. Bij je samenstelling van de selectie bijvoorbeeld. Wie je meeneemt als elfde of twaalfde speelster is ook belangrijk. Als je twaalf vedetten meeneemt die allemaal dertig minuten willen spelen, weet je dat er problemen van komen. Natuurlijk, als de resultaten meezitten, wordt er minder gemord dan wanneer die tegenvallen. Zo realistisch ben ik ook wel.'