‘In 1B is het net alsof je heel het seizoen play-off 1 speelt’

José Riga © BELGAIMAGE
Christian Vandenabeele
Christian Vandenabeele Freelancejournalist

José Riga is coach van Cercle Brugge, dat in IB de leiding deelt met SV Roeselare en zaterdag op bezoek gaat bij OH Leuven.

1. Cercle nam met 6 op 6 uit bij Westerlo en thuis tegen Union een foutloze start: wat kan er dit seizoen misgaan voor de titelfavoriet in 1B, die na twintig inkomende transfers met Dylan De Belder nu ook nog bij titelconcurrent Lierse de topschutter wegkocht?

‘Wat er kan misgaan…? Dat we denken dat we al kampioen zijn. Iedereen zegt dat we favoriet zijn, maar ik denk niet dat er één journalist is die zelfs nog maar de helft van mijn spelers kent. We zijn een nieuwe ploeg met veel jongens die van de Ligue 2 en de CFA komen en zeker de CFA is heel iets anders dan 1B. Met maar acht ploegen in een systeem van periodekampioenschappen is het in 1B net alsof je heel het seizoen play-off 1 speelt. We willen promoveren, maar dat willen onder meer OHL, Roeselare, Lierse en Beerschot Wilrijk ook. Uiteraard is het voor de tegenstanders makkelijker om ons de favorietenrol te geven. Iedereen zal tegen Cercle spelen alsof het de wedstrijd van het seizoen is, maar daar moeten we dan maar mee zien om te gaan en rustig blijven. Favoriet ben je alleen op het veld, niet met woorden en namen. We behaalden 6 op 6, maar er zijn nog heel veel punten te winnen of te verliezen.’

2. Cercle móét promoveren, dat wil AS Monaco en dat benadrukte ook voorzitter Frans Schotte al. Hoe zwaar weegt die druk?

‘Ik ben daarmee vertrouwd, ook met de druk om op korte tijd een hechte ploeg te maken. Maar de spelers… dat is iets anders natuurlijk. Want er is ook de druk van de concurrentie in de groep. Maar het is een goeie test. Want kunnen omgaan met druk is een van de sleutels tot succes. De beste manier is elke dag doen wat er gedaan moet worden om in het weekend efficiënt te zijn. Het is de taak van iedereen in de club om goeie druk te zetten, dus geen negatieve druk.’

3. Hoeveel van die jonge talenten die Cercle ter beschikking gesteld krijgt, zullen er volgens u ooit doorbreken bij AS Monaco?

In 1B is het net alsof je heel het seizoen play-off 1 speelt

‘Dat is op dit moment nog moeilijk te zeggen. Omdat ik hen nog onvoldoende ken om te kunnen oordelen over alle aspecten die vereist zijn bij een club die vorig seizoen kampioen van Frankrijk werd en de halve finale van de Champions League bereikte. Maar ons doel is duidelijk: alle spelers beter maken. Dat zal ons ook dichter bij dat andere doel brengen: promoveren.’

4. Het hoofddoel van Cercle, de bestaansreden van de vereniging zeg maar, is altijd geweest: eigen jeugd kansen geven. Maar momenteel zien we op het veld noch op de bank eigen jeugd. Is Cercle na de overname door AS Monaco nog wel Cercle?

‘Door de financiële problemen, zoals bij nog wel meer Belgische clubs, was een partenariaat noodzakelijk. Maar AS Monaco is een van de best mogelijke partners. Niet alleen voor het geld, maar ook voor de expertise. Zij willen absoluut dat de identiteit van Cercle behouden blijft en maken het mogelijk dat er stap voor stap met meer professionaliteit en kwaliteit gewerkt kan worden. De eerste stap is de eerste ploeg, maar er zal zeker ook aandacht besteed worden aan de jeugd.’

5. Hoe groot is uw persoonlijke drang om te promoveren, om zelf ook nog eens op het hoogste Belgische niveau te kunnen werken en u daar te kunnen bewijzen?

‘Mijn focus ligt volledig en uitsluitend op: het beste doen voor Cercle en Monaco. Niet op: ik, José Riga, wil mij bewijzen. Ik maakte in mijn trainerscarrière een goeie progressie in het Belgisch voetbal en koos daarna voor een ander doel met mijn werk in Qatar, in AC Milan en verscheidene andere buitenlandse clubs in Frankrijk en Engeland. Omdat ik altijd iets anders wil leren. Vorig seizoen werd mij gevraagd om hier te komen helpen en dat was – toegegeven – misschien niet de meest sexy keuze. (lacht) Met Standard speelde ik Europa League en ik was de eerste Belgische coach die in het Engelse voetbal werkte, maar misschien was dit wel de grootste uitdaging: mee beslissen over het wel of niet overleven van Cercle. Ik ben blij dat het gelukt is en dat ik nu op een professionelere manier kan werken. Elke dag werk ik met heel veel plezier mee aan dit project.’

Fout opgemerkt of meer nieuws? Meld het hier