WK: Rode Duivels treffen Canada, Kroatië en Marokko in ‘uitdagende loting’

Bondscoach Roberto Martinez in Qatar voor de start van de loting

Voor het WK voetbal in Qatar van eind dit jaar wordt België (FIFA 2) reekshoofd in groep F. Tegenstanders worden Canada (FIFA 38), vicewereldkampioen Kroatië (FIFA 16) en Marokko (FIFA 24).

Dat werd vrijdagavond beslist in het Doha Exhibition and Convention Center tijdens de loting voor het WK van eind dit jaar in Qatar (21 november tot 18 december).

De Rode Duivels openen woensdag 23 november om 20u00 (Belgische tijd) tegen Canada. Marokko is zondag 27 november om 14u00 de tweede tegenstander. In hun laatste groepswedstrijd geven de Belgen donderdag 1 december om 16u00 Kroatië partij.

De wedstrijden tegen Canada en Kroatië worden in het Ahmad Bin Ali-stadion in Al Rayyan afgewerkt, die tegen Marokko in het Al Thumama-stadion in Doha.

Luka Modric, van Kroatië
Luka Modric, van Kroatië

‘Het is zeker een uitdagende loting’, zei bondscoach Roberto Martinez na afloop. ‘Het is ook een zware loting, omwille van verschillende redenen, maar het zijn fantastische wedstrijden om naar uit te kijken, vanwege de banden die er tussen de verschillende landen zijn. Marokko heeft heel wat spelers met een Belgische link, Canada heeft een sterke kwalificatiecampagne achter de rug en dan heb je nog Kroatië, dat we natuurlijk allemaal kennen van het WK in Rusland. Ik kijk alvast uit naar de start van de voorbereiding. Het goede nieuws is dat we onze eerste wedstrijd wat later spelen, waardoor onze voorbereiding langer is en we misschien nog een uitzwaaiwedstrijd kunnen spelen voor onze fans.’

Twee dagen extra

Met een positie in een van de laatste groepen kreeg bondscoach Roberto Martinez min of meer wat hij voor de loting gehoopt had. Omdat het WK dit jaar tijdens de wintermaanden gespeeld wordt, zal er in plaats van 3 weken slechts 1 week voorbereiding zijn. Dankzij hun plaats in groep F werken de Belgen hun eerste wedstrijd in Qatar twee dagen later af dan de teams in groepen A en B, die het toernooi op 21 november aanvatten. Op 24 november wordt in de groepen G en H de groepsfase afgesloten.

Leuke groep

Met Canada, Marokko en Kroatië kwam er overigens een leuke groep voor de Belgen uit de potten. De Canadezen, met onder meer Bruggeling Tajon Buchanan, Jonathan David (ex-AA Gent) en Alphonso Davies in de rangen, spelen sprankelend voetbal en zijn er voor het eerst sinds 1986 weer bij op een WK-eindronde. Een wedstrijd tegen Marokko is voor ons land altijd speciaal. Het wordt de eerste confrontatie sinds 2008, toen de Marokkanen met 1-4 kwamen winnen in een oefeninterland. In de groepsfase van het WK van 1994 stonden beide landen al eens tegenover elkaar. In een broeierig Orlando haalden de Duivels het toen met 1-0 dankzij een vroeg doelpunt van Marc Degryse.

Jonathan David
Jonathan David

De eventuele tweede ronde kondigt zich echter als bijzonder lastig aan. De top twee uit de groep van de Belgen staat daarin tegenover de top twee uit groep E, met daarin Spanje en Duitsland als sterkste landen. Japan is daarin het derde land, nummer vier moet nog komen uit de intercontinentale barrages. In de kwartfinales behoort dan weer een clash met Brazilië of Portugal tot de mogelijkheden. In 2018 gingen de Belgen in de kwartfinales met 1-2 voorbij de Seleçao, vorig jaar waren ze te sterk voor de Portugezen, in de achtste finales van het EK.

Voor de Rode Duivels wordt het WK in Qatar het derde op een rij, na de WK’s in 2014 en 2018. Dat is geen record, want tussen 1982 en 2002 waren de Belgen er zes keer op rij bij. Met in tussentijd ook nog kwalificaties voor de EK’s van 2016 en 2020 is het wel al het vijfde grote toernooi op rij voor deze Gouden Generatie, die stilaan aan zijn laatste kunststukje toe is. Met een derde plaats op het WK van vier jaar geleden in Rusland werd voor ons land het beste resultaat ooit neergezet. In de EK’s van 2016 en 2020, en het WK van 2014, waren de kwartfinales telkens het eindstation. De Final Four van de Nations League werd in de herfst van vorig jaar in het Noord-Italiaanse Turijn afgesloten met de vierde plaats.

Reactie Canada: ‘We wouden dit soort matchen’

Canada wordt op 23 november de eerste tegenstander van België op het WK in Qatar in groep G, waar ook Marokko en Kroatië deel van uitmaken. ‘We wouden dit soort matchen’, reageerde Canadees bondscoach John Herdman na afloop van de loting van vrijdag voor de camera.

‘Wanneer je naar het WK gaat, zijn er geen makkelijke wedstrijden. Ik denk ook dat er op 90 minuten geen onklopbare tegenstander bestaat’, aldus Herdman. ‘Dat is de realiteit in een toernooi. We kennen de kwaliteiten van de Belgen, met jongens als De Bruyne en Lukaku en we zijn ons er verder van bewust dat Kroatië vier jaar geleden de finale haalde. Maar dit is net wat we willen, een verhaal schrijven waarin wij de zegevierende underdogs zijn.’

Canada zal voor de tweede keer deelnemen aan een WK. In de editie van 1986 in Mexico sneuvelde het kansloos in de groepsfase na drie nederlagen. ‘Ons team krijgt de kans om zich met de besten te meten’, vervolgde de Brit. ‘We trekken naar Qatar met een mentaliteit dat we van niemand schrik hoeven te hebben. We zijn daarentegen ook niet naïef. We krijgen de kans om pioniers voor dit land te zijn. We willen het eerste doelpunt scoren en op zoek gaan naar een eerste overwinning op een wereldkampioenschap.’