Het Europese voetbal is volop in beweging. De eerste twee speeldagen van de Nations League wisten heel wat scepticisme uit. De kleinere landen leveren een strijd op leven en dood nu een paar van hen kans maken zich te plaatsen voor Euro 2020. Luxemburg zou wel eens tot de nieuwe sensatie kunnen uitgroeien. Waarom zou het Groothertogdom niet in de voetsporen kunnen treden van IJsland? Het telt tenslotte tweehonderdduizend inwoners meer dan het noordelijke eiland.
...

Het Europese voetbal is volop in beweging. De eerste twee speeldagen van de Nations League wisten heel wat scepticisme uit. De kleinere landen leveren een strijd op leven en dood nu een paar van hen kans maken zich te plaatsen voor Euro 2020. Luxemburg zou wel eens tot de nieuwe sensatie kunnen uitgroeien. Waarom zou het Groothertogdom niet in de voetsporen kunnen treden van IJsland? Het telt tenslotte tweehonderdduizend inwoners meer dan het noordelijke eiland. Bepalend voor het succes van de nieuwe landencompetitie zijn echter de duels tussen de Europese toplanden. Het was afwachten met welke instelling zij aan het toernooi zouden beginnen en meteen werd duidelijk dat iedereen de Nations League ernstig neemt. Met een gemiddelde van 2,9 goals per wedstrijd in de divisies A en B was er ook heel wat spektakel te beleven. Er staat nog meer te gebeuren op het oude continent. De UEFA wil over drie jaar een derde Europese beker voor clubs introduceren. Het wordt geen terugkeer naar de Europacup voor bekerwinnaars die in 1999 werd geschrapt. De nieuwe beker zou voorbehouden worden aan teams uit de zwakste nationale liga's. Ploegen die zich zelden kunnen plaatsen voor de Champions League of de Europa League. De drie bekers zouden een groepsfase met 32 ploegen krijgen. De kampioenenliga blijft dus ongewijzigd, maar de Europa League wordt afgeslankt van 48 naar 32 elftallen. Het opzet is immers om het niveau en het aanzien van de tweede Europese bekercompetitie op te krikken en te snoeien in de eindeloze rij voorrondes. Sommige ploegen moeten nu acht wedstrijden afwerken om zich voor de poulefase te kunnen plaatsen. Op die manier hoopt de Europese voetbalunie ook de inkomsten van sponsoring en tv-rechten te kunnen optrekken. Het draait inderdaad altijd om geld. De derde en nieuwe bekercompetitie dient immers ook om kleinere voetballanden ruimer over de brug te laten komen, ook al zouden de wedstrijden alleen via het internet worden uitgezonden. En het draait uiteraard ook altijd om politiek. Voorzitter Aleksander Ceferin moet in februari herkozen worden en de Sloveen hoopt op deze manier in de gunst te komen van de kleinere landen. Het aantal deelnemers aan de groepsfase wordt immers uitgebreid van 80 naar 96. En niet alleen de kleintjes staan juichend langs de zijlijn. Ook de toplanden willen niets liever dan bespaard te worden van matchen in onooglijke stadions en tegenstanders waar ze niets tegen te winnen en alles te verliezen hebben. Het duurt nog tot begin december vooraleer het Uitvoerend Comité zijn zegen moet geven en er bestaat nog veel onduidelijkheid over de invulling van het plan. Welke landen komen in aanmerking voor Europacup III? Alleen zij die in de onderste regionen van de UEFA-ranking bivakkeren of iedereen die niet tot de top vijf, top tien of top twintig behoort? Betekent dit ook dat de acht nummers drie van de Champions Leaguegroepen geen doorstart meer krijgen in de Europa League? De kans is groot dat België, negende op de UEFA-ranking, niet in de Mickey Mouse Cup kan verzeilen. Het betekent wel dat het moeilijker wordt voor onze clubs om kwalificatie voor de groepsfase van de Europa League af te dwingen. Er zullen over drie jaar immers twaalf gelukkigen minder zijn. Wie zich plaatst, zal daarentegen wellicht niet meer moeten opdraven tegen clubs als Spartak Trnava, Sarpsborg of Akhisar Belediyespor. Niemand die daar om zal treuren, maar het nieuwe opzet houdt ook gevaren in. Het enthousiasme van ECA- en Juventusvoorzitter Andrea Agnelli zou kunnen betekenen dat hij al verder denkt en in een volgende fase nog meer kleinere voetballanden naar Europacup III wil afvoeren en de Champions League, en misschien ook de Europa League, wil voorbehouden aan clubs met meer uitstraling. Zodat dit de opstart wordt van een Europese Superliga. In ieder geval heeft het alarm al geluid bij de European League, die de nationale liga's van 25 landen verzamelt. De vrees bestaat immers dat het prijzengeld van de UEFA in nog meer competities de ongelijkheid verhoogt.