'Het klopt dat Johan Verbist geen scheidsrechtersbaas meer is. Na onderling overleg is de samenwerking beëindigd maar meer details kunnen we voorlopig niet geven', aldus Cornez. Hij verwijst naar de persconferentie van woensdag waarop David Elleray zijn masterplan rond de toekomst van de Belgische arbitrage zal voorstellen samen met Peter Bossaert, CEO van de Belgische voetbalbond.

Drie turbulente jaren

Johan Verbist trad in juli 2016 in de voetsporen van Paul Allaerts, die bij Moeskroen als CEO aan de slag kon. De Duffelaar had net een punt gezet achter zijn eigen actieve scheidsrechterscarrière. Tussen 1996 en 2016 was hij actief op het hoogste niveau. Tot 2010 was hij internationaal scheidsrechter en in 2004 en 2014 werd hij verkozen tot Belgisch Scheidsrechter van het Jaar. Verbist werd scheidsrechtersbaas op een moeilijk moment. Niet alleen waren er voorzichtige plannen om het semiprofessioneel statuut en de Video Assistent Referee (VAR) in te voeren.

Het vertrouwen in de kwaliteit van de Belgische refs was ook ver zoek. Verbists eerste daad was dan ook het organiseren van een informele babbel tussen scheidsrechters, trainers en clubbestuurders en dit amper drie maanden na zijn aanstelling. Het eerste halfjaar was Verbist halftijds aan de slag, maar in januari 2017 kwam hij voltijds in dienst van de KBVB om een vijfpuntenplan uit te rollen dat het niveau van de arbitrage moest doen stijgen. De belangrijkste elementen daarin waren het semiprofstatuut voor in eerste instantie acht scheidsrechters, alsook het pilootproject omtrent de videoref. De uiteindelijk doelstelling was om in 2020 meer hooggerangschikte UEFA-refs te hebben die in aanmerking komen voor een groot toernooi, maar dat objectief lijkt nog steeds ontzettend ver weg.

In het seizoen 2017-2018 deed de videoref zijn intrede. Het betrof op dat moment nog een testfase in 48 wedstrijden tijdens de reguliere competitie en alle wedstrijden tijdens play-off 1. Het seizoen begon echter dramatisch. Verbist zag drie scheidsrechters en heel wat assistenten onbegrijpelijk falen op de scheidsrechtersproeven en moest in augustus na een aantal blunders wat brandjes blussen.

Videorefs Christophe Delacour en Yves Marchand (die later zou stoppen) werden een maand op non-actief gezet. Er waren wat groeipijnen, maar Verbist beet door de zure appel. Zodra er groen licht werd gegeven voor de definitieve intrede van de VAR in het huidige seizoen, moest hij op zoek naar operatoren, extra videorefs en meer opleidingsmomenten voor zijn refs. In de play-offs bereikte de hetze rond de videoref een dieptepunt, en de Pro League legde daarvoor de schuld bij Verbist.

In een onderhoud met Belga vroeg die zich in juni 2018 zelfs af of de KBVB 'niet te vroeg was gestart met het VAR-project', al behield Verbist vertrouwen in het systeem. Sceptici waren ook in het seizoen 2018-2019 heel scherp voor de VAR, maar al bij al bleven de videorefs aanvankelijk buiten schot. I

n oktober zakte de moed echter in Verbists schoenen, toen bleek dat Belgiës beste scheidsrechters Delferière en Vertenten genoemd werden in 'Operatie Propere Handen'.

De KBVB zette beide refs op non-actief en tot op heden is er een tuchtonderzoek lopende tegen Delferière en Vertenten. Die laatste werd gezien als dé kanshebber om op het EK 2020 te fluiten. De mogelijke inmenging van zijn twee toprefs zat Verbist diep.

De scheidsrechtersbaas was altijd heel toegankelijk voor journalisten, maar sinds oktober 2018 schuwde hij de media. Nadien achtervolgden VAR-discussies Verbist het hele seizoen lang. Dat de KBVB in december 2018 externe adviseurs Elleray en Layec aanstelde om de Belgische arbitrage uit het slop te halen, was een indicatie dat het vertrouwen in Verbist op was.

Onduidelijkheid

Ook binnen het scheidsrechterskorps trouwens, want heel wat assistenten morden wegens het uitblijven van een vergoeding voor de afzonderingen die vanaf de play-offs verplicht waren. De spreekwoordelijke druppel viel echter kort voor de play-offs. Toen gaven Verbist en rechterhand De Bleeckere in Tubeke een powerpointpresentatie om nieuwe richtlijnen te verduidelijken. Ze vergaten evenwel een nieuwe uitzonderingsregel van IFAB (de International Board, die over de regels van het spel waakt) toe te lichten, met als resultaat dat er heel wat onduidelijkheid heerste onder de refs over handspel.

En ook de prestaties van de VAR in de play-offs waren beneden het verwachte niveau. Op 24 april was er voor het eerst topoverleg over de arbitrage. Naar verluidt zou daar al beslist geweest zijn om de samenwerking met Verbist stop te zetten. Woensdag geven CEO Peter Bossaert en adviseur Elleray toelichting over de toekomstplannen voor de Belgische arbitrage.